The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Complexity And Simplicity In Classical Music

    It's  fairly  safe  to  say  that  classical  music  is  on  the  whole  much  more  complex  than  pop  or  rock  etc,  and  within  classical  there  are  many  degrees  of  complexity,  ranging  from  something  as  simple  and  straightforward  as  a  concerto  by  Vivaldi  or  Mozart's  famous  serenade  for  strings  "Eine  Kleine  Nachtmusik,"  to  the  unbelievably intricate  music  of   contemprary  composers  such  as  Elliott  Carter,  Pierre  Boulez  and  others. 

   In  classical  the  harmony  is  usually  much  more  complex,  and  there   are  often   many  different   lines of  music  going  on  simultaneously,  and  works  can  last  more  than  an  hour  or  so.  And  there  aren't  just  melodies,  but  themes   which  undergo  constant  transformation.  The  score  of  a  Mozart  or  Haydn  symphony from  the  18th  century will  consist  of   only about eight  or  nine   parts   written  top  to  bottom,   but  the  score  of  a  Mahler  symphony  or  Richard  Strauss  tone  poem   will  have  as  many  as  30  or  more  different   parts  going  on  simultaneously  in  the  score.  

   But  complexity  in  classical  music  is  nothing  new.  Composers  of  the  Renaissance   wrote  choral  music  of   dauntingly complex  polyphony,  and  in  the  first half  of  the  18th  century,  Bach  wrote  many  fugues  and  other  contrapuntal   works  of   great  intricacy.

   In  the  20th  century,  the  American  composer  and  critic  Virgil  Thomson  (1896- 1989 )  aimed  at  writing   music  of  deliberate  simplicity   in  reaction  to  some works  his  time   whose   exagerrated  complexity  he  considered  pretentious. In  the  1930s,  he  colaborated  with   Gertrude  Stein  on  a  curious   abstract  and  surrealist  opera  called  "Four  Saints  in  Three  Acts".   The  opera  is supposed  to  represent  the  life  of  the  saints,  but  has  no  plot,  and  the  words  are   deliberately   nonsensical  and  meaningless,  with  lines  such  as  "Pidgeons  on  the  grass  alas,  and  a  magpie  in  the  sky".  Thomson  used   deliberately  simple  harmonies  and   music  remeniscent  of  the  hymn  tunes  he  knew  from  his  youth  in  the  midwest.   The  opera  had  considerable  success   at  its  premiere,  but  has  not  been   revived  very  often  since. 

   Later, composers  such as  Philip  Glass  and  others   created  the  so-called   minimalist  music   which   has  been  widely  performed  and  recorded   in  our  time,  and  uses   constant  repetition  with  slow  and  subtle  changes.

   However,  the  English  composer   Brian  Ferneyhough  (1943-)  has  deliberately   written music  of  such  complexity  that  is is  virtually  impossible  to  perform.  I  haven't  actually  heard  any  of  his  music,  but  have  seen  some  printed   examples  of  it,  and   it   appears   to  be  mind-bogglingly  difficult.  This  kind  of  music  has  been  given  the  German  name  "Augenmusik",  or  music  for  the  eyes,   that  is, music  which  is  so  complex  it's  interesting  just  to  look at   on  paper.  However,  this  is  no  guarantee  that   the  music  will  be  interesting  to  listen  to !  

   But  complexity  or  simplicity  by  themselves   are  not  the  criteria   by  which  we  should  judge  classical  music.  We  must  consider  each  work  on  its  individual  merits.

Posted: Nov 23 2008, 08:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web