The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Politics and Classical Music - More Comparisons

    Just   as  in politics,  there  are  conservatives,  liberals,  radicals ,  lame  ducks  and  mavericks  in  classical  music.  The  liberals in  classical  music  might  better  be  called  radicals,  and  others  might  be  better  described  as  independents.  These  include  composers,  instrumentalists,  conductors,  and  critics.

  Musical conservatives  and  radicals  go   back  centuries.  Some  composers  have  started   out   radical  innovators and  ended  up  as  conservatives  as   they  aged,  and  new  musical  trends  ememrged. 

   Beethoven   started  writing  music   in  the  style  of  his  older  contemporaries  Haydn  and  Mozart;  then  he  wrote  revolutionary  works  such  as  the   "Eroica"  symphony  (his  third),  the  fifth,  in  which  trompones,  piccolo  and  contra  bassoon  were  used  for  the  first  time  in  a  symphony,   and the  monumental  and  unprecedentedly  long  9th  or  choral  symphony.  The  complex   structures  of  his  innovative  works  baffled  many  listeners  and  critics.  Some  even  questioned  his  sanity !

   In  France ,  Hector  Berlioz  (1803- 1869 )  used  the  orchestra  to  paint   colors  that no  composer  had  ever  depicted  before,  and  often  used  gigantic  orchestras  and  choruses   with  unusual  new  instruments  in  the  orchestra.  His  contemporary  Felix  Mendelssohn  (  1809 - 1847),  a   much  more  conservative  composer,  was  scandalized  by  boldness and  wild  imagination  of  Berlioz,  and  called  his  music  vulgar and  uncouth.

   The  legendary  Hungarian born  pianist  and  composer  Franz  Liszt (  1811- 1886),  and  the  radical  German   Richard  Wagner  (1813-1883),  who   became  Liszt's  son-in-law,  founded  the  so-called   "New  German"  school,  and  Wagner   wrote  what  was  called"The  Music  Of The  Future"  in  his  monumental  and  harmonically  innovative  operas.  Many  were  appalled by  this  kind  of  music,  calling  in  deafening  and  incomprehensible.  Wagner  even  participated  in  an  uprising  in  Saxony  in  the  1840s  and  had  to  flee  to  Switzerland  to  escape   being  imprisoned.  

   Liszt  invented  the  symphonic  poem,  or  tone  poem,  a  one  movement  orchestral  work   telling  a  story,  portrarying  nature,  expressing  philosophical ideas  etc.  But  conservative  Johannes  Brahms  (1833-1897),  avoided  program  music  and   outlandish   new  harmonies  and   concentrated  on  symphonies,  concertos,  chamber  music,piano  works,  songs  and  choral  works  etc.

   In  the  late  19th  century ,  Viennese  born  composer  Arnold  Schoenberg   (1874 -1951 )  started  out  writing  lush.  late  romantic  music ,  but   became  a  radical,  and  started writing music  which  abandoned  any  sense  of  being  in  a  key  in  the  early  20th  century,  and  invented  the  12-tone  system  of  composing,  in  which  the  12  tones  of  the  chromatic  scale  C-C   are  arranged  into  constantly  manipulated  rows.  His  two  most  famous  pupils  Alban  Berg  and  Anton  Webern,  took  up  his   composing  system  and  made it  their  own.

   In  France,  Claude  Debussy  (1862-1918 )   created  a   sensuous  and  evocative   "impressionist"  music,  influenced  by   Asian   music,  with  vague,  floating  harmonies ,   and  he  abandones  such   traditional  forms  as  symphony  and  concerto  etc, with  their   clear  cut  structures,  making  music  more   loosely  constructed   and   concentrating  on  sensuous  color.

   But  many  listeners  were  baffled  and  hated  the   new  music,  and  many  still  find it   disturbing.  Russian  born  Igor Stravinsky  (1882-1971)  was  a  kind  of  musical  chameleon,  starting  out  as   a  Russian  nationalist,  and  writing  the  fiercely  dissonant  and  rhthmically  jagged  Rite  of  Spring,  and  then  becoming  a  sort  of fashionable   Picasso  of  music,  writing   "Neo-classical"  music  mixing  old  and  new   compositional techniqes. In  his  later  years,  he   adopted  the  12  tone   method,  but in  his  own  way, just  as  many  opther  composers.

   Other  composers  never  abandoned   the sense  of  music  ina  key,  such as   Russian  Sergei  Rachmaninov  (1873-1943,  Frenchmen  Poulenc,  Milhaud,  Prokofiev (even if  some  of  his  early  works  are highly  dissonant),  Elgar, Vaughan  Williams,  Britten ,  of  England,  Leonard  Bernstein,  Walter  Piston,  Samuel  barber  and  others  in  America  etc.

   Charles  Ives  (1874-1954)  was an  American  maverick,  mixing   folk  tunes,  hymns,  dissonant  polyphony  etc  into a  wild  mish  mash,  and  anticipating  later  develpments in  music.  Other  composers  experimented  with   electronic  music ,  such as  French-born  American  based  Edgard  Varese  (1883-1965),  sometimes  mixing  electronics  with  acoustical  instruments.   But  American  composer  and  critic  Virgil  Thomson   (1896-1989 ),  wrote  quaintly  folksy  American  style  music  with  Frewnch  influences,  as  he  had  studied  and  lived  in  France.

   Radical   Frenchman  Pierre  Boulez  (1925-),  also  a  famous conductor,  adopted the  12  tone  technique   into  (total  serialism",  in  which  not  only  pitch,  but  rhythm,  duration  and  other  elements  are  tightly  controlled,  and  the  music  extremely  complex  and un  melodic.  He  was arrogant  and  dogmatic, and  poured  scorn  on  conservative  composers  who  did  not  adopt  his  radical  methods.  Meanwhile,  the  conservative  American  composer  and  writer  Ned  Rorem  (1923- ),  poured  his  scorn  on  "  serial  killers",  who  write  boringly  arid  stuff  audienced  don't  want  to  hear.

   American  Elliott  Carter,  who  turns  100  next  month,  started  writing  conservative folksy  music  and   developed  his  own  radical  atonal  but  not  12  tone  style  with  incredibly  complex  rhythms  and   different   instrumental  lines  proceeding  at  their  own  pace  within  a  work.   Despite  this,  his  music  is  being  celebrated  and widely  performed  currently.  Other  mavericks  include  Olivier  Messiaen,  Stockhausen, John  Cage,  Conlon  Nancarrow,  and  minimalists  Philip  Glass  and  Steve Reich.

   Among  performing  musicians,  there  are   lame  duck  conductor  Lorin  Maazel  ,  about  to  give  up  his  music directorship of  the  New  York  Philharmonic  to  the  younger  and  more  adventurous  Alan  Gilbert.   Some   musicians  are  more  conservativve  in  their  repertoire,  and  perform  little or  no  new  music,  such  as   the  recently  deceased conductors  Carlo  Maria  Giulini  and  Carlos  Kleiber,  or  violinist  Itzhak  Perlman,  now  active  as  a  conductor  also.  The  late ,  great tenor  Luciano  Pavarotti   limited  himself  to  a  relatively  small  number  of  operatic  roles  from the past,  but   Spanish  tenor  Placido  Domingo  is  much  more  versatile  and  has  sung  a  number  of  operas  by  contemporary  composers,  including  roles written  with  him in  mind.  Latvian-born  violinist  Gidon  Kremer,    is  very  interested  in  contemprary music,   and  has  championed  a  variety  of  leading   composers  of  the  day.

   Certain  conductors  are  staunch  champions  of  new   works,  even if  they  still conduct  older  music,  such  as  Americans  Michael  Tilson  Thomas,  Leonard  Slatkin,  David  Zinman,  Marin  Alsop,  Gerard  Schwarz,  James  Levine, Alan  Gilbert,  England's  Simon  Rattle,  and  Europeans  Riccardo  Chailly,  Pierre  Boulez,  Michael Gielen,  Christoph von Dohnanyi,  Christoph  Eschenbach  and  others,  and  Argentinian  born  Daniel  Barenboim.

   Some  music  critics,  such  as   19th  century  Viennese   Eduard  Hanslick, were  conservative  and   were  hostile  to  new  musical  trends.  Hanslick  praised  the  conservative  Brahms  and   famously  opposed  Wagner  and  Bruckner  etc. 

   More  recently,  Harold  C  Schonberg,  chief  music  critic  of  the  New  York  Times  from  1960  to   80,  was  hostile   to  many  important  contemporary  composers,  but  not  all.   Other  criticsa  have  been  more  receptive  to  new  trends.   There  are  all   manner  of   viewpoints and  stances  in  classical  music,  just  as  in  politics.



Posted: Nov 22 2008, 08:21 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web