The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

When Composers Revise Their Works

   If  you  get   CDs  of  certain  operas  and  orchestral  works  etc,  you  may  notice  in  some  cases   that  the   booklet   says  that  that  this  recording  uses  the "Original  Version"  of    this  or  that   work.   This   can  be  really  interesting,  if  complicated  and  sometimes  confusing.

   Over  the  centuries,  many  composers  have  been  compelled  for  various  reasons  to  revise  certain  of  their  works,  and  therefore  opera  X  or  symphony  Y  may  exist  in  two  or  more  often  very  different  versions.   Opera  is  very  similar  to  broadway  shows  in  that  composers  have  often   made  cuts,  additions  and  all  manner  of  adjustments   to  fit  this  or  that  singer,  or  because  the  original  version of  an  opera  was  a  fiasco.

   Composers  such  as  Mozart  would  would  custom  tailor  their  operas  for   particular  singers,  writing  vocal  roulades to  show  off  their  voices.  Other  times,  they  were  stuck  with  less  than  great  singers  who  simply  weren't  up  to  the  deamnds  of  a  particular role,  or  certain  arias.  So  they  would  simplify  certain  arias  or  just  omit them  ,or  write  new  music.

   Sometimes  versions  of operas  are identified  with  the  city  where  there  were  premiered.  Orfeo & Euridice  (Orpheus  and  Euridice  by   Christoph  Willibald  Gluck  (1714 - 1887 ),  is  one of  the  earliest  operas   to  maintain  a   lasting  place  in  the  repertoire.  It  was  first  heard  in  Vienna,  and   Gluck   prepared  a  revised  version  some  years  later   for  Paris,  in  French.  Sometimes   performances  today  mix  elements  from  different  versions.

   Italian  opera  composers  of  the  19th  century  were  constantly  revising  their  operas   for   different  singers  and   for different  productions   in  different  cities.  Rossini,  Donizetti,  Bellini  and  Verdi   did  this  constantly,  and  musicologists  today   have  a  field  day  doing  research  into  the  different  versions  and  variants,  preparing  them  for   publishing  etc. 

   Giuseppe  Verdi   made  revised  versions  of  several  of   his  operas  such  as  Macbeth,  La  Forza  Del  Destino,  and  Simon  Boccanegra.   I  recently  heard  a  recording  of  the  rarely  heard  original  version  of  La  Forza  Del  Destino,  which  was  comissioned for  the  St. Petersburg  Imperial  opera  in  Russia.  This  is  a  tragic  tale  of   a   young  man  from  South  America,  half  Inca, who  falls  in  love  with  a  young  Spanish   noblewoman,  but   who  accidentally  kills  her  father.  Her  vengeful   brother pursues  the  two  throughout  the opera ,  determined  to  kill  them  both  to  avenge  the  family's  honor.   In  the  familiar  version,  the  brother  kills his  sister,  but  is  killed  by   her  lover ;  in  the  original,   the  lover  commits  suicide  by   jumping  off  a  cliff,  unlike  the   familiar  version,  where   a  priest  who  has been  observing the  tragic  situation  attempts  to  console  him   by  telling  him  that  she  has  finally  found peace  in  Heaven.  Pretty  melodrammatic  stuff !

   I  also  have  the  original  version  on  CD  of  the  famous  opera  Madama Butterfly   by  Puccini.  The  original  version  premiered  in  the  Italian  city  of  Brescia  was  a  fiasco,  and  Puccini  revised  the  opera  extensively,  adding  and  deleting  music   and  scenes.  The  familiar  version  was  premeiered   successfully  at  the   historic  La  Scala  opera  in  Milan.  My  Cd  recording  can  be  programmed  to  show  all  the  different  musical variants,  or  just  play  the   standard  version.  Even  today,  opera  composers  revise   their  operas ,  often  after   perceived  weaknesses  in  the  libretto  or  music  have  been  pointed  out  by  critics  and  others.

   Beethoven's  only  opera  Fidelio  went   through  a  number  of  changes  before  it   took  its  definitive  form ;  it  was  originally  called  Leonore ,  the  actual  name  of the  woman who  disguises  herself  as  a  jailor's  assistant to  rescue  her  husband,  a  political  prisoner  in  Spain.  She  disguises  herself  as  a  young  man, and  calls  herself  Fidelio.


   Symphonies  and  other  orchestral  works  have  often  been  revised,  too.  Best known  are  the  various  revisions  which  Anton  Bruckner  (1824 -1896 )  made  of   his  symphonies.  Bruckner   was  unsure  about  his  works,  and often   gave  in  to  pressure  from  conductors  and  friends  to revise  his  symphonies.  Sometimes., conductors  were  unhappy  with  the  original  versions,  and  Bruckner  obliged.  Others,  such  as conductors  and  Bruckner's  pupils  made  changes  of  their  own,  altering  the  orchestration  and  making  cuts.  These  adulterated  versions   used  to  be  performed failrly  often, until the  unadulterated  versions  were established.

   I  have  a  CD  of  the original  version  of  the  4th  symphony,  one  of  Bruckner's  most  popular.  The  third  movement  of  the familiar  version  is   a  scherzo  with  fanfares   evoking  the  hunt,  and  is  very  effective.  The  original   scherzo  is   a   completely  different  and  has  different  thematic  material,  and the  other  movements  are  very different  also,  even if  they  use  the  same themes.  All  of  these  revisions  have   given  musicologists,  conductors  and  listeners  considerable  trouble.  Certain  versions  are  played  more  often  because  the  parts  are   more  easly  available for  rental.

   Revised  versions  aren't  always  the  composer's own.  The  four  symphonies  of  Robert  Schumann  (1810- 1856 )  are  beloved  staples,  but  many   conductors  and  critics  are  unhappy  with  the  orchestrations,  which  are  generally  considered   faukty;  too  thick ,    mushy   and  ineffective.  A  later  composer and  symphonist,  Gustav  Mahler  (1860- 1911 ),  made  extensive  re - orchestrations,  aiming  for  greater  clarity  and   effective  sound.  The  noted  italian  conductor  Riccardo  Chailly   has  recently  made  recordings  of  these  revised  version with  the  Leipzig  Gewandhaus  orchestra  of  Germany, which  he  currently  leads.

   The  whole  issue  of  compser  revisions  is  a  complex and  fascinating  one.  It's often very interesting  to  hear  composer's  first  thoughts  about  a  familiar work.

Posted: Nov 20 2008, 08:45 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web