The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

A Spooky Opera With A Happy Ending

   Here's  a   wonderful   early  19th century  German  opera   that's   good  and  spooky   but  ends  happily.  It's  by   the  once  famous  German  composer  Carl   Maria  von  Weber  (1786 - 1826 ).  Weber's  music  is  not  played  a  lot  today,  which is  unfortunate.  You  sometimes  hear  the  overture  to   the  opera  in  qustion : Der  Freischutz   (The  Freeshooter)  at  concerts,  and a  couple   other  overtures,  the  "Invitation  to  the  Dance", originally  for  piano, orchestrated  by  Berlioz,  etc,  but  things  like  his  two  symphonies, two  piano  concertos,etc  are  almost  totally  unknown   outside  of  recordings,  and  clarinettists  like to play  his  two  attractive  clarinet  concertos.

   Weber  was  a  piano  virtuoso  and  one  of  the  first  conductors  in  the  modern  sense,  but  unfortunately  died   just  before  he  turned   40  because  of  chronic  ill  health.  Incidentally,  he  was  a  cousin   of  Mozart's  wife  Constanze. Der  Freischutz (two  dots  over   the  u  in  German),  takes  place  in  17th  century  Bohemia,  and  is  the  story  of  a  young  forester  and  marxman   Max,  who   is  in  love  with the  head  forester's  daughter  Agathe.  But  in  order  to  win her  hand  in  marriage,  he  must  win  a  contest  of  marxmanship,  and   despairs  of losing her of  he  should  lose.

   But  one  of  his   marxman  buddies  is  a  sinister   fellow  called  Caspar,  who  has  sold  his soul  to  the  devil   for  seven  magic  bullets  which  are  guaranteed  to   hit  the  mark.  The  catch  is  that  the  devil   guides  the  seventh  bullet,  and  no  one  knows  what   evil may  happen.   In  desperation,  Max  goes  to  a  sinister   place  called  the  Wolf's  glen  with  Caspar,  and  the  devil  appears  and   forges  the  magic  bullets  in   a  hair-raising  scene   that  is  pure  terror.   The  devil  is  a  speaking  role,  and  the  opera, like  many  German   operas  of the  time,  has  spoken   dialogue  between  the  musical  numbers.

   The  shooting  contest  takes  place  the  next  day-  but  unfortunately  the  devil   has   reserved  the  last  bullet  for  Agathe !    In  a  scene of  confusion   and  panic,  it's  Caspar  and  not  Agathe  who  gets   shot,  and  in  dying   he  reveals  the  sinister   plot.  All  are  horrified,   and  the  local  prince  angrily  banished  Max   forever.   But  a  kindly  hermit   appears,  and  begs  forgiveness  for  Max.,  saying  that  even  the  good  in  a  moment  of weakness  can   stray.  The  prince  relents  and   exiles  Max  only  for  a  year,  after  which  he  may  marry  Agathe,   and  the  opera  ends  in  general  rejoicing.

   You'll  enjoy  Weber's  melodious  score   with  its  spooky  elements,  but  unfortunately  your  chances  of   seeing  a  live  performance  outside  of  Germany,  where  it  has  been  popular  for  almost  200  years  are  pretty  slim.  There  are  a  number  of  CD  recordings.  The  best-known and  admired  is  the   one  conducted  by  the  late  Carlos  Kleiber   on  Deutsche  Grammophon   with  the   Dresden  Stae  orchestra,  and  such  well-known  singers  as  Peter  Scvhreier  and  Gundula  Janowitz  as  Max  and  Agathe.  There  is  at  least  one  DVD  I  know  of   from  the  Hamburg  State  opera,  but  this  updates  the  action  to  the  present  day.  Try  it  anyway.   Check  arkivmusic.com.  Happy  Halloween  !

Posted: Oct 31 2008, 08:40 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web