The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Composer Ned Rorem And Gloom And Doom Talk About Classical Music

   There's  an  interesting  interview  with  distinguished  American  composer  Ned  Rorem,  who  just  turned  85,  in  the  South  Florida  Classical  Review  on  the  internet.

  As usual,  Rorem  is  extremely  gloomy  about  the  state  of  classical  music  today,  lamenting  the  overall "dumbing  down"  of   culture  today,  the  hackneyed  programming  of  our  symphony  orchestras,  the  reluctance  of  audiences  to  hear   new  music,  and  the  unhealthy  influence  on  classical  music  of   avant-garde   composers  who  write  thorny  atonal  or"serial"  music,  which   alienates  audiences.   His  name  for  these  composers  is  "serial  killers".

  Rorem is  an  interesting  character.   He   has  steadfastly   adhered  to  writing   music  that    avoids   complex  atonality  and   has  always  aimed  to  write   music  that   will  please  audiences,  and  is  greatly  admired  for  his   extensive  output  of  songs,  many  of  which  are  available  on  CD.  Some  of  today's  leading  American  opera  singers   have   regularly  done  his  songs  at  recitals,  and  he  has  written   a  variety  of  orchestral  works   and  operas,  most  recently  his recentad  a  several  productions.  setting  of   the  famous  Thornton  Wilder  play  "Our  Town",  which   has  had   several  productions.

   He  has  written  a  number  of  best-selling  books  about  his    life ,  including  his  years  living  in  trendy  Paris,  and  his  friendship  with   all  the  most  fashionable  people,  including   famous  copmposers,  performers  and  other  celebrities,  making  him  something  of  a  musical   Truman  Capote.  

   But  his  comments  in  the  recent  interview  and  elsewhere  show  that  he  is  actually  rather  out  of  touch  with  what  is  actually  going  on  in  classical  music  today,  both   in  the  US  and  Europe.   He  fails  to  realize  that,  despite  the  lasting popularity  of  music  from  the  past,   there  is  absolutely  no  lack  of  new  music  today.  There  are  actually  many   composers  who  can't  say  that   their  music  is  being  neglected,   not  just   conservative  ones.   New  works  by   many,many  composers   have  been  popping  up  everywhere,  some   with  considerable  success. 

  It's  true  that   a  fair  number  of  concertgoers   are  hostile  to  new  music,  and  want  to  hear  their  beloved  masterpieces  by  Beethoven,  Brahms,  and  Tchaikovsky  etc.  But  this  stilll  hasn't  prevented  an  enormous  number  of   new  works  being  heard  lately.  And  in  opera,  despite  the  lasting  popularity  of   repertoire  staples  by  Verdi,  Puccini,  Mozart  and  Bizet  etc,  a   considerable  number  of  new  operas  have   been  premiered  recently.

   There   is  actually  greater   diversity  of  repertoire  being  performed  today  than  ever  before  in  the  history  of classical  music.  We  can  hear  ancient  music   by  composers  from   500  or  more  years  ago,  and  the  latest   works  by  living  composers,  and  a  vast  amount  inbetween, also.   Rorem   points  out  that  in   the  past"All  music  was  new",   implying  that  there  is  something  wrong  with  classical  music today   because  of  the  popularity of  music  from  the  past.   Other  composers  and  critics  has   pointed  this  out  also.

   But  what  they  fail  to  realize  is  that  condiitions  were  vastly  different  then.  In  the  time  of  Mozart,  Haydn  and  Beethoven  etc,  the  symphony orchestra  as  we  know  it  was  a  relatively  new  thing.  They  simply  did  not  have  the  vast  accumulations  of  repertoire  available  today.  Most  operas  were  new, too,  but   some  had  already  achieved  lasting  popularity.  

   Also,   performances  were   far  scarcer  than   today.  There  were  only  a  tiny  fraction  of  all  the  orchestras,  opera  companies  and  other  groups  which  exist  now.   Only  people  who  lived  in   major  cities  in  Europe  which  had  an  active   concert  life  could  attend  performances,  and only  if  they   had  the  means,  such  as  in Vienna,  London,  and  Paris.  If  you  were  just  Joe  Schmo  in  some  remote, rural  Austrian village,  your  chances   in  the  late  18th  century  of  ever  hearing  Mozart  perform  his  music  were  non-existent.

   But  look  how  different  things  are  today.  You  don't  have  to  live  in  New  York,  London,  Paris,  Berlin,  Vienna or  Amsterdam  etc  to  hear   great  music.  We  now  have  access  to  an  incredible  variety  of  classical  music  on  CD,  and   ever  increasingly  on  DVD.  We  can  hear  classical  music  on  PBS,  the  internet,  radio  stations,  opera  at  our  local  movie  theaters,  etc .  We're  spoiled  for  choice.  It's  an  embarrasment  of  riches.   We're  ot  limited to  music  by  the most  famous  composers,  but  can  hear  vast  amounts   of  music  by  obscure  ones,too.   What's  all   the  complaining  about?    You  can  visit  Rorem's  website,  nedrorem.com.

Posted: Oct 28 2008, 09:22 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web