The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Difficult Art Of Writing Opera Librettos

   They   don't  usually  get   as  much  publicity   as  composers  and  singers  in  opera,  but   opera  wouldn't  exist   without  the   librettist.  In  Italian,  Libretto  literally  means "Little  Book",  that  is  the  words  of the  opera   as in  a  stage  play. 

  Opera  first  came  into  existence   in  the  last  few  years  of  the   16th  century,  when  a  group  of   composers,  writers,poets  and   interested  amateurs    strted  a  group  called  the "Camerata"  in  Florence.  Their  aim  was  to  revive  Greek  drama,  which   they believed  may  have  been   sung  to  some  extent,  possibly  with  instrumental  accompaniment.  So  opera,  or  sung  drama  with  orchestral  accompaniment  was  born,   and  the  first  great  opera  composer  was  Claudio  Monteverdi  (1567 - 1643 ),  who  wrote  the  first   surviving   regularly  performed  opera  "La  Favola  D'  Orfeo",  or  the  legend  of  Orpheus  and  Euridice.  

  Once  well-known  but  now  forgotten  poets  and  playwrights  provided  the  liberros,  which  were  usually  based  on  Greek  myth   or  ancient   legends,  and   the  history  of  ancient  Rome ,  and  that  empire's  dealing  with  exotic   subject  nations  in  the  middle  east  and  northern  Africa  etc.

   The  librettos  were  highly  stylized,  and  written  in  a  kind  of   highly  formal and  stilted  Italian.  Later,  French  composers of  the  17th  and  18th  century  such  as  Lully  and  Rameau  wrote  operas  in  French   written  by  such   eminent  French  playwrights  as  Racine and  Corneille.   These  operas   were  often  combined  with  elaborate  ballet  sequences,  and   were  spectacular  entertainments  at   the  courts  of French  kings.  There  were  operas  performed  in  Germany   written  in  German,  but  these  have  been  almost  totally  forgotten ,  and  German  opera  did  not   really  take  off  until  later.

   Some  important  opera  librettists  have  been   Pietro  Metastasio   (1698 - 1782 ),  whose  librettos  were  set by  many  leading  composers  of  the  day.  In  fact,  because  copywright  laws  did  not  really  exist,  dozens  of  composers  would  use  just  one  Metastasio  text !    Lorenzo  Da  Ponte  was  a  contemporary  and  friend  of  Mozart,  and  an  Italian  Jew  who  led   a  colorful   and   eventful  life.   He  provided  Mozart  with   the  librettos  to  his  three  great  opera  Don  Giovanni,  Le  Nozze  di  Figaro  and  Cosi  Fan  Tutte.   In  the  early  19th  century  he   settled  in  America  and   taught  Italian  at  Columbia  University !

  The  well-named  French  librettist   Eugene  Scribe   wrote the librettist  for  many  once famous  French  operas.   Some  librettists  have  been  playwrights  or   novelists   etc  or  evemn  amateurs,  and  some  composers  have  written  their  own  librettos  such  as  Wagner,   who  did  not  want  any  one  else  interfering,  and  wrote  all  of  his  own.

Other  well-known  Italian   text  scribblers  in  the  19th  century  were   Salvatore  Cammarano,  Francesco  Maria  Piave,  and  the  composer  Arrigo  Boito,  who  provided  the  Shakespeare  based  texts  of  Verdi's  last  two  masterpieces,  Otello  and  Falstaff.   Many  of  these  were  frankly  hacks,  and  their  creations  are   often   embarassingly  corny  and  melodrammatic,  but   with   great  composers  such  as  Verdi,  Donizetti,  Rossini  and  Puccini,  the music  triumphs  over   poor  librettos. 

   Composers  such  as  Verdi  and  Puccini  were  notorious  for  giving  their  collaborators  a  difficult  time,  constantly  asking  for  changes  and even   adding  their  own   words  at  times.   Many  librettos  were  based  on  famous  plays  and  novels,  Shakespeare   or   the  novels  of   Walter  Scott,  or  the  once  famous  French  playwright  Victorien  Sardou.   In  the  20th  century,  Richard  Strauss  colaborated with  the   once  famous  Austrian  poet  and  playwright  Hugo von  Hoffmanstahl   (1874 - 1929)  on  such   famous  operas  as  Der  Rosenkavalier ,  Ariadne  Auf  Naxos  and  Die  Frau  Ohne  Schatten  (The  Woman  Without  a  Shadow ).  

   In  our  time,  many   recent  opera  librettos  have  been  provided  by  prominent   literary  figures.   The  San  Francisco  Opera  has done  the   world  premiere  of  "The  Bponesettret's  Daughter",  with  libretto  by  the  famous  Chinese-American  novelist  Any  Tan,  based  on  one  of her  books, with  music  by   American  composer  Stewart  Wallace.

   Many  people  poke  fun  at   the  poorer  opera  librettos,  pointing  out  their   corny,  stilted  language,  absurd  plots  etc,  but  the  best  librettos  can  be  first  rate  literature  and  drama,  and  have  inspired  some  truly  great  music.

Posted: Oct 22 2008, 08:37 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web