The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Great Eccentrics Of Classical Music

   Classical  music  has  produced  its  share  of   colorful  eccentrics,  both  composers  and  performing  musicians.  It's  difficult  to   know  why,  but  there  seems  to  be  something  about  musical  talent  which   makes   one   prone  to  eccentricity.

  Perhaps  the  weirdest   was  the   French  composer  Erik  Satie  (1866 -  1925 ).  He  lived  in  Paris  most  of his  life  but  lived   a  rather  reclusive  live  in  a   rather  seedy  Parisian  quarter  which  no  one  was  ever  alloed  to  visit  for  some  reason.  He was  a  friend  and  asscociate  of many   famous   composers  and  intellectuals  of  the  day  such  as   Debussy,  Ravel,  Stravinsky,  Picasso,  Jean  Cocteau,  and Tristan  Tzara.  He  was   a  leading  figure  in  Dadaism,  and   eked  out  a  modest  living  as  a  cabaret  pianist  in   Paris.

   Much  of  his  output  is  for  piano,  and  perhaps  his  best  known  pieces  are the  dreamy  "Gymnopedies".   Many  of  his  piano  pieces  have   looney  names  such  as   "Bureaucratic  Sonatina",  "Dessicated  Embryos",  "Automatic  Descriptions",  "Truly  Flabby  Preludes  For   A  Dog",  "Old  Sequins  And  Breastplates",  "Sports  And  Divertisments",  "Furniture  Music",  etc.

   One  work  is  called  "Vexations".   It  is  a  piano  piece  which  is  supposed  to  be  performed   840  times   consecutively  !    There  have  been  a  few  marathon  performances   in  which   a   series  of  pianists  would  take  turns  with   all  the  repetitions.  A  joke   goes  that  after  the  last   repetition,  somebody  in  the  audience had  the  nerve  to  yell  out   "Encore!".  This  story  may  or  may  not  be  true.  

   Satie's   simple  Parisian  flat   was  found  to  have   100  umbrellas  which  the  composer  collected as  a  hobby,  and   he  had   abpout  a  dozen   identical  velvet  suits  which  he   would  keep wearing  until  each  wore  out , after  his  death.   He  is  said  to  have  eaten   only  white-colored  foods,  and  never  married.  There  are  quite   a  few  recordings  of  his  music  on  CD,  by  pianists  such  as   Aldo  Ciccolini  and  Jean  Yves  Thibaudet.

   The  great   but   weird  Canadian  pianist  Glenn  Gould   (1932 - 1982 )  has  become  something of  a  legend  in  our  time.  He  left  many  recordings  of  a  wide  variety  of  piano  music,  currently  available  on  Sony  Classics.   A   child  prodigy,   he   achieved  international  acclaim   as  a  pianist   during  the  1950s  and  60s,  appearing  with   great  conductors such  as  Bernstein  and  Karajan.  But  around  1964,  he  became   disenchanted  with  the  busy  and  hectic  life  of a  travelling  pianist   and  became  something  of  a   recluse  in  his  native  Toronto   and  gave  up  live  performances  for   making  recordings,  writing  on  music,  and  producing   radio  programs  on  music  until  his  untimely  death  at  50  from  a  stroke. 

   Gould  was  a notorious  hypochondriac  who  was  deathly  afraid  of  cold  and  germs  and   refused  to shake  hands  with  any  one.  He  was   obsessed   with   the  adjustment  of  his  piano  stool   and  constantly  fretted  over  it.  He  had  friends,  including   many  famous  musicians,  but  was  something  of  a  loner,  and  never  married. 

   His  piano  technique  was  prodigious,  but  critics  often  found  his  interpretations  eccentric  and  willful,  with   unorthodox  temops,   and  he  tended  to  hum  along  with  the  music.  You  can  hear  this  on  many  of  his  recordings.   He was  famous  for  playing  the   keyboard  music  of  Bach,  and  also  championed   rarely  performed  music  for  piano,  and   did  music   difficult  modern  composers  such  as  Schoenberg,  Hindemith  and  others  rarely  performed  by  conventional  pianists.   There  is  an   excellent  and  absorbing  biography  of  him   called  "Wondrous  Strange",  by  Kevin  Bazzana,  which   should  be  available  at  etc.

   The  eccentric  Romanian   conductor   Sergiu   Celibidache  (  Chel- i- bi- da- kay),  (1912 - 1996 )   was  just  the  opposite  of  Gould.  He  achieved  fame  as  a  conductor   of   orchestras  in  Berlin,  Munich,  Stuttgart   and  elsewhere ,  but   refused  to  make  recordings,  except for  a  handful   he  made  early  in  his  career.  There  are ,  however,  many  pirated  live   recordings  in   less  than  first  rate  sound,  and  many  recordings  issued  on   major  labels  such  as  Deutsche   Grammophon  and  EMI  after   his  death.  He  felt  that  recordings  were   no  substitute  for  live  performances  and  offered   many   obscure   philosophical   explanations as  to   why   recordings  of  classical  music   were  just  plain  wrong. 

   He  became  notorious  for   demanding   a  great  deal  of  extra  rehearsal  time  before   accepting  any  conducting  engagements,  even  for   standard  works   orchestras  could  practically  play  in  their  sleep.   For  this  reason,  he  never   conducted  American  orchestras,  which   are  less  generous  in  rehearsal  time because  of  Union  regulations.   He  did  appear  in   America   conducting  the   student  orchestra   of  the  prestigious  Curtis  Institute   of  Philadelphia,  which   is   just  about  as  good  as  any   professional  orchestra,   and  appeared  in  Carnegie  hall,   as  well   as  with  his  Munich  Philharmonic  on  tour.

   Some  critics  found   the  performances  in   his  later  years  to  be  impossibly  slow,  with  obsessive  concern  over  bringing  out   inner  details  of  the  music  often  obscured  in  other  performances.  He  was  famous  as  a  conductor  of  Bruckner  symphonies.  I  covered  this  composer  in a  recent post.   His  recordings  are  the  slowest  on  record.   You  can  easily  obtain   his  Cds  at  Check  alpahbetically  under  conductors. 

   It  would  have  been  fascinating  to  have  Gould  and  Celibidache  co- laborate  on  piano  concertos ,  if  they  could  ever   get  together  over  their   different  ideas !

   Carlos  Kleiber   (  1930 - 2004 ),  was  a  legendary  conductor ,  son  of   an  eminent  conductor  himself , Erich  Kleiber  (1890 -  1956 ).  Born  in  Berlin,  where  his  once  famous  father  was  conductor  of  the  State  Opera,  he  grew  up  in Argentina,  where  his  father,  who  had  escaped  Nazi  Germany,  had  become  music  director  of  the  famous  Teatro  Colon  opera  in  Buenos  Aires. 

   The  younger  Kleiber   worked  his  way  up  in  German   opera  houses  and   started  to  achieve  international  acclaim   in  the  1970s  with  a  recording  of  the  Beethoven  5th  that  many  consider  the  greatest,  although  that  is  debatable. (I  have  it, and  it  is  definitely  great,  but  there  are  other  equally  great  ones).

   He  appeared  regularly  at  the  Bavarian  State  opera  in  Munich,  the  Bayreuth  festival   conducting  Tristan  and  Isolde,  La  Scala  Milan,   and  the  Metropolitan  opera,  as  well  as  conducting  the  Vienna  Philharmonic ,  the  Chicago  Symphony  etc.  He  was  very  selective  in  his  appearances,  even  though  all  the world's  top  orchestras   and   opera  companies   were  dying  to  have  him .  He  would  cancel  performances   often  if  not  satisfied  with  the  amount  of  rehearsal  time  he  could  get  or  for  other  reasons. 

   His  repertoire  was   probably  the  smallest  of  any  major  conductor;  a  handful  of  standard  symphonies  by  Beethoven,  Schubert,  Brahms,  and   operas  such  as  Puccini's  La  Boheme,  Wagner's  Tristan,   Der  Rosenkavalier  by  Richard  Strauss  etc.  He  seemed to  be  reluctant  to  conduct  at  all   in  his  later  years  because  of   emotional  problems  and   pickiness  over   performance  conditions  etc,  and  died  in  2004.  He  left  only  a  handful  of   official  recordings,  still  available,  and  there  are   pirated  live  recordings,  as  well  as  DVDs.  But  aidiences  and  critics  found  his   rare  appearances   to  be   musical  events  of  the  highest  quality.

Posted: Sep 30 2008, 09:40 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web