The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Some Historical Perspective

   If  you  read   letters  to  the  editor  , reviews  and  commentary  on  classical   music  today,  you  will  notice  many   people,  listeners  and  critics  etc,   complaining  that   there   has  not  been   any  great   and  lasting  music   written   in  recent  years.  Supposedly,  all  the  new  music  is  terrible.  Just   noise.  Just  sound  effects.  Where's  the   melody?  

   But  the  problem  is  that  it's  just too  early  to  tell  what  will   last,  and  become   a  staple  part  of  the  standard  repertoire.  Yes,  many  people,  if  they  hear   something  by  such   highly  respected  but   intimidating  composers  as   Pierre   Boulez,  Elliott  Carter,   Harrison  Birtwistle,   Milton Babbitt,   Charles  Wuorinen  and  others   at  a  concert  will   hate  it.  Or  at  least  be  puzzled.  

   But  when  the  Beethoven  symphonies  were  new,   as  well  as  his  string   quartets  and  other  works,   many  people  found  them  just  as  baffling  or  off  putting.  Beethoven  was  a  revolutionary.   Now   people  flock  to  concerts  where  his  music  is  played,  and  hate  the  new  stuff.   The   strange  new  harmonies  that  Wagner  concocted   in  the  19th  centuries  were   so  way  out  for  many   that  they  could  not  make  head  or  tail  out  of  his  music.  And   he  was  constantly   accused  of  writing  music  with  absolutely  no  melody !   

   When  The  Rite  of  Spring  by  Igor   Stravinsky   was  new,   the  harmonies  were   so  hideously  ugly,  and  the rhythms  so   jagged  and  irregular   that  many  were  shocked.   When  the   opera "Wozzeck",  by  Alban  Berg  was   first   performed   in  Berlin  in  1925,   one  critic  compared  the  music  to  a  stinking  sewer.  This  was  the  first  atonal  opera,   and  is  now   a  staple  of  opera  houses  everywhere.

   The  fact  is that  most  of  the   many  orchestral  works  and   operas  etc  that  have   been  written  in  the  past  50  years  or  so   will   never   become  popular,  simply  because  they  are  not  very  good.  The  same  is  true  of  countless  works  from   the  past.  It's  been  estimated  that  since  the  early  17th  century,   when  opera  was  born  in  Italy,  some  40,000   operas  have  been  written.   How  many  are  performed  today?    But  you  can  never  predict  when any   given  work  might  be  revived.   Many  long  neglected  operas  have  been revived  in  recent  years,   and  other works.   Composers  such  as  Louis  Spohr,  Saverio  Mercadante,  Heinrich  Marschner,  Carl  Reinecke  and  others  were   well-known   and  widely   performed  in  the  past,   but  today,  they  are  pretty   much  names  familiar  to  those   well  versed  in  music  history.   You  can  hear their  music  on   recordings.  Antonio  Salieri   has   gained  some  recognition  today  from  the  famous  play  and  film  Amadeus,   which  is  actually  anything  but   an  accurate   picture  of   the  lives  of  Mozart  and  Salieri.   Supposedly,  Salieri  was  wildy  envious   of  Mozart's  genius  and  ashamed  of   his  vast  inferiority.  But  Salieri  was   a  well  known  and  respected  composer,   and   some  of  his  music  is  actually  pretty  good.  Again,  you  can  hear  his  music  on  recordings. There  is  not  a  shred  of  evidence  that  he   was   guilty  of   murdering  Mozart,  though.

   The  symphonies  of  Gustav  Mahler  (1860- 1911 )   have  been   very  popular   since   Leonard  Bernstein started  to  champion  and  record  them  in  the  60s.  Other  eminent  conductors   such  as  brunow  Walter,  Otto  Klemperer,  and  Willem  Mengelberg  ,  who  had  known  and  worked  with  him   championed  his   music,  but   his  music  was  not   heard  nearly  as  often  as  today.  Mahler  was  a  renowned   conductor,  who  held  such   prestigious  posts  as   director  og  the   Vienna  opera,  and  New  York  Philharmonic,  and  appeard  at the  Met.  But  at  his  untimely  death  in   1911,  many  critics   acknowledged  his  greatness  as  a  composer,  but  predicted  that  his  music  would  die  with  him.  How  wrong  they   were !

   So  immediate  popularity  or  the  lack  of  it   is  no   indication  of  whether   a  given  composer's  music  will  last.  It  would  be  fascinating  if  we  could  come  back   a  century  from  now  and  see   which  composers  of  the  present  day  are  popular,   assuming  that  the  world   has  not  been  destroyed  by   catacylsmic  events. 

Posted: Aug 31 2008, 03:21 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web