The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The False Dichotomy

   In  my  last  post  I discussed  how  difficult  it is   to  plan   concert  programs   without  displeasing   either  audiences   or  critics.  There  seem  to  be  two  factions in  classical music;  those  who  are  angry  that   so  much  of  what  we  hear  today  is music  from  the  past,  that  new  music  rarely   gets  a  chance  to  be   heard,  and  that  audiences  are   hostile  to  new  music.  The  renowned  French   composer/conductor  Pierre  Boulez (1925-)  has  been  for  many  years   a  dogmatic  advocate  of  the  most   difficult   and  complex  atonal  music   as a  conductor,  and  has  composed  such  music  himself.  Years  ago,  he  declared  that  this  kind  of  music  is  the  ONLY  valid  style  for  composers  today  to   compose  in,  and  that   all  other  conservative  composers  were  useless  and  irrelevant.  Of  course,  not  many  concertgoers  agree  with  him.

   American  composer  Ned  Rorem (1923-),  is  angry  that   ours  is  the  only   age  of  classical  music  in  which   the  music  of the  past  is dominant.  Another   respected  but  not   very  popular  modernist   composer  is   Charles  Wuorinen  (1938-),  who  has  been  commissioned  to  write  an  opera  based  on   the  book  and  film  Brokeback  Mountain   for  the  New  York  City  opera   is  also   dismayed  by  the  lack  of  audience   acceptance  of  difficult  new  music.

   Then  there  are  audiences,   and   some  composers  and  critics,  who   reject  all   of  this  modernist  stuff.   Many  concertgoers   are  appalled  if   their  local   orchestra  plays  anything  by  composers  such  as  Boulez,  Wuorinen etc  at  a  concert  they  happen  to  attend.   They  just  want  to  hear  Tchaikovsky,  Rachmaninov,  Beethoven,  and  Brahms  etc.   That's  what  they  know  and  love. 

   And  the  late   music  critic   and   expert  on  all  matters  operatic  and  vocal   Henry   Pleasants  (1910- 1999 ),   hated  most  20th  century  music,  and  thought  atonality   and  serialism  were   awful.  To  him,  classical  music  had  declined from  its  glorious  past  when   composers  such  as  Haydn, Mozart,  Handel,  and  Rossini  etc  wrote  music   that  people  actually  enjoyed,  and  didn't   alienate  them.   About   50  years  ago,  he  wrote  an  interesting  if   annoyingly  tendentious  book  called   The  Agony  of  Modern  Music,  in  which  he  declared  that   contemporary  music  was  no  longer   relevant   because  audiences, including  him,   rejected  it.  As  far  as  I  know,  it's  still  available.

   So  who  is  right ?   Should  we  only  hear  new  music  at  concerts,  and  should  it   only  be   of  the  difficult  modernist  kind?   Is  tonality  dead ?    Or  is  contemporary  music   worthless,  and  only  the  familiar  music  of  the  past   worth  hearing?    The  answer  is   neither.  

   We  need  both  old  and  new  music  at  concerts.   We  can't  do  without  either.   It  would  be  awful  if  we  heard  nothing  but  music  of  the past  at  concerts  and  the  opera  house.   But  it  would  be  equally  bad  if we   completely  abandoned   the  music  of  the  past.   There  is  no  conflict  between   old  and  new  music.  

   People  today  read   the  novels,  poetry,  and  short  stories  of   great  writers  of  the  past  such  as   Cervantes,  Tolstoy,  Dostoyevsky,    Wordsworth, Dickens ,   and  others,    but  they  also  read  Stephen  King,  Joyce  Carol  Oates,  and  John  Updike  etc.   They  see  the  latest  films,  but  still   watch  classics   such  as  Casablanca  and   Citizen  Kane.

   Why  should  it  be  any  different  with  classical  music?  People  should  not  be   reluctant  to  continue  attending  concerts  if  they  hear  a  new   work  they  don't   like  at  a  concert.   They  may   dislike  some  new  movies  they  see,  but  that  doesn't   mean  they   stop  going  to  the  movies.

Posted: Aug 30 2008, 09:32 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web