The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Some Works For Really Huge Orchestras

   The  size  of  the  orchestra  any  given  composer  might  write  for   can  vary   greatly,   and  has   varied  greatly  over  time.   In  the  time  of  Mozart  and  Haydn   in  the  second  half  of  the  18th  century,  orchestras  tended  to  be  quite  small,  with   perhaps  fewer  than  20  strings,   plus   flutes,  oboes,  clarinets ,  horns  and  trumpets  in  twos.  Sometimes  even  fewer  were  used,  perhaps  just   two   oboes,  bassoons  and  two  horns,  plus  tympany.   On  rare  occaisions   when   a  lot  of  musicians  were  available,  the  strings  were  greatly  fortified  and  the  winds  doubled.   Mozart  is  said  to  have  been   delighted  to  hear  one of  his  symphonies  played  with   very  large  forces.  

   Occaisionally,  four  horns  were  used,  crooked  in  two  different  keys  to   increase  the  number  of   notes  that  were  possible  to  be  played,   as  in  Mozart's   symphony   no  25.   It  was  not  until  Beethoven's   fifth   symphony   in  the  early  19th  century   that  three   trombones  were  added, plus  piccolo  and  contrabassoon.   Every  one  knows  this  standard  work  today,  but   when  it  was  new,   it  was  absolutely  revolutionary.

   In  the  19th  century,  orchestra  size  increased,   and  four  horns   became  the  norm,  and   trumpets  were  increased  to  three   or  even  four.   The  tuba  was  not  invented  until  the  1830s.   Piccolo, English  horn,bass  clarinet  and   contrabassoon   were  used  more  often,   and  the  percussion   section ,usually  limited  to  tympany,  was  expanded  to  include  cymbals, triangle   and  other  percussion  instruments  at  times.  (Haydn's  symphony   no  100   uses   cymbals  and  bass  drum,   and  is  called  the  "Military",  but  that  was  very  unusual).

   The  great  and  revolutionary  French  composer   Berlioz  called  for   really  large  orchestras ,   including  quadrupled  woodwind, four  trumpets,  tuba,  and   expanded   percussion  among  other  things.   His  massive  setting  of  the  Requiem   mass  calls  for  four  brass  bands   stationed   around  the  auditorium   to  represent  the  judgement   day !!    A good  performance  will   tingle  your  spine. 

    Wagner  called  for  a  huge  orchestra  in  his  monumental   operatic  cyle   The  Ring  of  the  NIbelungen.  For  the  first  time,  no  fewer  than  eight  french  horns  were  used,  and  the  second   four  horns   switch  at  times  to   a  new  brass  instrument   which   Wagner  had  invented  called  the  Wagner  tuba.   It's  sort  of  like  a  baritone   horn ,but  uses  a  horn  mouthpiece.  Later,  other  composers  such   as  Anton  Bruckner,  Richard  Strauss  and  Arnold  Schoenberg  used  this  instrument  along  with   horns.   The  ring  also  calls  for  something  called  a  bass  trumpet,  which  is  rather  like  a  trombone.    The  Ring  also  uses  no  fewer  than  six  harps!

   Arnold  Schoenberg  (1874- 1951 ),   famous, or  infamous  for   having   invented   12  tone  atonality,   wrote   some   non-atonal  early  works  which   are  not  a  problem  for  any  one.   His   massive  oratorio  "Gurrelieder",  from  around  the  turn  of  the  century,  is  based  on   an  old  Danish  legend  of  a  Danish  king  whose   beautiful  young  mistress   is  murdered  by   the  jealous  Danish  queen  The   devastated  king  curses  god,  and  is   cursed  by   the  lord  to  wander   as  a ghost  through eternity.   As  well   as  a  huge  chorus  with  vocal  soloists,   Gurrelieder  calls  for  no  fewer  than  ten  horns,  huge  woodwind  and  brass   sections.   Because  of  the  impractical  demands,  it's rarely  performed,  but  there   are  some  fine  recordings  by  such  conductors  as  Seiji  Ozawa,  Riccardo  Chailly,   Giuseppe  Sinopoli   and  others.  It's  really  spectacular,  and  even   those  who  hate  atonal  music  should  love  it.

   Gustav  Mahler (1860- 1911),  and   Richard  Strauss  (1864-1949 ),  often  used   huge  orchestras  with   eight  horns ,four  or  five  trumpets,  many  woodwinds   etc,  and  large  percussion  sections.   Mahler's  8th  symphony,  premiered  around  1908  in  Munich,  is  a  setting  of  a   Catholic  hymn   in  its  first  part,   and  the  second  is a  setting   of  the  end  of  Goethe's   play  Faust, where  the hero  finally  enters  heaven   after  having  sold  his  soul   to  the  devil.   There  are  eight  singers,  TWO  choruses, a  boy's   choir,  and  a  massive  orchestra.   It  became  known  as   the"Symphony  of  a  Thousand",  although  it  doesn't  actually  use  that  many   performers.

    The  Alpine symphony  of  Richard  Strauss,  his  last  tone  poem,   is  an  amazingly  vivid  description  of  a  day   climbing  the  Bavarian  alps.   There  are  not  only  eight  horns  in  the  orchestra,  but  twelve  off-syage  horns are  aslo  rquired.   There  is  a  thunder  machine,too  for   the  part  describing  an  alpine  storm.   Really  spectracular !    Talk  about  everything  including  the  kitchen  sink !

   For  economic  reasons,   these works  are  not  played  that  often.   They  require  many  extra  musicians,   but   the  top  orchestras  have  the  budgets  for   them.   But  they  are  certainly  worth  the   extra  expense  !

Posted: Aug 19 2008, 10:46 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web