The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Famous Operas Based On Shakespeare Plays

   It's  interesting  how  many  operas  have  been  made  out  of   Shakespeare's   plays.  It's  hard  to  know  how  many,  and  a  number  of  them   are   quite  popular.

    Probably  the  most  famous  are  by  Giuseppe  Verdi  (1813- 19010.)  He  was  a  great   admirer   of  the  plays ,  which  he  knew  from  Italian  translations  only.   The  earliest  is  Macbeth,  or  Macbetto,  which  dates  from  the  1840s  and  exists  in  an  original  and  revised  version.  It  follows  the  original  fairly  closely,  which  not  all  Shakespearean  operas  do,  and  can  be  very  exciting  to   hear.  It  contains  two   juicy  roles  for  a  soprano  as  Lady  Macbeth,  and  a  baritone  as  Macbeth.   Verdi  did  not  want  a  conventionally  beautiful  voice  for  lady  Macbeth,  but  one  that  was  harsh  and  sinister-sounding.  The  sleepwalking  scene  is  really  spooky.  The  Metropolitan  opera  did  a  new  production  of  Macbeth   this  past  season,  and  it  could  be  seen  at  High  Definition   movie  theater  broadcsts,  PBS  and  heard  over  the  radio.  Look  for  it  on  DVD  when  it  comes  out.

    Otello  (Othello ),  is  Verdi's  next  to  last  opera,  and   one  of  the  most  powerful  and  compelling  operas  ever  written.  It  was  premiered  at  the  famous  La  Scala  opera  in  Milan  in  1887.  Verdi  and  his  librettist   Arrigo  Boito(who  also  composed   the  opera  Mefistofele  )  omit  Shakespeare's  first  act   and   begin  the  opera  with  a   tumultuous  storm  in  which   Otello's  ship  arrives  in  Cyprus  after  defeating   the  Ottoman  navy  in  battle.  The  role  of  Otello  is  one  of  the  most  demanding  tenor  roles  in  opera,  and  has  long  been  a  signature  role   of  the  great  Spanish  tenor  Placido  Domingo  and  other  famous  tenors   of  the  20th  century.  Check  out  the  Franco  Zefirrelli  film   version   with   Domingo,  and  the  live  DVD  from  the  Met.

   Verdi's  final  opera   is  Falstaff,  based  on  The  Merry  Wives  of  Windsor.  He  had  written  only   one  comic  opera  before  early  in  his  career , which  is  almost  never  performed  today.   The  role  of  the  fat,  jolly,  boozing  rogue  Falstaff  is   one  of  the  great  baritone  roles.  Verdi  is  famous  for   tragic  operas  like  La  Traviata,  Rigoletto,  and  others,  but  Falstaff  is  unlike  anything  else  by  this   composer.  It's  full  of  wit  and   enchantment.   There  are  a  number  of  DVD  versions  available. 

    Some  lesser  known  but   worthwhile  operas  based  on  Shakespeare   are  "Die  Lustigen  Weiber  von  Windsor"  ,  by  the  German  composer  Otto  Nicolai  (1810- 1849 )  ,  which  is   basically  the  same  as  the  Merry  Wives  of  Windsor.  It's  in German,  and  as  far  as  I  know  there  are  no  DVD  versions,  but  it  has  been  recorded.   If  not  as  great  as   Verdi's  Falstaff,  it's  quite  charming  and  tuneful.  

    Verdi  wanted  to  write  an  operatic  version  of  King  Lear  but  never  got  around  to  it,  but  the  contemporary  German  composer  Aribert  Reimann   has  written   an  interesting  if   musically  very  complex  and  difficult  one ,  premiered  in  Munich  in in  1978   and  written       for  the  great  German  baritone  Dietrich  Fischer -Dieskau  (1925-),  now  retired.   The  live  recording  of  the  world  premiere  recording  has  recently   been   reissued  on  Deutsche   Grammophon  records.  It's  anything  but   easy   listening,  but  worth  getting  to  know. 

    The  gifted  young   English  composer  Thomas   Ades  (A-dess) (1971),   has   written  very  recent  version  of  the  Tempest,  which  I  have  not  heard.   The  composer  conducted  the  world  premiere   at  the  Royal  opera  in  London  a  few  years  ago,   and  the  Metropolitan  opera  is  scheduled  to  do  it   in  a  couple  of  years  or  so.  It  sounds  interesting.

    The  French   composer   Ambroise  Thomas ,  an  almost  exact  contemporary  of  Verdi,  is  little  known  today,  but  his  operatic  version   of  Hamlet  was  once  very   popular.  Unfortunately,  the  opera  takes  many  liberties  with  Shakespeare's   plotline. I  have  heard  the  EMI  recording  with  the  famous  American   baritone  Thomas  Hampson,  but  this  may  not  be   availabe  at  the  time.  Check  arkivmusic.com.   I  believe  there  is  at  least  one  DVD  version.  If   not  one  of  the  greatest  operas,  it's  very  entertaining.

Posted: Jul 29 2008, 03:27 PM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web