The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Annual Wagner Festival At Bayreuth, Germany

    Richard  Wagner,   the  visionary  genius  who  revolutionized   opera   (see  my  earlier  post  on  him  ),  founded  a  unique  music  festival  devoted  to  performances  of  his  operas  in  1876  in  the  small   northern  Bavarian   town   of   Bayreuth  (pronounced  buy- royt ),  and  the  world  of  opera  has  never  been  the  same.  The  festival  has  continues  to  this  day,  run  by  his  descendants   and  has  just  opened  with   a  new  production  of   his  final  work,  the  mystical   "Parsifal",  about   the   guardians  of  the  holy  grail  in  medieval   northern   Spain.

   For  the  festival,  Wagner  had  a  special  theater  built ,  known  as  the   Festspielhaus,  or  festival  house.  This  is  no  ordinary  opera  house.  It's  constructed  as  an  amphitheater   with  no   box  seats,  and  has  a      sunken  orchestra  pit   in  which  the  conductor  and  orchestra  are   out  of  view   of  the  audience.   The  string  instruments  are  on  top,  and  the  brass  instruments   are   on  a  slope   far  below  the  stage.  This  makes  it  virtually  impossible  for  the  orchestra   to  drown  out  the  singers.  I  haven't  been  there (but  would  love  to  go ),  and  the  acoustics  are  supposed  to  be  amazing.

   Every  July  and  August,   world  famous  singers  and  conductors   have   come  to   Bayreuth   to   perform.  The  festival  orchestra  is  made  of  of   some  of  the   finest  musicians  from  the  top  German  orchestras.  The   pay  is  not  great,  but  there  is  enormous  prestige  in  being  invited  to  sing  or  conduct  there.   Many  of  the  world's  greatest  conductors  have  appeared  there,  such  as   Toscanini,  Furtwangler,  and  other  legendary  maestros  of  the  past,  and   eminent   living  ones  such  as  James  Levine,  Daniel  Barenboim,  etc,  as  well  as  such  great   Wagner  singers  as  Kirsten  Flagstad,  Birgot  Nilsson,  Lauritz  Melchior  from   the  past,  and   leading  singers  of  today.

    Tickets  are  unbelievably  hard  to  come  by.  It's  easier  to  get  an   audience  with   the  Pope.  You  have  to  get  on  a  waiting  list   and  wait  several  years !  

    The   festival  opened  in   1876   with  the  first  complete  performance  of  the   monumental   Ring  cycle  of  four   music  dramas  based  on  Norse  and  German  mythology,  and  the  cycle  has  been  repeated  there  many  times,  staged,  designed  and  conducted  by  many  individuals.  The  opening  was  attended  by  many   eminent  composers,  critics   and  even   kings  and  emperors  of  Europe  and  South  America !    Unfortunately,  Hitler ,  who  was   a   crazed  Wagnerite,  was  closely  associated  with  the  festival   in  the  30s  and  40s.   There  were  intermittant   closings  during  WW2,   but  the  festival  reopened  in  1951,  run  by  Wagner's  two  grandsons,   Wieland  and  Wolfgang,  who  staged  performances  there.  Wolfgang  Wagner  is   still  alive  and  almost  90,  and  in   failing  health.  There  has  been   some  struggle  over  who  will  succeed  him,  but   Wagner's  great  granddaughters  will   be  doing  so.  Prior  to  this,  the  festival   had  been   run  by   Wagner's  widow,  Cosima,  daughter  of  Franz  Liszt,  and  his  son  Siegfried,  who  was  also  an  opera  composer  and  conductor.  

    Every  summer,  Wagner  fans  and  others  make  the  pilgramedge  to   Bayreuth,  it's  supposed  to  be  a  unique,  unforgettable  experience.. Some  radio  stations  from  Europe  offer  radio  broadcasts   of  performances,  and  now   the  computer   enables  people  to   hear  performances.   There  are  many   Bayreuth   performances   captured  at   performances  on  CD;  Decca  records   has  just  released   a  special   33  CD   set  of  all  the  Wagner  operas  that  are  performed  at   Bayreuth (his  early, immature  ones  are  not ),  and  this  can   easily  be  ordered,  although  it's  selling  so  briskly  stocks  are  now  low.  Bu  it's  a  great  bargain.   Frederic  Spotts  has  written  a  fascinating  history  of  the  festival   which  can  easily  be  ordered  from  It's  a  must  read.

Posted: Jul 26 2008, 12:39 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web