The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Viola - A Wonderful Instrument Despite The Jokes

    Pity  the  poor  viola,  butt  of  so  many  jokes.  It's  similar  to  the  violin,   but   slightly  larger   and  can  reach   notes  slightly   below  the   violin.  In  the  hands   of  a   first-rate  player,  the  viola  can  sound  very  beautiful,  with  a  distinctive ,  slightly  dusky  timbre.   The  great  JS  Bach , who  was  not  only  a  great  organist   but  an   accomplished   violinist,  is  said  to  have   greatly  enjoyed   playing  the  viola,  and  the  same  is  true  of  Mozart.  

   The   prolific  German  composer  Paul  Hindemith  (1895- 1963 ),  was  not  only  a  composer , teacher ,and  theorist   but   one  of   the  leading   violists  of  the   20th   century.  He  started  out as  a  violinist,  like  many  violists,  and  is  said  to   have  been  able  to  play   every  instrument  in  the  orchestra   to  some  degree !   

    Other  well-known   violists   have   been   England's   Lionel  Tertis (1776- 1975 ),  the  Scotsman  William  Primrose (1904- 1882 ),   Rebecca  Clarke   of  England,  also  a  composer.   Some  famous  contemporary  violists  are   Ukrainian   Yuri   Bashmet ,  Kim  Kashkashian,  and  Israeli  Rivka  Golani.  

   The   world  renowned   violionist   and  conductor   Pinchas  Zukerman   (!949-,   has  also  performed   as  a  violist,  as  did   Yehudi  Menhin  (1916- 1999 ),   and  the  legendary   violinist   and   composer  Niccolo  Paganini  (1782-  1841 ).

   The  viola   does  not  have  as  large  a  solo  repertoire   as   the  violin,  but  it  is   larger  than   most  realize.   Probably  the  most  famous  is   the  programmatic  symphony  by  Berlioz  "Harold  in  Italy",   based  on   the  epic  poem  by   Byron.  It  is  a  description  of  a  young  English   aristocrat  and  his  adventures  in  Italy,  and  was   commissioned  by  none  other  than  Paganini,  who  wanted  to  show   his  prowess  on  the  viola.   The  work  is  not  really   a  concerto  or  a  regular  symphony,  and  Paganini  was  said  to  have  been  dissapointed  that   the  viola  part   was  not  as  prominent  or  showy  as  he  wanted.   Some  notable  recordings   are  conducted  by  Colin  Davis,  Leonard  Bernstein,  Charles  Munch,  Charles  Dutoit   and  Arturo  Toscanini.

    The  great  Hungarian   composer  Bela  Bartok,  famous  for  his  Concerto  for   Orchestra  and   other  works,   left  a  viola   concerto  unfinished  at  his  death  in   1945,  and   another  composer  finished  it.   "Der  Schwanendreher"( The  Swan  Turner ),  is  a   concerto  for  viola  and   small  orchestra  based  on  medieval   German   songs.  The  odd  title  comes  from  an  old  German  song   about   a  cook  whose   job  was  to  turn  roasting  swans  on  the  spit.

   The  Swiss-Jewish   composer   Ernest  Bloch  (1880- 1959 ),  wrote  a  suite  for  viola  and  orchestra.   Other  viola   concertos  have  been  written  by   Englishman   William  Walton,  and  Americans   Morton   Gould  and  Walter  Piston.   The  eccentric  avant-garde  American  composer  Morton  Feldman (1926-  1987 ),   wrote  a  large  scale  work  called   "The  Viola  In  MY  Life  ".   Don't  underestimate  the   viola !



Posted: Jul 23 2008, 10:58 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web