The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Some Classical Music Definitions

    I  thought  these  definitions  might  be  helpful  to   any  one  out  there  who  is  new  to  classical  music,  or  likes  it   but  doesn't  know  much  about  it.

   Sonata :   A   work  for  either  a  solo  piano,  or   a  piano  and   another  instrument,  violin,  cello,  Flute,  clarinet,  French  horn  or  other  instrument,  usually   three  movements (  self-contained  parts  like  chapters  of  a  book),  but  sometimes  in  four.   Beethoven  wrote  32  piano  sonatas,  10  for  violin  and  piano,  and  5  for  cello  and  piano,  plus  one  for  French  horn.  Many  other  composers, such  as  Mozart, Haydn,  Chopin,  Brahms,  Schubert,  and  others  have  written  piano  sonatas. 

 Symphony :  Sometimes  described  as  a  sonata  for  orchestra.  An  orchestral  work ,  often  in  four  movements,  but  there  are  symphonies  in  three,  five,  two,  occaisionally  six,  or  just   one  movement.  There  are  no  hard  and   fast  rules  about  this.  A  typical  symphony  by  Haydn, Mozart  or  Beethoven  will  start  with  a   relatively  fast  movement,  sometimes  with  a  slow  introduction.  The  second  movement  is  slower,  and  the  third  is  usually  in  18th  century ,  a  minuet   with  a  contrasting  middle  section  called  the  trio,  and  then  the  opening  section  is   repeated.  The  last  movement  is  generally  very  lively.  Beethoven (1770- 1827 ),  changed  the  third  movement  into  something  called  a  "Scherzo",  Italian  for  a  joke  or  a  jest.  This  is  faster  and  more  rugged  than  a  minuet,  but  the  form  is  the  same,  with  a  coontrasting  trio,  and  repeated  first  part.  The  last  movement  in  a  symphony  sometimes  starts  with  a  slow  introduction,  like  the  first  movement.   Later  composers  modified  this  form  considerably.  

   Other  notable  symphonies  of  the  19th  and  20th  century  have  been  written  by  such  composers  as  Schubert,  Mendelssohn,  Schumann,  Brahms,  Dvorak,  Tchaikovsky,  Saint-Saens,  Cesar  Franck,  Sibelius,  Prokofiev,  Elgar,  Shostakovich,  Vaughn -Williams,  Copland,  and  many  other  composers.

    Concerto :  a  work  featuring  a  solo  instrument   accompanied  by  an  orchestra,  usually  in  three  movements,  but  occaisionally  four  or  more.  The  outer  movements  are  usually  up  tempo,  and  the  middle  one  slower,  but  the  are  exceptions  to  this  rule.  The  solo  instrument  may  be  a  piano, violin,  cello,  viola,  flute,oboe, clarinet,  French  horn , organ,  or  other  instruments.  There    are  some  concertos  which  feature  more  than  one  instrument.  Beethoven  wrote  one  for  violin, cello  and  piano,  Brahms  for  violin  and  cello.  Mozart  one  for  two  pianos.  A  Concerto   Grosso  is  a  concerto  which  may  feature  four  or  more  intruments.  This  form  has  its  origin  in  early  18th  century  Italy.  Some  concertos  are  designed  to  display  the  virtuosity  of  the  solo  player,  and  demonstrate  what  the  instrument  can  do.  Others  may  be  technically  difficult  to  play, but  not  showy.  Mozart  wrote  27  piano  concertos,  Beethoven  5,  Brahms  two,  Rachmaninov  4. 

   Mozart, Beethoven, Brahms, Tchaikovsky,  Mendelssohn,  Max  Bruch, Elgar, and  other  composers  have  written  notable  violin  concertos,  and  Dvorak, Schumann,  Shostakovich and  Prokofiev  ones  for  cello.  Mozart  wrote  four  concertos  for  French  horn,  plus  ones  for  flute, oboe  and  bassoon. 

    Symphonic  Poem,  or  Tone  Poem:  This  is  usually  a  one  movement  work  for  orchestra  with  a  "Program",  telling  a  story  or  describing   things  in  nature  etc.  The  great  Hungarian  composer, pianist  and  conductor  Franz  Liszt (1811 - 1886 ),  invented  this  form  and  wrote  over  a  dozen  of  them.  Some  describe  events  in  Hungarian  history, etc.  The  Czech  composer  Bedrich  Smetana  (accent  on  the  first  syllable ),  wrote  a  series  of  six  of  these  called  MY  Fatherland.  These  evoke  the  history  of  Bohemia,  and  its  landscape.  The  most  famous  part   is  the  Moldau,  which  describes  the  flow  of  the  river  which  flows  through  the  Bohemian  countryside,  leading  to  the  capitol  Prague. 

    La  Mer,  or  the  sea,  by  the  Frenchman  Claude  Debussy  (1862- 1918 ),  is  in  three  parts,  and  is  a  wonderfully  vivid  portrait  of  the  sea  in  all  its  moods.

   In  Germany,  Richard  Strauss  (1864- 1949 ), no  relation  to  waltz  king  Johann  Strauss,  wrote  a  brilliant   series  of  tone  poems,  including  Also  Sprach  Zarathustra  (Thus  Spake  Zarathustra)  inspired  by  Friedrich  Nietzsche,  and  used  by  Stanley  Kubrick  in  his  classic  film  2001 .  Others  are  Don  Quixote,  a   portrayal  of  Cervantes'   hero   with  a  solo  cello  representing  him,  Till  Eulenspiegel,  the  story  of   a  legendary  medieval  rogue  and  his  outrageous  pranks,  Death  and  Transfiguration,  depiction  of  a  dying   man  and  his  release  from  suffering  in  death,  Ein  Heldenleben (a  heroic  life),  a  grandiose  autobiographical   portrayal  of   himself, (actually  full  of  tongue  in  cheek  humor),  and   An  Alpine  Symphony,  a  dazzlingly  vivid  portrayal  of   a  day  climbing  the  Bavarian  Alps.   These  works  often  feature  huge  orchestras,  and   show  their  ability  to  paint  in  the  most  vivid  colors.

     Other  famous  tone  poems  include   Tchaikovsky's  Romeo  and  Juliet,  The  Sorceror's  Apprentice by  Frenchman  Paul  Dukas (1865-  1935 ),  made  famous  by   Disney  in  Fantasia,  and  other  works  by  Dvorak,  Sibelius,  and  others.

    There  are  countless  versions  of  all   these  symphonies  and  concertos  etc  available.   Check   for  reviews  and  recommendations  of  these,   and  you  can  easily  order  them  from,  which  has  a  huge  selection  of  classical  Cds  and  DVDs.

Posted: Jun 29 2008, 11:10 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web