The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Prokofiev's Thrilling Cantata Alexander Nevsky - Based On His Music To The Classic Eisenstein Film

 You  may  have  seen  the  classic    film  Alexander  Nevsky , by  the  great  Russian  director  Sergei  Eisenstein , based  on  historic  events  in  13th  century  Russia .  Sergei  Prokofiev  wrote  the  music  for  the  1938  movie ,  and  soon  after  made  a  cantata  for  concert  performance  out  of  the  film  score  which  has  thrilled  audiences  ever  since  with  its  grandeur  and  sweep .

 I've  been  listening  to  the  terrifically  exciting  recording  on  the  Philips  label  with  the  chorus  and  orchestra  of  St.Petersburg's  Maryinsky  theater  conducted  by  Valery  Gergiev , which  you  shouldn't  miss . 

  The  film  tells  of  the  heroic  struggle  of  the  Russian  army,  led  by  grand  duke  Alexander  Nevsky  to   defeat  the invading  German  army  of  the  Teutonic  Knights  of  Livonia .  Previously ,  Russia  had  defeated  the  invading  Swedish  army  and  had  to  deal  with  the  conquering  Mongol  hordes .

  The  cantata  opens  with  a  brief  and  gloomy  introduction  entitled  "Russia  Under  The  Mongol  Yoke ".  Then  the  chorus  sings  of  the  recent  invasion  of  the  Swedish  army  in  the  "Song  Of  Alexander  Nevsky ".   Here  is  an  English  translation :  It  happened  by  the  river  Neva  ,  by  the  great  waters .  There  we  cut  down  the  enemy  warriors  of  the  Swedish  army .  Oh, how  we  fought, how  we  hacked  them  down !   How  we  hacked  their  ships  to  pieces !   We  swung  an  axe  and  a street  appeared ,  we  thrust  our  speers  and  a  lane  opened  up .  We  scythed  down  the  Swedish  invaders  like  grass  on  parched  soil.

  We  shall  never  yield  our  Russian  land .  Those  who  attack   Russia  will  meet  their  death . Arise , Russia,  against  the  enemy ,  arise  to  arms ,  glorious  Novgorod !

  The  next  section  is  called  " The  crusaders  in  Pskov "(a  Russian  city ).  The  chorus  sings :  Arise,  Russian  people , to  a  glorious  battle , a battle  to  the  death .  Arise ,  free  people,  for  our  beloved  country !  Honor  to  the  living  warriors  and  immortal  glory  to  the  dead . For  our  native  home,  our  Russian  land ,  arise  Russian  people !  In  our  great  native  Russia ,  no  no  enemy  shall  survive . Arise ,  mother  Russia !  The  enemy  shall  not  enter  Russia ,no  foreign  army  shall  remain  there .  The  ways  into  Russia  shall  be  invisible  to  them;  they  shall  not  ravage  the  Russian  fields .

  Now  comes  the  hair-raising  battle  on   the  ice-covered  river  Neva .  The  German  army  advances ,  singing  a  hymn  in  Latin . "Peregrinus  expectavi  pedes  meos  in  cymbalis .Vincant  arma  crucifera .  Hostis  perenat !  A  pilgrim ,  I  hoped  my  feet  would  be  covered  in  metal .  The  army  of  the  crusaders  shall  conquer .  Death  to  the  enemy !  "

  A  savage  battle  follows.  The  Russian  army  overcomes  the  invaders ,  and  they  sink  into  the  cracked  ice  on  the  river . 

  Now  a  mezzo-soprano sings  a  mournful  song  on  the  "Field  of  death ".  I  shall  go  across  the  snow-covered  field ,fly  over  the  field  of  death .  I  shall  search  out  my  betrothed ,  and  those  glorious  falcons ,  noble  youths .  Here  lies  one  hacked  by  swords ;  here  lies  one  pierced  by  an  arrow.  Their  blood  has  watered  our  beloved  Russian  land .  I  shall  kiss  the  dead  eyes  of  those  who  died  nobly  for  Russia,  and  to  the  one  who  survived,  I  shall  be  a  true  companion  and  faithful  spouse .  I  shall  not  marry  a  handsome  man , for  earthly  beauty  comes  to  an  end .  I  shall  be  married  to  a  brave  man.  Hear  this,  bold  falcons !

  The  final  and triumphant  section  is  entitled  "Alexander's  entry  into  Pskov ".  The  chorus  sings  exultantly :  Russia  has  gone  to  a  great  battle  and  defeated  the  enemy .  No  invader  shall  endure  in  our  native  land .  They  shall  meet  their  death .  Rejoice,  sing ,  mother  Russia .  No  enemy  will  prevail  in  our  native  land .

  No  enemy  shall  set  eyes  on  our  Russian  villages ;  those  who  attack  Russia  shall  die !  All Russia  has  gathered  for  the  great  celebration .  Rejoice , motherland ! 

  Because  of  the  relatively  primitive  sound  technology  of  Russian  films  of  the  time,  Prokofiev's  music  does  not  really  achieve  its  maximum  effect  when  you  see  the  movie .  But  whether  live  or  recorded ,  the  cantata  is  one  of  the  most  thrilling  works  you  are  ever  likely  to  hear  . 



Posted: Apr 09 2010, 08:34 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web