The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

December 2009 - Posts

Gala New Year's Celebrations With The Philharmonics Of Vienna And New York On PBS

  PBS  is  offering  its  usual  gala  new  year's  eve  and  new  year's  day  concerts  by  respectively ,  the  New  York  Philharmonic  and  the  Vienna  Philharmonic .  These  two  great  orchestras  were  founded  in  the  same  year -1842 , and  you  shouldn't  miss  these  festive  concerts  this  evening  and  tomorrow  afternoon . 

  The  New  York  concert , not  inappropriately ,  features  music  by  two  of  America's  greatest  composers ,  George  Gershwin  and  Aaron  Copland ,  and  the  Vienna  concert ,  from  the  gorgeous  Musikverein concert  hall ,  features  waltes,  polkas  and  marches  by  Vienna's  beloved  Johann  Strauss Jr, the  immortal  waltz  king . 

  The  New  York  Philharmonic's  new  music  director  Alan  Gilbert , will  conduct  the  suite  from  Aaron  Copland's  ballet "Appalachian  Spring " , and  Gershwin's  "An  American  in  Paris ".  The  renowned  American  baritone  Thomas  Hampson  will  sing  selections  from  famous  broadway  musicals  and  Copland's  "Old  American  Songs",  which  are  adaptions  of  folk  songs  for  baritone  and  orchestra . 

  The  distinguished  French  conductor  Georges  Pretre  will  lead  the  Johann  Strauss  concert  from  Vienna ,  and  the  host  will  be  none  other  than  Julie  Andrews ,  who  last  year  succeeded  the  late  Walter  Cronkite ,  who  had  been  the  host  for  many  years .  The  ballet  of  the  Vienna  State  Opera  will  be  seen  on  some  of  the  musical  selections . 

  If  these  concerts  don't  put  you  in  a  good  mood  to  face  the  new  year ,  nothing  will !   Check  your  newspaper  for  the  correct  times .

Posted: Dec 31 2009, 09:37 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How A Clever Television Commercial Stereotypes Opera And Misleads People About This Art Form

 Last  night  I  saw  a  commercial  on  television  by  the  financial  firm  J. G.  Wentworth  which  attempts to  inform  the  public  about  this  organization's  servies  with  chubby  people  in  Viking  hats  and  silly  costumes   singing  a  catchy  tune  and  acting  like  stereotypical  opera  singers . I  was  not  amused . 

  Yes,  opera  spoofs  can  be  great  fun ,  and  I  enjoy  them  as  much  as  any  one .  But  unfortunately ,  commercials  like  this ,  which  are  not  uncommon  on  television ,  give  people  who  know  little  or  nothing  about  opera  the  wrong  idea .  They  do  nothing  but  reinforce  stereotypical  images  of  opera  in  the  public  mind ,  and could   even  discourage  some  people  from  taking  opera  seriously  and  attending  live  performances  or  listening  to  recordings  of  it , or  taking  advantage  of  the  many  opportunities  which  exist  on  the  internet  for  experiencing  a  great  and  fascinating  art  form  which  has  been  in  existence  for  four  centuries  and  which  has  enriched  the  lives  of  so  many  people  all  over  the  world  for so  long .

  Is  opera  really  this  silly ?   Well,  there  are  comic  operas which  are  a  blast ,  but  many  operas  deadly  serious  stories  about  the  human  condition .  They  deal  with  love ,  hate ,  jealousy, bitter  rivalries ,   lust, revenge ,  treachery ,  betrayal  , murder,  conspiracies ,  courage ,  sacrifice , political  ambition ,  religious  conflict  - you  name  it .  But  somehow  the  stereotypical  image of  ridiculous  looking  fat  people  in  Viking  hats  persists . 

  And  furthermore ,  opera  singers  wear  many  different  kinds  of  hats  and  costumes  depending  on  the  story  and  locale  of  the  opera ,  and   today ,  it's  not  uncommon  for  operas  which  take  place  centuries  in  the  past  to  be  staged  in  modern  dress ,  or  with  the  time  and  locale  of  the  story  changed .

  For  example ,  Verdi's Aida  takes  place  in  ancient  Egypt ,  Bizet's  Carmen  is  set  in  Spain  among  Gypies ,  soldiers  and  bullfighters ,  La Boheme  is  the  story  of  struggling  artists  in  19th  century  Paris ,  Cavalleri  Rusticana  is  the  story  of  village  life  among  Sicilian  peasants ,  Madama  Butterfly  is  set  in  early  20th  century  Japan ,  Turandot  takes  place  in  Beijing ,  China  back  in  the  middle  ages ,  Der  Roenkavalier  takes  place  in  aristocratic  18th  century  Vienna ,  and  Porgy  and  Bess  takes  place  in  a  small  town  in  South  Carolina ,  USA .

  Not a  single  story  or  locale  where  you'd  expect  to  see  people  in  Viking  hats  here .  Even  performances  of  the  Wagner  operas  which  led  to  such  stereotypes  today  don't  feature  this  kind  of  costumes  and  hats .

  And  just  take  a  look  at  some  today's  top  opera  stars . Sopranos  Renee  Fleming ,  Anna  Netrebko ,  Natalie  Dessay ,  Daniele  De  Niese , Karita  Mattila ,  Angela  Gheorghiu ,  tenors  Roberto  Alagna ,  Juan  Diego  Florez ,  Rolando  Villazon ,  Joonas  Kauffmann,  baritones  Thomas  Hampson ,  Simon  Keenlyside ,  Nathan  Gunn ,  Rodney  Gilfrey , Bryn  Terfel  and  basses  Rene  Pape  and  John  Relyea  are  as  good-looking ,  glamorous  and  charismatic  as  any  of  today's  top  movie  stars . Angelina  Jolie  has  nothing  on  Russian  soprano  Anna  Netrebko  when  it  comes  to  sheer  sex  appeal .

  The  television  commercial  I  saw  last  night  may  be  good  for  J.G.  Wentworth ,  but  is  it  good  for  opera ?

  The  commercial  I  saw  last  night  may  be  good  for  J. G.  Wentworth ,  but is  it  good  for  opera ?

 

Posted: Dec 29 2009, 09:00 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The New York Times Has Printed My Letter About The New York Philharmonic !

  If  you  take  a  look  at  the  Arts and  Leisure  section  of  the  Sunday  New  York  Times  of  yesterday ,  you'll  see  my  letter  responding  to  the  Times  chief  music  critic  Anthony  Tommasini's  column  last  week  in  which  he  discusses  notable  events  in  classical  music  so  far  this  season . 

  Tommasini's  article  discusses  among other  things ,  the  arrival  of  conductor  Alan  Gilbert  as  new  music  director  of  the  New  York  Philharmonic  in  which  he  praises  the  conductor's  supposedly  innovative  programming  which  will  "energize"  this  "great  but  stodgy "  orchestra .  But  I  pointed  out  the  fact  that  while  Gilbert  is  certainly  going  to  offer  interesting  programming  and  is  a  committed  advocate  of  contemporary  music ,  the  orchestra's  programming  before  him  has  actually  been  anything  but  "stodgy " .

  In  fact ,  if  you  compare  its  programming   to  many  other  orchestras ,  the  New  York  Philharmonic  is  highly  adventurous !   It  has  played  new  or  recent  music  by  just  about  every  important  living  composer ,  as  well  as  promising  younger  ones  on  a  regular  basis , something  which  many  other  orchestras  are  terrified  of  doing  for  fear  of  alienating  audiences  and  causing  a  fatal  drop  in  ticket  sales . 

  Last  year , it  offered  a  number  of  performances  of  the  music  of  Elliott  Carter  in  honor  of  his  centennial   despite  the  fact  that  many  concertgoers  would  rather  have  root  canal  surgery  or  a  tax  audit  than  listen  to  his  esoteric  and  mind-bogglingly  complex  works .  Other  prominent  composers  it  has  performed  include  Tan  Dun ,  Peter  Lieberson , Hans  Werner  Henze ,  John  Adams,  Christopher  Rouse ,  Thomas  Ades ,  Pierre  Boulez , Kaaia  Saariaho , Marc-Andre  Dalbavie , William  Bolcom ,  Osvaldo  Golijov ,  and  Magnus  Lindberg ,  a  Finn  who  has  recently  become  the  orchestra's  composer  in  residence ,  to  name  only  some . 

  In  addition ,  the  Philharmonic  also  performs  long-neglected  works  from  the  past  on  a  regular  basis .   But  for  some  reason ,  critics  love  to  bash  the  orchestra  for  its  supposedly  "stodgy "  and  unadventurous  programming .  Yes,  the  orchestra  does  play  the  familiar  masterpieces  of  Beethoven ,  Brahms ,  Tchaikovsky ,  Schubert ,  Schumann ,  Mendelssohn , Rachmaninov ,  etc .  So  what ?  So  do  orchestras  everywhere .  But  they  never  seem  to  give  the  orchestra  the  credit  it  deserves  for  thinking  outside  the  box .  I  hope  my  letter  to  the  Times  will  do  something  to  counter  this . 

Posted: Dec 28 2009, 09:04 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Handel's Messiah And Tchaikovsky's Nutcracker Aren't The Only Music Appropriate To The Season

  Every  Christmastime ,  orchestras ,  choruses  and  ballet  companies  all  over  America  and  elsewhere  are  busy  doing  their  umpteenth  performance  of  Messiah  and  the  Nutcracker .  Don't  they  ever  get  tired  of  the  constant  repetition ?  Audiences  don't  seem to . 

 But  these  are  hardly  the  only  music  appropriate  for  the  season .  Many  composers , famous  and  obscure ,  have  written  oratorios  and  other  choral  works  marking  the  birth  of  Christ ,  among   them  J.S Bach ,  his  son  Carl  Philipp  Emmanuel ,  Hector Berlioz , and   Camille  Saint-Saens,  to  name  only  a  few .  These  festive  works  are  well -worth  being  performed  more  often  and  being  heard  on  recordings ,  for  those  who  have  had  their  fill of  Messiah  and  the  Nutcracker .

  The  Christmas  Oratorio  by  Bach  is  a  set  of  six  cantatas  dealing  with  the  birth  of  Christ  and  was  not  originally  written  to  be  performed  as  an   evening  length  work .  It  is  a  truly  joyous  and  festive  work .  The  Passion  According  To  St.  Matthew  however , is  a  full  length  work  dealing  rather  like  Mel  Gibson's  famous  film  The  Passion  of  the  Christ  with  the  arrest ,  betrayal ,  trial  and  crucifiction  of  Christ .

  Bach  never  wrote  any   operas ,  but  this is  probably  the  closest  thing  he  ever  wrote  to  an  opera ,  and  this  great  work  has  sometimes  been  performed   theatrically  with  scenery  and  costumes  in  our  time ,  although  one  wonders  what  Bach  would  have  thought  of  this .  It  features  orchestra ,  two  choruses ,  a  tenor  who  narrates  the  story  ,  a  baritone or  bass  soloist  singing  the  role  of  Christ , and  female  singers  who  sing  arias  commenting  on  the  action . 

  The  St. Matthew  Passion  is  a  very  noble  and  serious  work ,  filled  with   arias  of  pity  for  the  tormented  Christ ,  drammatic  choruses , including  ones  where  the  crowd  calls  for  Jesus  to  be  killed  mercilessly ,  and   is  filled  with  the  church  chorales  which  were  familiar  to  the  parishioners  at  the  St. Thomas  church  in  Leipzig  where  Bach  served  as  organist,  choirmaster  and  official  composer  for  so  long . 

  "L;Enfance  Du  Christ"  ,  or  the  Childhood  of  Christ ,  by  Hector  Berlioz ,  deals  with  the  flight  into  Egypt  of  Jesus, Mary  and  Joseph  to  escape  Herod's  attempt  to  kill  male  children  as  described  in  the  Bible .  Unlike  many  other  works  of  Berlioz ,  it  is  gentle  and  intimate ,  and  features  a  much  smaller  orchestra  than  was  this  composer's  norm . 

  King  Herod  is  sung  by  a  bass ,  and  he  decides  to  order  the  killing  of  all  male  infants  because  of  a  prophecy  which  threatens  him .  The  holy  family  flees  to  Egypt  where  a family  receives  them  with  great  hospitality .  Berlioz  was  an  atheist ,  but  this  did  not prevent  him from  writing    work  of  radiant spirituality . 

  Many  prominent  conductors  have  recorded  these  works ,  among  them  Sir  Colin  Davis  for  the  Berlioz  oratorio ,  Otto  Klemperer ,  Nikolaus  Harnoncourt ,  Sir  John  Eliot  Gardiner ,  Sir  Georg  Solti  for  the  Passion  ,  to  name  only  a  few .  To  order  CDs,  there's  no  better  place  than  arkivmusic.com ,  and  classicstoday.com  has  expert  recommendations  for  them .

 

Posted: Dec 24 2009, 08:58 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Philadelphia Orchestra's Long And Difficult Search For A New Music Director

 There's  an  interesting  article  online  at  the  Philadelphia  Enquirer (philly.com)  by  its  music  critic  Peter  Dobrin about  the  difficulty  the  world- renowned  Philadelphia  Orchestra  is  having  in  choosing  a  new  music  director  after  the  recent  departure  of  the  distinguished  conductor  in  this  prestigious  position ,  formerly  held  by  such  legendary  conductors  as  Leopold  Stokowski  and  Eugene  Ormandy .

  Eschenbach  had  served  for  only  a  brief  tenure  after  succeeding  the  eminent  German  conductor  Wolfgang  Sawallisch , now  86  and  retired   because  of  failing  health .  Another  distinguished   maestro ,  the  Swiss  conductor  Charles  Dutoit ,  formerly  of  the  Montreal  Symphony ,  has  been  serving  as  an  interim  caretaker  in  the  position  of  chief  conductor ,  but  does  not  have  the  full  power  and  responsivbilities  of  a  music  director ,  and  does  not  have  the  power  to  hire  musicians  in auditions . 

  Former  concert  pianist  turned  conductor  Eschenbach  was  a  controversial  choice  as  music  director ;  reportedly ,  the  members  of  the  Philadelphia  orcjhestra  were  not  particularly  enthusiastic  about  him , even  though  he  had  previously  had  great  chemistry  with  the  musicians   of  the  Houston  Symphony  orchestra ,  which  had  prospered  under  him  and  achieved  world-class  status . 

  The  chemistry ,  or  lack  of  it ,  between  conductors  and  orchestras  is  a  mysterious  thing ;  a  conductor  who  has  it  in  spades  with  one  orchestra  may  not  have  it  with  another .  You  will  hear  highly  enthusiastic  comments  about  a  conductor  from  the  members  of  one  orchestra ,  and  scathing  ones  from  another .  The  management  of  an  orchestra  has  the  ultimate  decision  about  the  choice  of  a  music  director ,  but  it  cannot  afford  to  choose  one  without  the  approval  of  the  musicians ,  who  are  always  consulted  .  Choosing  a  conductor  merely  because  he  has  a  glamorous  public  image  and  a  slick  publicity  machine  behind  him  if  the  musicians  dislike  him  can  be  disastrous  for  an  orchestra .

  However,  Eschenbach  has  been  chosen to  succeed  the  highly  regarded  American  conductor  Leonard  Saltkin ,  who  has  just  taken  over  as  music  director  of  the  Detroit  Symphony ,  as  music  director  of  the  National  Symphony  orchestra  in  Washington ,D.C.  A number  of  conductors   have  been  rumored  to  be  under  consideration    for  Philadelphia ,  including  some  very  gifted  young  ones  who  have  been  achieving  international   acclaim  recently ,  among  them  the  young  Russian  Vladimir  Jurowski ,37 ,  now  heading  the  London  Philharmonic  and  the  Glyndebourne  Summer  opera  festival  in  England ,  and  the  rising  young  Canadian  Yannick  Nezet-Seguin ,  now  leading  the  Rotterdam  Philharmonic  in  the  Netherlands ,  succeeding  Valery  Gergiev . 

  American  Michael  Tilson  Thomas ,  65 ,  now  happily  ensconed  as  music  director  of  the  San  Francisco  Symphony  since  1995 ,  has  been  rumored  as  a  possibility .  Beginning  about  40  years  ago ,  he  was  a  hot  young  podium  talent  himself ,  and  is  now  a  seasoned  veteran .  If  so,  he  would  be  the  Phildelphia  Orchestra's  first  Anmerican  music  director .  Possibly  a  dark  horse  will  emerge .  Who  knows ?   But  a  orchestra  needs  a  music  director ;  going  rudderless  for  an  extensive  period  is  not   good  for  its  artistic  develpment . 

Posted: Dec 22 2009, 09:34 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
I've Finally Gotten A Chance To See The Met's Controversial New Tosca On PBS And I Liked It !

 PBS  has  finally  shown  the  controversial  new  Met  production  of  Puccini's  blood -and-  thunder  masterpiece  Tosca ;  not  having  seen  the  TV  listings last  Wednesday  I  wasn't  aware  that  it  was  being  shown  and  just  happened  to  come  catch  it  having  missed  the  first  act . But  I   was  able  to  see  the  whole  performance  on  Sunday  afternoon  when  it  was  repeated .

  In  fact ,  there  was  nothing  particularly  objectionable  about  the  staging  by  the  Swiss  director  Luc  Bondy ,  who  made  his  Met  debut  with  this  production .  Richard  Peduzzi's  sets  were  rather  drab  and  nondescript  compared  to  the  lavish  and  ultra-realistic  ones  in  the  previous  Met  production  by  Franco  Zeffirrelli ,  but  the  singers  were  so  musically  and  drammaticaly  compelling  that  it  didn't  really  matter .  It  appears  that  some  of  the  raunchier  aspects  of  the  staging  on  the  first  night  were  toned  down ,  and  there  was  no  booing  as  apparently  happened  on  opening  night .  In  fact ,  the  audience  not  only  cheered  lustily  but  gave  the  performance  a  standing  ovation,  possibly  more  for  the  singers  than  the  production .

  If  you  attend  a  Met  performance  live  and  sit  in  the  farther  regions  of  the  enormous  Met  auditorium ,  you  can't  see  the  close  interacions  of  the  singers  or  their  facial  expressions ,  but  on  television , DVD  or  HD  theater  in  the  movies ,  you  can  see  every  expression  on  their  faces ,  and  the  charismatic  Finnish  diva  Karita  Mattila ,  tenor  Marcelo  Alvarez  as  Tosca's  beloved  Mario ,  and  debuting  Georgian  baritone  Georgi  Gagnidze  as  the  loathsome  Roman  police  chief  Scarpia  devoured  the  scenery  with  abandon . 

  Bondy  had  some  unusual  ideas ,  such  as  having  Scapria  cavort with  three  floozies  at  the  beginning  of  the  second  act  before  he has  Mario  tortured  for  helping  a  prisoner  of  state  escape  and  tormenting  Tosca  with  this ,  but  this  was  not  really  out  of  line  with  such  a  monstrous  character .  Gagnidze  is  a  new  name  to  me ,  and  he  could  be  the  next  baritone  sensation  in  the  opera  world .  He  has  a  rich , melifluous  voice  and  appears  to  be  a terrific  actor .  He  was  so  sublimely  slimy  as  Scarpia I  almost  wanted  to  take  a  shower after  the  performance ! 

  Mattila's  singing  was  not  perfect ;  there  were  some  moments  where  her  singing  was  a  bit  effortful  and  less  than  perfect  in  intonation ,  but  she  WAS  Tosca ;  passionate ,  jealous ,  loving ,  and impulsive .  And  her  basic  sound  is  still  very  beautiful .  Marcelo  Alvarez  as  Mario  sang  with  ringing  power  and  lustrous  tone  and  acted  with  real  nobility  as  the  courageous  painter  and  freedom  fighter .  Met  staff  conductor  Joseph  Colaneri ,  filling  in  for  James  Levine,  who  was  recovering  from  back  surgery  ,  conducted  with  unobtrusive  excellence ,  and  the  Met  orchestra  was  its  usual  wolrd-class  self . 

  This  performance  should  be  coming  out  on  DVD  before  too  long ,  and  you  can  find  information  on  where  to  see  it  on  the  internet  from  the  Met's  website  metopera.org . 

 

Posted: Dec 21 2009, 08:59 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Bach's Immortal Goldberg Variations

 This  afternnon  I'll  be  playing  one  of  the  great  masterpieces  of  the  keyboard  repertoire -  the  so-called  Goldberg  variations  of  J.S.  Bach ,  for  my  classical  music  class  at United  Hebrew  geriatric  center .  The  recording  will  be  the  classic  one  by  Glenn  Gould ,  the  first  of  his  two , which  has  been  a  best-seller  since  the  1950s .

  Johann  Nikolaus  Forkel ,  who  wrote  one  of  the  earliest  biographies  of  Bach  published  at  the  beginning  of  the  19th  century ,  provided  this  interesting  story  of  the  circumstances  of  composition  of  the  variations .  This  story  is  now  considered  somewhat  spurious  by  musicologists ,  but  as  the  old  Italian  saying  goes "Se  non  e  vero , e ben trovato"  (even if  it's not  true, it's  a  great  story ").

  According  to  Forkel ,  a  certain  count  Kayserling , who  was  the  Russian  ambassador  to  the  electoral  court  of  Saxony ,  suffered  from  insomnia .  He  was a  music  lover ,  and  an  accomplished  harpsichordist  by  the  name  of  Goldberg  was  a  resident  in  his  home .  Kayserling  commissioned  Bach  to  write  harpsichord  music  "of  a  smooth  and  lively  character "  so  that  Goldberg  could  play  soothing  music  for  him  during  his  sleepless nights . 

  Kayserling  was  so  pleased  with  the  set  of  an  aria  with  30  variations  that he  presented  Bach  with  a  golden  goblet  filled  with  a  generous  amount  of  cash ,  and  never  grew  tired  of   having  Goldberg  play  it  for  him .  Whether  the  story is  true  or  not  ,  Bach  wrote  one  of  the  greatest  and  most  famous  theme  and  variations  of  all  time .

  This  is  Bach' s  description  on the  work  which  appears  on  the  front  page of  the  music :"  A keyboard  practice  consisting  of  an  aria  with  diverse  variations  for  harpsichord  with  two  manuals  for  connoiseurs  for  the  refreshment  of  their  spirits  by  the  Kapellmeister  (music  director )   J. S.  Bach  of  the  Royal  Court  of  Poland  and  Elector  of  the  Royal  Court  of  Saxony ."

  The  variations  begins  with  a  stately  melody ,  and  in  30  variations  ,  Bach  uses  not  the  melody  for  variations ,  but    its  bass  line  and  basic  harmonic  progression .  Many  of  the  variations  use  a  contrapuntal  device  called  a  canon , in  which  the  melody  is  imitated  by  another  voice  line  at  different  intervals  ranging  from  the  second  line  of  the  scale  G  to  G  up  to  the  octave . 

  The  melody  is  sometimes  inverted,  that  is  with  the  melody  played  upside  down ,  and  there  is  much  opportunity  for  finger  crossing  at  the  keyboard .  One  variations  is  a  Fughetta  (little  fugue ) and  another  is  a  toccata ,  or  a  section  to  show  off  the  performer's  technical  skill  ,  and  another  is  a  gigue .  Each  variation  shows  Bach's  enormous  skill  and  inventiveness . 

  One  of  the  last  variations  is  a  Quodlibet  ,Latin  for  "whatever  you  please",  in  which  Bach  quotes  popular  German  folksongs  just  for  fun  as  a  sort  of  in  joke  and  mixes  them  into  the  music .  The  titles  of  the  songs  are  rather  droll :   "I  have  been  so  long  away  from  you;  come  closer "  and  "Cabbages  and  turnips  have  driven  me  away ,  if  my  mother had  cooked  meat ,  I'd  have  opted  to  stay ". 

   The  variations  closes  with  a  reprise  of  the  original  aria .  In the  20th  century  ,  the  Goldberg  variations  has  often  been  played  on  a  modern  piano ,  and   many  of  the  great  pianists  of  the  20th  century  have  recorded  it ,  as  well  as  harpsichordists .  Among  them  are  of  course ,  Glenn  Gould ,  Rosalyn  Tureck ,  Peter  Serkin ,  Andras  Schiff ,  Alexis  Weissenberg  ,  Wilhelm  Kempff ,  Murray  Perhaia ,  Igor  Kipnis ,  Wanda  Landowska ,  Gustav  Leonhardt ,  Ralph  Kirkpatrick , Charles  Rosen ,  to  name only  a  handful  . 

  Arkivmusic.com  lists  well  over  100  different  recordings  on  CD  which  you  can  easily  order  from  this  website ,  which  features  an  incomparably  wide  selection  of  classical  CDs  and  DVDs .  There  have  even  been  transcri[tions  of  the  Goldberg  Variations  for  string  orchestra ,  harp ,  guitar ,  and  even  digital  synthesizer .  But  don't  miss  the  Goldberg  Variations  however  you  might  hear  it .

 

Posted: Dec 18 2009, 09:00 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Is The History Of Classical Music One Of Continual Progress ?

 This  is  a  question  which  has  caused  a  considerable  amount of  discussion  and  controversy  among  musicologists  and  music  critics .  Is  the  music  of  the  20th  century  progress  over  the  music  of  the  past ,  in  the  sense  of  say  the  advanced  medicine  of  today  being  a  progress  over  the  primitive  medical  techniques  and  knowledge  of  past  centuries ? 

  Certainly  not .  The  12-tone  music  of  Arnold  Schoenberg  is  not  superior  to  the  music  of  his  great  predecessors  Bach  ,  Mozart ,  Beethoven  ,Wagner  and  Brahms ,  whose  music  Schoenberg  studied  diligently ,  revered  and  learned  so  much  from ,  but  neither  is  it  a  regression  from  the  greatness  of  the  past  and  a  sign  of  decline .  Classical  music  has  evolved  over  the  centuries ;  it  has  neither  progressed  nor  declined . 

  The  traditional   manner  of    classification  of  the  periods  of  history  in  western  classical  music  is  Medieval  music ,  from  the  establishment  of  musical  notation  and  the  emergance  of  Gregorian  chant  to  the  renaissance  period  of  roughly  A.D. 1400  to  1600 ,  the  Baroque  period  from  roughly  1600  to  the  mid  18th  century ,  the  classical  period  of  approximately  the  mid  18th  century  to  the  early  19th ,  the  Romantic  period  of  the  19th  and  early  20th  century ,  and  20th  and  early  21st  century  music . 

  What  we  call  classical  music (not  to  be  confused  with  the  music  of  the  classical  period  when  Haydn  and  Mozart  flourished  in  the  18th  century ,)  has  changed  vastly  over  the  centuries ,  and  every  period  has  seen  the  creation of  many  great  works  by  a  galaxy  of  great  composers . 

  But  while  the  music  of  the  20th  century  does  not  represent  "progress "  over  the  music  of  the  past ,  neither  does  it  show  a  "decline "  from  the  great  works  of  the  past ,  as  some  critics  and  others  would have  us  believe .  Schoenberg  has  even  been  accused  of  "ruining "  the  music  of  the  20th  century  by  breaking  with  tonality  and  influencing  so  many  other  composers  of  that  era  with  his  supposedly  pernicious  12-tone  system ,  even  though  many  great  20th  century  composers  never  adopted  his  methods  and  abandoned  tonality . 

  The  late  music  American  music  critic  and  music  historian   Henry  Pleasants  (1910 -  1999 )  was  one  of  those  who  bewailed  the  alleged  "decline "  of  classical  music  in  the  20th  century  and   was  extremely  hostile  to  much  "modern "  music .  He  wrote  an  interesting  if  highly  tendentious  book  called  "The  Agony  Of  Modern  Music " in  the  1950s  which  I  believe  is  still  available  in  which  he  flatly  declared  that  most  classical  music  of  his  time  was  worthless .  Audiences  hated  it ,  and  composers  no  longer  strove  to  write  music  which  would  please  audiences ,  unlike  great  composers  of  the  past  such  as  Bach ,  Haydn  and  Mozart . 

  To  a  certain  extent  he  was  right . Yes,  many  people  in  the  20th  century  have  hated  the  music  of  Schoenberg  and  his  school ,  as  well  as  other  avant-garde  composers  who  emerged  after  him  such  as  Pierre  Boulez,  Karlheinz  Stockhausen ,  Milton  Babbitt ,  Charles  Wuorinen ,  Roger  Sessions  and  others  who  have  written  thorny  and  intimidatingly  complex  music . 

  But  does  this  show  evidence  of  an  overall "decline "  from  the  music  of  the  past ?  I  think  not .  Resistance  to  new  music  goes back  centuries .  Even  the  great  Italian  composer  Claudio  Monteverdi ,  the  first  important  composer  of  operas , who  also  wrote  other vocal  masterpieces  such  as  madrigals  etc,  and  who  lived  from  1567  to  1643 ,  met  with  harsh  criticism  from  other  composers  and  theorists  who  objected  to  his  innovations .  Beethoven's  radical  innovations  actually  caused  some  critics  and  composers  of  the  day  to  question  his  sanity !   Wagner ,  the  great  19th  century  innovator  of  opera  was  considered  the  musical  Antichrist  by  many .  And  so  it  goes .  Composers  who  were  once  considered  dangerous  radicals  in  their  time  have  achieved  a  lasting  place  in  the  musical  canon .

  And  many  composers  who  were  prominent  in  their  day  and  widely  performed  have  become  nothing  but  names  familiar  to  those  well-versed  in  music  history .  Composers  such  as  Louis  Spohr ,  Giacomo  Meyerbeer ,  Reinhard  Keiser ,  Baldassare  Galuppi ,  William  Boyce ,  Thomas  Arne , Felix  Draeseke ,  Cesar  Cui  and  so  many  other  names  never  achieved  that  lasting  place  in  the  canon  despite  the  fleeting  popularity  of  their  music,  now  their  works  are  occaisionally  revived .  We  remember  Antonio  Salieri  only  because  of  his  association  with  Mozart  and  certain  legends  about  their  relationship ,  even  though  Salieri's  music  is  quite  pleasant  and  not  totally  deserving  of  oblivion . 

  There  has  been  great  and  hum drum  music  from  every  period ;  most  of  the  symphonies ,  operas  ,  concertos ,  oratorios  and  other  works  of  the  past  have  been  deservedly  forgotten  ,  although  many  estimable  works  have  also  been   undeservedly  neglected .  It  has  been  estimated  that  since  the  early  17th  century ,  approximately  40,000  operas  alone  have  been  written ?  How  many  are  performed  today  ?  We  benefit  today  from  the  vast  accumulation  of  all  the  classical  music  written  over  the  centuries  and  we  can  now  hear  a  wider  variety  of  repertoire ,  live  and  recorded ,  than  people  have  ever  been  able  to  hear  in  the  past . 

 

Posted: Dec 17 2009, 08:49 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Happy Birthday Ludwig Van Beethoven - Wherever You Are !

 December  16 is  the  official  birthday  of  good  old  Ludwig  Van Beethoven ,  that  towering  genius  from  the  provinicial  German  city  of  Bonn ,  who  moved  to  Vienna ,  Europe's foremost musical  center  as  a  young  man  to  seek  fame  and  fortune ,  and  who  went  on  to  become  one  of  the  titans  of  classical  music .  It's  not  certain  whether  he  was  actually  born  on  December  16  because  he  was  baptized  that  day ;  sometimes  the  birthdays  of  famous  people  of  the  time  came  to  be  on  their  baptism  day ,  not  the  actual  day  of  birth .

  Beethoven's  music  has  become  so  familiar  to  concertgoers  and  CD  collectors  that  it's  easy  to  take  his  music  for  granted .  But  there  are  also  millions  of  people  in  America  who  may  have  heard  the  famous  opening  notes  of  the  fifth  symphony  and  the  melody  of  the  equally  famous  Ode  to  Joy  from  the  finale  of  the  ninth ,  but  who  have  never   really  heard  these  symphonies  whole ,  let  alone  his  many  other  works  in  the  various  musical  genres . 

  But  what  kind  of  a  man  was  Beethoven ,  and  what  is  his  place  in  the  history  of  classical  music ?  And  why  do  we  still  listen  to  his  music  139  years  after  he  was  born ?   Those  aren't  easy  questions ,  but  I'll  try to  do  my  best  to  explain .   

  As  a  man ,  Beethoven  was  tough ,  gruff  and  stubborn .  He  refused  to  kow-tow  to  the  nobility  and  wasn't  always  the  most  pleasant  person  to  get  along  with .  His  lack  of  social  graces  and  awkwardness  made  him  out  of  place  in  elegant  and  cosmospolitan  Vienna .  In  addition ,  the  deafness  which  gradually  overtook  him  from  his  early  30s  made  him    extremely  moody  and  thus  even  harder  to  get  along  with . 

  He  never  married ,  but  often  longed  for  a  faithful  wife ,  and  may  have  had  affairs  with  a  number  of  women  prominent  in  elegant  Viennese  society .  He  was  close  to  some  of  the  most  prominent  Viennese  nobility  and  accepted  their  patronage ,  but  refused  to  write  music  merely  to  divert  them ,  as  composers  had  been  expected  to  do .  Some  of  his  lesser  works  are  more  of  this  diverting  type  of  music ,  though .  But  his  greatest  works  baffled  many  listeners  with  their  bold  innovations . 

  Beethoven  began  as  a  formidable  pianist  and  achieved  great  acclaim  in Vienna  for  his  performances  and  his  improvisations ,  which  were once  commonplace  among  pianists  and  composers  but  have  long  since  gone  out  of  fashion .  But  his  increasing  deafness  forced  him  to  abandon  performing  live . 

  Before  Beethoven ,  composers  were  usually  either  employed  by  the  aristocracy  to  write  pleasant  music  for  them  to  enjoy ,  or  by  the  church  to  provide  music  for  worship .  But  Beethoven  broke  out  of  this  trend  and  wrote  music  of  unprecedented  power ,  grandeur  and  intesity ;  music  which  grabs  the  listener  by  the  throat  instead  of  merely  providing  a pleasant  diversion .  The  term  thinking  outside  the  box  was  created  for  quirky  geniuses  like  Beethoven . 

  But  Beethoven's  music  can  also  be  gentle  at  times  ,  and   filled  with  radiant  lyricism ,  or  filled  with  high  spirits  and  fun ,  even  raucous  humor .

  His  most  famous  works  include  the  nine  great  symphonies ,  the  five  concertos  for  piano ,  the  one  for  violin ,  the  32  piano  sonatas ,  10  for  violin  and  piano ,  his  only  opera  Fidelio ,  the  monumental  mass  called  the "Missa  Solemnis ",  and  the  16  string  quartets . 

  Beethoven  wrote  symphonies  unprecedented  in  length  and  complexity ,  and  introduced  instruments  such  as  trombones ,  piccolo ,  contrabassoon  and  percussion   into  the  hitherto  rather  small  orchestra  which  had  been  the  norm  in  the  symphonies  of  Haydn ,  Mozart  and  their  contemporaries .  His  ninth  and  last  symphony  is  the  first  to  use   a  chorus  and  four  vocal  soloists ,  and  was  the  longest  and  most  complex  symphony  that  had  ever  been  written .  It  is  a  setting  of  the  once  famous  poem  by  Friedrich  Schiller  called  "An  die  Freude "  (To  Joy ).

  The  3rd  symphony ,  called  "Eroica "  was  inspired  by  the  exploits  of  his  great  contemporary  Napoleon .  Originally ,  Beethoven  wanted  to  dedicate  the  work  to  the  Corsican -born  general ,  but  when  Napoleon  had  himself  crowned  emperor  he  furiously  crossed  out  the  dedication ,  and  declared  that  the  symphony  was  "dedicated  to  the  memory  of  a  great  man ".  When  the  symphony  was  premiered  in  Vienna,  it  puzzled  audiences  with  its  complexity  and  its  unusual  length ,  being  about  twice  as  long  as  most symphonies ,  which  rarely  last  more  than  25  munutes .

  Beethoven's  only  opera  Fidelio  was subject  to  numerous  revisions  before  it  reached  its  definitive  form ,  and  there  are  four  different  overtures  for  it .  Today ,  the  brief  last  one  is  commonly  used ,  but  the  third  or  "Leonore "  overture ,  named  after  the  opera's  heroine ,  is  frequently  played  at  concerts .  Fidelio  is  the  story  of  the  wife  of  a  political  prisoner  being  haled  by  his  nefarious  enemy  in  a  prison  dungeon  who  disguises  herself  as  a  boy  working  as  an  assistant  jailor  and  rescues  her  husband  from  being  murdered  in  the  nick  of  time . 

  Beethoven  began  writing  in  the  style  of  the  so  called  "classical  period "  of  music  dominated  by  Haydn  and   Mozart ,  but  was  the  key  transitional  figure  to  the  so-called  Romanitc  period   exemplified  by  Schumann ,  Mendelssohn ,  Liszt  ,  Wagner,  and  Brahms .  His  influence  on  the  great  composers  of  the  19th  century  was  enormous ;  some  composers ,  such  as  Brahms ,  even  felt  intimidated  by  Beethoven ,  and   was  extremely  self-critical .  Brahms  did  not  premiere  his  first  symphony  until  1876  ,  when  he  was  in  his  forties . 

    Beethoven's  music  has  rightly  retained  its  popularity  to  the  present  day , and  there  are  countless  recordings  of  his  music  available  on  CD .  His  music  will  endure  as  long  as  western  civilization  survives .

 

 

Posted: Dec 16 2009, 08:56 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Are Devotees Of Classical Music Snobs And Elitists ?

  Not  necessarily , but  unfortunately , many  people  who  are  not  familiar  with  classical  music  seem  to  think  so .  On  the  whole , people  who  love  classical  music  love  it  every  bit  as  much  as  fans  of  other  kinds  of  music ,  and  for  the  same  reasons .  That's  just  the  kind  of  music  they love . What's  wrong  with  that ? 

  Stereotypes  still exist  about  rich ,  bored  people  attending  the  opera  for  purely  social  reasons , to  "see  and  be  seen ",  and  to  show  off  their  jewels  and  finery ,  while  sitting  there  bored  to  tears  in  their  boxes ,  and  the  fact  that  musicians  in  orchestras  still  dress  formally  for  concerts  reinforces  the  assumption  that  classical  music  is  only  for "snobs"  and  "elitists ". 

  But  the  fact  remains  that  people  who  love  classical  music  go  to  concerts ,  the  opera  and  solo  recitals  and  chamber  music  performances  etc  because  they  really  enjoy  this  kind  of  music .  If  that  were  not  the  case ,  classical  music  would  have  gone  out  of  existence  long  ago .  But  unfortunately ,  the  onus  is  always  on  devotees  of  it ,  and  there's  an  assumption  that  they  must  be  snobs .

  Personally ,  I  don't  think  of  myself  as  a  snob  or  elitist  just  because  I've  devoted  my  life  to  classical  music ,  both  as  a  listener  and performer .  When  I  was  a  teenager ,  I  discovered  it  through  recordings  in  my  local  library ,  and  got  hooked  on  it  for  life .  No  one  really  introduced  it  to  me ,  and  I  didn't  come  from a  particularly  musical  family . 

  And  as  I've  pointed  out  before ,  reverse  snobbism  against  classical  music  exists  also ,  among  some  fans  of  other  kinds  of  music .  Now  there's  nothing  wrong  if  a  person  isn't  a  fan  of  classical  music ;  but  as  the  old  saying  goes ,  don't  knock  it  if  you  haven't  tried  it .  But  if  more  people  would  just  keep  an  open  mind ,  and  give  it  a  chance ,  they  might  really  enjoy  this  kind  of  music . 

  It's  about  time  that  more  people  came  to  realize  that  classical  music  is  a  just  as  valid  as  Jazz,  pop,  Rock , country ,  folk ,  or  any  other  kind  of  music ,  and  not  just  something  for  wealthy  snobs .  

 

Posted: Dec 15 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A New Job For Actor Alec Baldwin - Announcer For New York Philharmonic Radio Broadcasts

 There's  an  interesting  article  in  the  New  York  Times  Arts  and  Leisure  section  in  the  Sunday  December  13th  edition  about  the  noted  actor  Alec  Baldwin  ,  who  has  taken  on  the  job  of  official  announcer  for  the  New  York  Philharmonic  radio  broadcasts ,  which  can  be  heard  on  various  radio  stations  around  the  US ,  including  WQXR ,  which  is  no  longer  the  official  radio  station  of  the  New  York  Times .

  Alec  Baldwin ?  What  could  he  possibly  have  to  do  with  classical  music ?  The  answer  is  simple ;  he  has  been  a  devotee  of  it  since  his  his  school  days ,  because  a  music  appreciation  class  he  took  in  school  in  Massapequa,  Long  Island ,  where  he  grew  up  inspired  his  lifelong  love  of  it .  Incidentally , I  grew  up  in  Levittown ,  just  a  short  drive  from  there ,  and  graduated  from  high  school    four  years  befopre  Baldwin . 

 Baldwin  also  appeared  on  the  opening  night  concert  of  the  New  York  Philharmonic ,  telecast  on  PBS  this  September  as  host ,  when  conductor  Alan  Gilbert  took  over  as  new  music  director  of  the  New  York  Philharmonic . 

  Baldwin  is  by  no  means  the  only  pop  culture  celebrity  or  actor  who  loves  classical  music ; I  can't  think  of  any  offhand ,  but  there  are  more  than  you  might  think .  ***  Cavett  has  served  as  announcer  for  the  radio  broadcasts  of  the  Detroit  Symphony  for  some  time ,  which  have  also  been  featured  on  WQXR ,  and  a  member  of  the  Dallas  cowboys   whose  name  I  can't  recall   and  who  may  or  may  not  be  still  with  the  team  has  been  an  enthusiastic  supporter  of  the  Dallas  Symphony  orchestra . 

  According  to  the  article  by  New  York  Times  arts  corespondant  Daniel  Wakin ,  who  wrote  the article ,  the  management  of  the  New  York  Philharmonic  is  not  surprisingly  delighted  to  have Baldwin  as  official   radio  announcer .  Baldwin  even  compared  the  job  to  being  bat  boy  for  the  New  York  Yankees !

  This  just  goes  to  show  you  how  important  it  is  to  have  classes  in  public  schools  introducing  youngsters  to  classical  music ,  something  which  is  unfortunately  no  longer  offered  at  many  of  these  schools .  You  never  know  what  good  things  might  result  from  this .

Posted: Dec 14 2009, 09:05 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Is The Audience For Classical Music Shrinking In America ?

  Greg  Sandow's  latest  post  at  artsjournal.com  addresses  this  question ,  and  according  to  him,  this  appears  to be  the  case .  He  cites  a  recent  report  by  the National  Endowment  For  The  Arts .  But  the interesting  thing  is  that  this  is  also  true  of  sports  events  and  movie  theaters around  the  country .

  You  can  see  the  NEA's  2008  survey    of  public  participation  in  the  arts  through  a  link  this  blog  post . In  an  earlier  post ,  which  you  can  also  see  through  a link ,  Sandow  mentions  earler  decades , staring  around  80  years  ago  up  to  the  early  60s ,  when  "  classical  music  hadn't  yet  become  a  problem , still  reigned  unchallenged  as  a  serious  musical  art ,  and  still  had  a  younger  audience ".

  My  jaw  dropped  when  I  read  this  astonishingly  loaded  statement .  Classical  music  is  a  "problem"  today ?  It's  not  a  serious  musical  art  any  more ?  And  furthermore ,  this  statement  implies  that  it's  the  fault  of  the classical  musical  establishment  that  there's  a  lack  of  a  young  audience  for  this  kind  of  music . 

  Of  course ,  Sandow  has  regularly  used  the  issues  of  the  supposed  "stuffiness "  of  classical  concerts,  with  musicians  dressed  in  tuxedos  as  a  bogus  explanation  for  this .  But  it's  difficult  to  say  exactly  why  more  young  people  aren't  going  to  classical  concerts  on  a  regular  basis .  Perhaps  the  disappearance  of  music  education  from  public  schools  is  part  of  the  problem ,  but  it's  not  as  simple  as  that . 

  Possibly  another  problem  is  high  ticket  prices .  Who  knows ?  But  prices  to  Broadway  shows  and  pop  concerts  are  also  quite  high .  On  the  bright  side ,  more  and  more  younger  people  have  been  discovering  opera  in  recent  years ,  and  becoming  opera  fans .  But  one  thing  is  certain ;  classical  music ,  whatever  its  problems,  is  not  dying ,  and   the  audience  for  concerts  will  last  as  long  as  Western  Civilization .

 

Posted: Dec 12 2009, 09:10 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
In Classical Music , Longing For The Golden Age Isn't Confined To Opera

 In  My  last  post ,  I  discussed  how  common  the  idealization  of  the  past  in  opera is ,  and  how  every  generation  of  opera  mavens  has  done  this .  But  this  is  true  of  classical  music  in general .  Supposedly ,  todays  conductors , pianists ,  violinists  and  other  musicians  are  no  match  for  the  great  ones  of  the  past . 

  Of  course  there  were  many  great  musicians  in the  past ,  and  we  are  fortunate  to  have  many  of  their  performances ,  live  or  studio ,  preserved  on  recordings .  It's  wonderful  that  the  work  of  such  giants  as  Toscanini ,  Furtwangler ,  Koussevitzky ,  Stokowski ,  Walter ,  Monteux ,  Mengelberg ,  Beecham ,  Klemperer ,  etc,  among  conductors ,  and   violinists ,  pianists  ,  cellists  and  other  musicians such  as  Casals ,  Heifetz,  Horowitz ,  Rubinstein ,  Rachmaninov , and  others  available  to  us  on  CD .

  But  unfortunately ,  uncritical  worship  of  old  recordings  has  blinded  many  critics  and  experts  to  the  greatness  of  today's    musicians ,  and  especially  to  the  promise  of  the  many  formidable  young  talents  who  have  emerged  in recent  years .  The  eminent  American  pianist  Earl  Wild ,  who  just  turned  94 ,  has  dismissed  the  young  Chinese  piano superstar  Lang  Lang  as  the "Jennifer  Lopez  of  classical  music " .  How  cynical  can  you  get ?   

  One  of  the  most  common  cliches  which  gets  quoted  ad  nauseam   today  about   the  conducting  profession  is  that  the  great  conductors  of  the  past   such  as  George  Szell ,  Eugene  Ormandy  and  Serge  Koussevitzky  etc  were  so  much  more  dedicated  to  the  orchestras  of  which  they  were  music  directors ,  stayed  put  during  the  season  and  carefully  built  and groomed  those  orchestras ,  and  that  those  of  today  are  merely  "jet  setters "  who  spend  little  time  with  their  orchestras  and  are  constantly  guest  conducting  other  top  orchestras  around  the  world ,  and  that  consequently ,  orchestras  today  have  lost  their  distinctive  sounds ,  and  have  developed  a  kind  of  generic sameness   sound .

  But  it's  not  as  simple  as  that .  Today ,  the  top  orchestras  have  much  longer  seasons ,  and  many  in  America  also  have  Summer  residencies  at  music  festivals ,  such  as  the  Boston  Symphony  at  Tanglewood .  Many  in  America  play  up  to  150  concerts  a  year .  In  the  past ,  before  the  major  orchestras  were  able  to  pay  their  musicians  52  weeks  a  year ,  seasons  typically  lasted  only  about  20 -  22  weeks ,  and  the  musicians  were  paid  only  for  every  week  they  worked . 

  So  it's  simply  not  feasable  for  a  music  director  to  conduct  every  week  of  concerts  during  the  regular  season ,  let  alone  Summer  festivals .  And  it's  not true  that  orchestras  sound  aliike  today .  They  don't  because  this  is  impossible ,  as  orchestras consist  of  different  musicians  playing  different  makes  of  instruments  in  concert  halls  with  different  acoustics . 

  It's  also  a  cliche  that  today's  pianists ,  violinists ,  cellists  and  other  solo  musicians  have  fantastic  techniques ,  but   also  lack  individuality  of   style  and  interpretive  depth .  Supposedly ,  those  of  the  past  had  more  individuality ,  imagination  and  "personality "  and  treated  the  music  with  much  more  freedom  and   flair .  Those  of  today  tend  to  be  pedantically  literal  intrpreters ,  despite  the  fact  that  composers  expected  musicians  to  take liberties  with  the  music  according  to  their  own  discretion . 

  But  that's  a  myth .  I  wish  I  had  a  dollar  for  every  review  I've  read  in  recent  years  where  this  or  that  prominent  pianist  of  our  time  was  excoriated  by  critics  for  all  the  liberties  he  or  she  allegedly  took  with  the  music .  Now  wait  a  minute .  Either  today's pianists  are  too  pedantically  literal  or  they  take  too  many  liberties  with  the  music  and  are  guilty  of  willful  distortion  of  the  music .  Both  claims  can't  be  true . 

  Critics  insist  on  having  it  both  ways .  This  shows  the  double  standard  they  apply  to  musicians  of  the  past  and  present .  Those  of  the  past  are  praised  for  their  interpretive  freedom ,  while  those  of  the  past  are mercilessly  lambasted  for  THEIR  interpretive  license . 

  But  it's  no  use .  If  you're  a  classical  musician  today ,  you're  damned   if you  do  and  damned  if  you  don't .

   

 

   

Posted: Dec 11 2009, 08:49 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Greg Sandow Longs For The Golden Age Of Opera - The Same As Opera Fans Have For Generations

 I  suppose  it's  human  nature  to  long  for  the  good  old  days , the  supposed  "Golden  Age " ,  when  everything  was  so  much  better ,  purer ,  conditions  were  ideal ,  etc.  This  is  endemic  among  opera  fans  and  mavens .  They're  always  complaining  about  how  much  better  the  great  opera  singers  of  the  past  were ,  and  how  there's  no  one  singing  opera today  who  can  match them ,  except  for  maybe  one  or  two  today  they   happen  to  like  a  lot . 

  In  fact ,  you  can  find  evidence  of  people  longing  for  the  good  old  days  all  the  way  back  to  ancient  Rome .  They  had  a  term  back  then  called  "  Laudator  Temporis  Actii "  -  one  who  praises  bygone  days .  And   composer ,  critic  and  passionate  opera  fan  Greg  Sandow  is  at  it  again  in  his  latest  blog  post  at  artsjournal.com ,  praising  the  late  Italian  tenor  Mario  Del  Monaco  (1915 -1982 ) ,  who  was  very  famous  years  ago ,  and  whose  recordings  of  such  great  Italian  tenor  roles  as  Otello ,  Radames  in  Aida ,  Cavaradossi  in  Tosca  and  others  can  still  be  heard  on  CD . 

  According  to  Sandow ,  no  tenor  today  sings  with  such  power  and  raw  emotional  intensity ,  and  he  cites  recorded  evidence  of  live  performances  by  this  once  famous  tenor  as  evidence .  He  says  that  audiences  seem  to  go  wild  with  enthusiasm  on  these  recordings  about  Del  Monaco ,  and  claims  that   audiences  at  the  Metropolitan  opera  today ,  never  act  like  this .  That's  debatable.  I've  heard  and  seen  audiences  at  the  Met in  recent  years  cheer  some  present  day  singers  with  real  passion . 

  Sandow  states  that  singers  today  may  be  far  superior  in  musicianship ,  but  that something  has  been  lost -  "a  spark ,  some  spontaneity and  a sense  of  electric  immediacy ".  Sure .  I  was  reading  similar  things  in  reviews  over  40  years  ago  when  I   was just  a  teenager  and  in  my  first stages  of  being  an  opera  fan .  I 'm  no  stranger  to  Del  Monaco's  voice  myself ,  having  heard  quite  a  few  of  his  recordings ,  even   though  I  never  had  a  chance  to  see  him  live  on  stage . 

  It's  a  powerful ,  ringing  tenor  voice ;  not  sweetly  lyrical ,  and  a  bit  hard  and  steely .  Del Monaco  was  the  most   famous  Otello  of  his  age , and  so  identified  with  that  Verdi character  that  he  was  buried  in  his  costume  for  the  role !   You  can  get  his  famous  recording  of  Otello  with  the  late  Renata  Tebaldi  as  Desdemona  and  Herbert Von  Karajan  conducting  the  Vienna  Philharmonic  on  Decca  records . 

  But   the  great  Placido  Domingo  is  the  most  famous  Otello  of  our  time ,  and  such  a   great  singing  actor  that  the  late , great Lawrence  Olivier ,  so  famous  for  portraying  Shakespeare's  Othello  was  left  almost  speechless  with  admiration  for  the  Spanish  tenor's  Otello  when  he  saw  him  sing  the  role  on  stage .  He  said  -"And  the  ***  can  sing ,too !"

  I've  heard all three  of  Domingo's  recordings  of  the  role  with  conductors  James  Levine ,  Lorin  Maazel ,  and  Myung  Whun  Chung .  You  can  also  see  Domingo  in  the  Franco Zeffirelli  film  of  the  opera  on  DVD ,  and  live  from  the  Met  on  DVD .  

  But  our  age  is  hardly  lacking  in  great  singers  ,  and  ones  who  don't  just  have  great  voices  but  who  can  really  act  also  make  audiences  today  go  wild  with  enthusiasm  .  Any  operatic  era  which  has  the  lies  of  sopranos  Karita  Mattila,  Deborah  Voigt ,  Anna  Netrebko ,  Natalie  Dessay ,  mezzos  Susan  Graham ,  Olga  Borodina , Stephanie  Blythe ,  tenors  Pavarotti,  Domingo  ,  Ben  Heppner,  Juan  Diego  Florez,  Rolando  Villazon ,  baritones  Bryn  Terfel ,  Thomas  Hampson ,  and  basses  James  Morris ,  Samuel  Ramey ,  and  Rene  Pape ,  to  name  only  a  handful ,  has  nothing  to  be  ashamed  of  .

  And  you  can  be  sure  that  40  or  50  years  from  now ,  when  most  of  us  are  gone ,  opera  fans  will  be  longing  for  today's  golden  age !     

 

Posted: Dec 10 2009, 09:10 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Mahler's Poignant And Haunting Song Cycle The Song Of The Earth

  Das  Lied  Von Der  Erde -  The  Song  Of  The  Earth -  is  one  of  Mahler's  last  works ,  written  before  his  untimely  death  in  1911  from  a  heart  ailment  shortly  before  his  51st  birthday .  It  is  a  cycle  of  six  songs  for  tenor ,  mezzo-soprano  or  baritone  with  orchestra  based  on  freely  adapted  translations  of  ancient  Chinese  poetry  by  the  German  poet  Hans  Bethge . 

  These  loose  German  translations  were  published  by  Bethge  in a  book  called  "The  Chinese  Flute ",  and  Mahler  was  instantly  taken with  them  when  he  read  it  in  1907 ,  when  he  was  at  the  height  of  his  acclaim  as  a  conductor  in  Europe ,  and  stepped  down  as  music  director  of  the  prestigious  Vienna  Court  opera  after  ten  stormy  and  controversial  but  highly  eventful  years ,  and  soon  to  move  to  America  to  lead  both  the  Metropolitan  Opera  and  New  York  Philharmonic .

  Despite  his  enormous success  as  a  conductor ,  Mahler  had  also  endured  a  number  of  setbacks  and  tragedies ,  such  as  his  heart  ailment ,  the  cabals , infighting  and  downright  anti-semitism  which  forced  him  to  resign  his  post  in  Vienna  and  the  crushing  loss  of  his  older  daughter ,  only  five  years old ,  from  scarlet  fever . 

  Das  Lied  Von  Der  Erde  is  a  powerful and  intensely  emotional  work ;  the  poems  set  are  melancholy  yet  never  depressing  meditations on  the  impermanence  of  life,  the  inevitability  of  death ,  and  desperate  yearnings  to  enjoy  life  while  it  lasts .  The  first ,  third  and  fifth  songs  are  for  tenor ,  and  the  second,  fourth  and  sixth  are  for  mezzo-soprano (alto) ,  but  are  sometimes  sung  by  a  baritone .  There  are  elements  of  Chinese  coloring  in  the  music ,  such  as  the  use  of  the  pentatonic (five  tone)  scale .

  The  first  song  is  called  "The  Drinking  Song  Of  Earthly  Misery ".  The  tenor  sings  bitterly  of  the  inevitability  of  death ,  and  how  a  golden  goblet  of  wine ,  when  misfortune  and  sorrow  strike ,  is  " worth  more  than  all  the  riches  of  the  earth "  "Dark  is  life,  and dark  is  death ".  "The  sky  is  eternally  blue ,  and  the  earth  will  last  for  ages  and  always  bloom  in  spring .  But  how  long  do  you  last ,  o  man ?  You  are  not  even  granted  a  hundred  years  to  enjoy  all  the  rotten  trifles  of  this  world !" 

 The  second  is  called  "The  lonely  One  In  Autumn ".  This  song  is  quietly  melancholy . The  alto  sings    that " her  heart  is  weary ,  and  that  she  weeps  long  in  her  lonliness".  The  autumn  mists  drift  like  blue  streaks  over  the  lake ; the  sweet  scent  of  flowers  is  gone  and  an  icy  wind  blows .  " I  come  to  you  ,  beloved  resting  place ;  give  me  refreshment .  Sun of  love ,  will  you  never  come  again  to  dry  my  bitter  tears ?"

  The  third  song  is  a  more  cheerful  interlude  called  "Of  Youth ".  "  A  jade  bridge  arches  like  a  tiger's  back  over  the  pavilion .  Inside  the  little  house ,  friends  are  drinking  and  chatting ;  some  are  writing  verses  down .  They  are  handsomely  dressed .  The  little  pavilion  is  reflected  in  the  water  which  surrounds  it .

  The  fourth  is  called  "Of  Beauty ".  Young  girls  are  plucking  lotuses  by  the  riverbank .  They  gather  the  blossoms  and  call  teasingly  to  each  other .  The  golden  sun  shines  over  their  forms  and  reflects  them  in  the  clear  water .  Suddenly , a  group  of  handsome  young  men  on  horseback  draws  near .  They  flash  like  sunbeams  in  the  distance  and  the  horse  neigh  merrily . The  fairest  of  the  maidens  casts  looks  longingly  toward  one  of  the  young  men ,  and  her  anxious  heart  is  still  throbbing .

  The  fifth  is  called  "The  Drunkard  In  Springtime ".  If  life  is  but  a  dream ,  why  should  we  toil  away  in  misery ?  I   drink  to  my  heart's  content  all  day ,  until  I  can  drink  no more,  and  then  I  stagger  home  and  have  a  wonderful sleep !"  And  what  do  I  hear  when  I  awake ?   A  bird  is  singing  in  the  tree .  I  ask  him if  spring  is  here  yet,  and  he  twitters  "Yes,  it  came  over  night !". 

I  keep  drinking  and  singing  until  the  moon  shines  out  in  the  dark  sky .  And  when  I  can  sing  no  more,  I  fall  asleep  again .  What  do  I  care  about  the  spring ?  Let  me  be  drunk ! 

  The  final  song ,  and  the  longest  by  far ,  is  called  "Der  Abschied ",  or  the  farewell  or parting ,  and  draws  the  cycle  to  an  almost  unbearably  poignant  end .  The sun  sinks  behind  the  mountains .  See how  the  moon  floats  above  in  the  heavens  like  a  silver  ship  on  the  blue  sea .  I  stand  here  waiting  for  my  friend  to  bid  him  the  final  farewell .  Where  are you ?  You  have  left  me  alone  for  so  long !

  O  beauty ,  o  world ,  drunk  forever  with  love  and  life !   My  friend  dismounted  and  gave  me  the  parting  cup .  I  asked  him where  he  was  going  ,  and  also  why  it  must  be .  "O  my  friend ,  fortune  was  not  kind  to  me  in  this  world !  
Whither  shal I  go ?  I  shall   wander  in  the  mountains  to  seek  rest  for  my  lonely  heart .  I  shall  wander  to  my  native  land ,  never  to  roam  elsewhere .  My  heart is  still , and I  await  my  last  hour . "

  Everywhere , the  dear  earth  blossoms  again  in  spring  and  grows  green  anew .  Everywhere ,  horizons  are  blue  and bright !  For  ever....

   The  music  fades  gradually  into  silence .   So  ends  this  unforgettable  masterpiece  by  Gustav  Mahler . 

   Das  Lied  was  first  performed in  1912 ,  a  year  after the  composer's  death ,  and  the  great  German  conductor  Bruno  Walter ,  (1876 - 1962 )  ,  who  had  been  Mahler's  close  friend  and  disciple ,  conducted .  He  left  three  recordings  of  the  work , the  first  two  with  the  Vienna  Philharmonic ,  which  had  been  Mahler's own  orchestra ,  and  the  last  ,  recorded  with  the  New  York  Philharmonic  not  long  before  his  death,  and  may  still  be  available ;  check  arkivmusic.com . 

  Another  Mahler  disciple ,  the  equally  great  but  very  different  Otto  Klemperer  (1885-1973) ,  also  recorded  it  in  the  1960s  for  EMI  records  in  London .  Other  eminent  conductors  who  have  recorded  Das  Lied  include  Leonard  Bernstein ,  Sir  Georg  Solti ,  Herbert Von  Karajan ,  Klaus  Tennstedt ,  Fritz  Reiner , and  more  recently ,  Lorin  Maazel ,  Sir  Simon  Rattle , and Pierre  Boulez .

  Many  great  singers  have  also  recorded  it  with  these  conductors ,  including  mezzo  Christa  Ludwig ,  tenor  Fritz  Wunderlich ,  baritone  Dietrich  Fischer-Dieskau ,  and  even  Placido  Domingo ,  whose  recording  with  Esa-Pekka  Salonen  I  have  just  heard  after  taking  it  out  from  my  library ,  which  prompted  my  writing  this  post . 

 

 

 

 

 

 

Posted: Dec 09 2009, 08:58 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »