The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Unique And Exhilerating Symphonies Of Danish Composer Carl Nielsen

  Carl Nielsen  (1865 -1931 )  is  Denmark's  greatest  composer , and  best  known  for  his  six  highly  original  symphonies ,  although  he  wrote  other  orchestral  works ,  concertos  for  violin ,  clarinet ,  and flute , two  operas , chamber music ,  choral  works  and  and  songs etc . 

  Nielsen  was  always  his  own  man .  He  never  followed  or  started  any  "isms " , and  is  therefore  a  difficult  composer  to  pideonhole .  He  always  remained  true  to  himself .  And  unlike  his  great  Finnish  contemporary  and  friend  Jean  Sibelius ,  his  music  did  not  really  achieve  international  prominence  until  years  after  his  death  in  1931 .  He  was  greatly  honored  and  frequently  performed  in  his  native  Denmark  and  neighboring  Sweden  during  his lifetime ,  but  almost  totally  unknown  in  America  and  other  European  countries ,with  the  possible  exception  of  Germany  until  fairly  recently .

  The  late ,  great  Leonard  Bernstein  discovered  Nielsen's  music  in  the  1960s  and  became  highly  enthusiastic  about  it ,  performing  and  recording  several   of  the  symphonies  and  other  works  with  the  New  York  Philharmonic .  Only  then  did  the  great  Danish  master's  music  take  hold  in  America  and  elsewhere .  And  since  that  time ,  a  number  of  leading  conductors  such  as  Simon  Rattle ,  Esa-Pekka  Salonen ,  Neeme  Jarvi ,  Herbert  Blomstedt ,  and  others  have  continued  to  take  up  the  cause  of   Nielsen's  highly  individual  music .

  Nielsen's  six  symphonies  were  composed  between  the  early  1890s  and   the  mid  1920s ,  and  show  his  development  from  a  fairly  traditional   late  19th  century  style  influenced  somewhat  by  Brahms  to  his  own  unique  manner  of  composing ;he  abandoned  traditional  musical  forms  and  harmony  and   anticipated  later  20th  century  developments .  These  symphonies  are  filled  with  energy  and  optimism  even  when  they  are  full  of   violence  and  conflict . 

  The  first  is  the  most  traditional  of  the  six  but  still  shows  Nielsen's  distinctive voice .  Though  nominally  in  the  key  of  G  minor ,  the  fourth  and  last  movement  ends  C  major .  This  is  one  of  the  most  important  elements  in  Nielsen's  music  ,  and  is  sometimes  called  "Progressive  Tonality " ,  in  which  a  work  ends  in  a  different  key  from  the  one  in  which  it  begins .  Hitherto  it  was  taken  for  granted  that  a  work  would  end  in  the  original  key . All  of  the  six  symphonies  make  use  of  this  technique .

  Nielsen's  contemporary  Gustav  Mahler  also  used progressive  tonality  in  several  of  his  symphonies ,  but  not  as  consistently  as  Nielsen .  The  second  of  the  six  Nielsen  symphonies  has  the  subtitle "The  Four  Temperments " .  Each  of  the  four  movements  portrays  one  of  the  four   personality  types  of  medieval   theory  which  categorize  different  people ;  the  Choleric  or  angry  and   bitter  type  of  the  first  movement ,  the   gentle  and  easy-going  "Phlegmatic "  type  of  person  ,  the  gloomy  and  depressed  " Melancholy "  type , and  the  optimistic  and   enthusiastic  "  Sanguine "  type  of  the  last .

  Nielsen  was  inspired  to  write  this  symphony  after  seeing  paintings  of  these  four  personality  types  on  the  walls  of  a  rustic  inn  in  his  native  Denmark .  Each  of  the  four  movements  lives  up  vividly  to  the  personality  descriptions  ,  ranging   from  unrestrained  anger ,  a  lackadaiscal  quality ,  deep  melancholy  and  vigorous  enthisiasm .

  The  third , also  in four  movements  has  the  somewhat  enigmatic  title "Sinfonia Espansiva ",  or  expansive  symphony .  This  does  not  mean  expansive  in  the  sense  of  being  lengthy ,  but  more  like  the  expression  "being  in  an expansive  mood ".  The  first  movement  is  filled  with  energy  and  enthusiasm  and  has  an  almost  waltzlike  character  at times ;  albeit  a  rapid  and  vigorous  waltz . 

  The  second  movement  is  quiet  and  meditative  ,  and  features  a  soprano  and  baritone  who  sing  worldlessly  in  a  dreamy  mood .  It's  very  beautiful  ; almost  ecstatic .  The  third   movement  is  a  kind  of  quirky  intermezzo  with  some  strange  harmonic  shifts  ,  and  the  finale  is  pure  optimism  and  joy .  This  reminds  one  of  the  statement  some  one  once  made  about  Nielsen's music ;  it  makes  you  want  to  go  out  and  hug  some  one !

  The  fourth  symphony  ,written  during  the  first  World  War ,  is  called  the  "  Unextinguishable "  symphony .  This  is  Nielsen's  most  dramatic  work  so  far ,  and  is  filled  with  an  almost  unbearable  tension  and  conflict ,  although  it  ends  in  triumph .  The  composer  was  alarmed  at  the  terrible  carnage  and  destruction  of  the  war,  and  wanted  to  write  a  work  which  would  portray  the  elememntal  will  to  life ,  and  the  life  force . 

  He  stated  that  even  if  the  world  were  destroyed ,  life  would  somehow  continue ,  and  eventually  go  back  to  normal .  One  of  the  composer's  maxisms   was  "Music  is  the  sound  of  life " .  The  symphony  starts  out  in  sheer  panic ;  the  music  cannot  decide  what  key  it's  in .  The  key  shifts  moment  to  moment  and  sometimes  there  seems  to  be  none  at  all .  The  four  movements  are  continuous ,  without  pauses  .  There  are  moments  of  calm  between  the  manic  energy  where  the  music  finally  settles into  a  key ,  and  the  music  gradually  moves  into  the  second ,  a  kind  of  calm  intermezzo  featuring  the  woodwind  instruments  prominently  .  The  slow  and  brooding  third  movement  leads  to  the  tumultuous  finale,  which  is  filled  with  an  almost  terrifying  conflict ;  two  antiphonal  sets  of  tympani  fight  a  ferocious  duel ,  battling  each  other  like  the  loudest  thinder  you've  ever  heard .  But  the  symphony  ends  proudly  and  defiantly ,  proving  that  life  is  after all  ,  inextinguishable .  

  The  fifth  symphony  is  like  nothing  else  ever  written  by  a  composer of  symphonies .  It  has  no  title ,  and  is  in  two  large  movements .  Nielsen  stated  that  the  work  represents  a  titanic  struggle  between  good  and evil  ,  or  chaos  and  order . The  forces  of  inertia  and  chaos  are  in  conflict  with  the  forces  of   order  and  control . 

The  symphony  makes  extensive  use  of   what  is  called  "ostinato "  in  music ,  or  a  constantly  repeated  figure  which  seems  to  be  "obstinate " .  It  begins  quietly  in  a  kind  of  music  void  ;  nothing  seems  to  be  happening ;  the  strings  keep  playing  weird  noodling  figurations .  Woodwind  instruments  take  up  the  ostinato  figures . What  on  earth  is  going  on ?  Than  a  snare  drum  starts  beating  out  another  ostinato   and  going  on  and  on .   The  music  becomes  ominous  and  threatening .  But  what  is  going  to  happen ?   Everything  is  chaos . 

  Then  suddenly ,  the  snare  drum  ceases  its  mindless  rat-tat-tat , and   a  beautiful  lyrical  melody  is  intoned  by  the  orchestra ;  it's  in  a  recognizable  key  for  once .  But  something  ominous  is  happening  ;  all  of  a  sudden  the  snare  drum  is  directed  by  the  composer  to  start  pounding  away  at  his  instrument  as  if  he  had  gone  berserk,  with absolutely  no  regard  for  what  the  rest  of  the  orchestrea  is  playing !   A  horrendous  conflict  ensues  and  the  drummer  must  improvise  his  part  on  the  spot .  There is total  chaos .  But  the  is  a  tremendous  crescendo  in  the  orchestra ,  and  the  berserk  snare  drum  is  finally  overcome . 

The  movement  ends  quietly ,  with the  snare drum  playing  offstage  in  the  distance   ,  and  a  solo  clarinet  meditating  on  the  struggle .  In  the  second  movement , which  is  in  four  sections,     order  seems  to  have  risen  out  of  the  ashes ;  the  music  is  filled  with Nielsen's  characterisitc  energy  and  optimism . Then  a   fugue  starts ,  with  a  new  theme ;  the  music  has  become  ominous  again  and  a  kind  of  music  hurricane  breaks  out ,  finally  calming  down  into  what  is  now  a  slow ,  solemn  fugue using  the  same  theme .  But  this  leads  to  a  return  of  the  opening  music ;  now  it  develops  white  hot  energy  and  an  iron  determination  to  avoid  chaos  at  all  costs .  But  the  work  ends  in  a  fiercely  triumphant  and  defiant  mood ,  having  modulated to  the  key of  e  flat  major ,  which  had  never  before  occured  in  the  entire  symphony .  The  sudden  move  to  an  unprecedented  tonality  has  an almost physically shocking  effect !

  Perhaps  the  strangest  of  the  six  is  the  last  symphony ,  called " Sinfonia  Semplice " (simple  symphony ).  But  the  title  is  purely  ironic ;  the  symphony  is  anything  but  simple .  It's  also  in  four  movements .  At  the  time  it  was  written ,  Nielsen  was  suffering  from  a  heart  ailment  from  which  he  eventually  died  in  1931 ,  and  the  work  seems  to  be  a  meditation  on  the  transience  of  life ,  albeit  totally  unsentimental .  There is  a misture  of  brooding  and  sardonic  humor .  The  climax  of  the  first  movement  has  sometimes  been   called  a    description  of  a  heart  attack ! 

  The  brief  second  movement  is  pure  grotesquerie .  Nielsen  pokes  fun  at  the  atonal  music  of  Schoenberg  and  his  followers .  The  woodwind  instruments  make  rude  noises  and  a  trombone  makes  loud  glissandos  imitating  yawning .  Truly  weird .  The  slow  movement  is  dark  and  somber ;  it's called  " Proposta  Seria  ",  or  a  serious  proposition .  The  finale  is  perhaps  the  most  bizarre  theme  and  variations  ever  written .  The  main  theme  goes  through  a  chaotic  series  of  grotesque  variations .  At  one  point  the  theme  becomes  a  trivial  waltz ,  and  then  the  brass  and  percussion  instruments  batter  it  with  brutal  dissonant  outburnsts  .  But  the  movement ends  with  a  kind  of  impish  glee .  Nielsen  may  be  dying ,  but  he's  laughing  at  death .  It  ends  with  a giant  raspberry  from  the  bassoons !   

  There  are  many  fine  recordings  of  the  Nielsen  symphonies , including  sets  of  all  six  by  such eminent  conductors  as  Herbert  Blomstedt ,  Paavo  Berglund ,  Esa-Pekka  Salonen ,  Neeme  Jarvi ,  Michael Schonwandt ,  and  others ,  as  well  as  single  performances  of  them  by  Leonard  Bernstein ,  Jean  Martinon ,  Jascha  Horenstein ,  Herbert Von  Karajan,  Simon  Rattle  and others .  A  good  place  to order  is  arkivmusic.com . But  don't  miss  these  unique  and  invigorating  symphonies .

 

 

 

 

Posted: Nov 19 2009, 09:01 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web