The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

November 2009 - Posts

Classical Music Is Musical Slow Food

 To  make  a  gastronomic comparison ,  you might  say  that  popular  music  is  musical  fast food ,  and  that  classical  music  is  musical  slow  food .  Please  don't   assume  that I'm  trying  to  make  an  invidious  comparison  and  snobbishly  claim  that  classical  music  is  "superior "  to  popular  music ,  or  that  I'm  trying  to  knock  other  kinds  of music . 

  Just  as  there's  nothing  wrong  with  eating  at  McDonald's   or  Burger  King ,  there's  nothing  wrong  with  enjoying pop  music ,  or  Rock ,  or  whatever .  But  it's  also  wonderful  to  go  to  a  fancy  restaurant  and  eat   gourmet  food .  But  you  don't  have  to  be  rich  to  enjoy  classical  music .  Buying  a  CD  of  the  music  of  Beethoven ,  Bach ,  Mozart  or  other  great  composers  will  set  you  back  a  lot  less  than  going  to  one  of  New  York's  priciest  restaurants ,  and  unlike  a  scrumptious  meal ,  you  can  enjoy  it  for  many  years .

  I  have  sometimes  enjoyed  eating  fast  food ;  I  prefer  Burger  King  to  Mc Donald's ,  though .  But  why  eat  at  McDonald's  when  you  can  enjoy  gourmet  food ?  It's  the  same  with  me  and  classical  music .  Classical  music  is  not  written  for casual  listening ;  it  requires  careful  attention  to  appreciate .  It's  much  more  complex  rhythmically  and harmonically  and in  its  overall  structure . 

  Of  course ,  there  are  many  degrees  of  complexity  in  classical  music ;  Mozart's  Eine  Kleine  Nachtmusik  or  Vivaldi's  Four  Seasons  are  nowhere  near  as  complex  as  say,  a  symphony  by  Bruckner  or  Mahler ,  composers  who  lived  at  a  later  time ,  and  the  music  of  Elliott  Carter  in  our  time  is  even  more  complex  in  many  ways  than  Bruckner  or  Mahler .

  And  there's also  the  question  of  length .  A  typical  pop  concert  will  consist  of  a  series  of  short  songs .  But  a  Bruckner  or  Mahler  symphony  often  lasts  well  over  an  hour .  Wagner  operas  are  a  musical  marathon ;  once  I  attended  one  at  the  Metropolitan  opera ,  and  the  performance ,  including  two  intermissions , lasted  from  about  noon  until  six o'  clock !   So  to  listen  to  classical  music ,  you  have  to  develop  what  the  Germans  call  "Sitzfleisch "  ,  or sitting  flesh  ,  the  ability  to  sit  for  a  long  time  in  one  place  and  concentrate .  And  you  think  the  Titanic   was  long !   Wagner's  massive  Ring  of  the  Nibelung  is  a  cycle  of  four  operas  performed  on  successive  evenings  lasting   about  16  hours ,  not  including  intermissions ,  all  one  larger  story .

  There  are also  very  short  classical  works ,  such  as  brief  piano  pieces  which  you  will  hear  when  a  pianist  gives  a recital  of  varied  works .  And  often  in  classical  music ,  it  requires  repeated  hearing  to  digest  a  work  and  grasp  its  structure  and  meaning .  Some  works  are  immediately  pleasing ,  but  others  can  be  much  more  difficult  to  grasp .  That's  why  recordings  are  so  valuable .  Many  concertgoers  find  the  atonal  music  of  Arnold  Schoenberg  daunting  or  even  downright  unpleasant  to  listen  to  when  they  first  encounter  it  at  a  concert .  But  with  repeated  hearings ,  it  can  start  to  make  much  more  sense ,  and  you  can  even  come  to  enjoy  it .

  Some  people  may  find  the  experience  of  dining  at  a  fancy  restaurant  daunting  too .  How  do  you  pronounce  the  names  of  those  fancy  French  dishes  and  order wine  without  embarassing  yourself in  front  of  the  waiter ?  Escargot  and  Foie  gras  may  even  taste  strange  at  first .  But  practice  makes  perfect .

Posted: Nov 30 2009, 05:32 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
H C Robbins Landon (1926 - 2009 ) - World Famous Authority On Haydn's Music

  HC  Robbins  Landon ,  who  died  in  France  last  week ,  was  an  eminent  American-born ,  European -based  musicologist  who  devoted  much  of  his  life  to  furthering  the  cause  of  the  great  18th  century  composer  Joseph  Haydn  (1732 -1809 ) ,  who  had  hitherto  been  known  for  only  a  handful  of  the  works  in his  enormous  output  .  He   was  also  an  expert  on  Haydn's  great  younger  contemporary  and  friend  Mozart ,  and  18th  century  music  in  general .

  Robbins  studied   at  Boston  University  with  the  eminent  Haydn  scholar  Karl  Geiringer  and  moved  to  Europe  to  pursue  research  on  that  composer .  He  founded  the  Haydn  society  and  was  responsible  for  unearthing , editing  and  publishing   much  music  by  Haydn  which  had  been  neglected  for  nearly  two  centuries  and  which   was  gathering  dust  in  archives  and  elsewhere  in  manuscript  form . 

  Landon  also  enabled  many  of  Haydn's  works  to  be  recorded  for  the  first  time ,  and  co operated  with  the  eminent  Hungarian  conductor  Antal  Dorati  (1906 - 1988 )  on  the  landmark  first  integral  recording  of   the  complete  symphonies  of  the  composer , all  108  of  them ,  for  Decca  records  with  the  Philharmonia  Hungarica  orchestra .  The  complete  boxed  set  is  still  available ;  it  had  been  released  in  volumes  on  LP  in  the  1970s . 

  He  wrote  numerous scholarly  books  and  articles  on  Haydn's  music  , including  one  on  the  symphonies ,  as  well  as  ones  on  Mozart .  Landon's  research  showed  that   Salieri  and  Mozart ,  far  from  being   rivals ,  were  in  fact  on  good  terms with  each  other ,  and  that  Mozart  did  not   die  a  pauper  by  any  means . 

  Landon  was  also  repsonsible  for  unearthing  long-neglected  operas  which  Haydn  had  written  while  music  director  for  count  Esterhazy  on  his  remote  estate  in  Hungary  and  were  subsequently  recorded   during  the  1970s  under  maestro  Dorati's  direction .  Fittingly ,  Robbins   died  in  the  year  of  the  bicentennial  of  Haydn's  death .   Thanks  to  his  untiring  efforts , Haydn  is  no  longer  known  for  a  few  popular  works  of  his  which  managed  to  remain  popular  after  his  death . 

 

 

Posted: Nov 27 2009, 09:13 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Music By Jean Sibelius Based On The Kalevala - The National Epic Of Finland

  The  Kalevala  is  a  fascinating  literary  work  based  on  the  legends  of  the  Finnish  people  and  was  put  into  written  form  in  the  early  19th  century  by  a  Finn  by  the  name  of  Elias  Lonrot ,  who  collected  the   ancient   stories  of  Finnish  heroes  and   sorcerors   which  had  been  passed  down  from  generation  to  generation   for  ages  among  the   Finnish  people . 

   The  Finns   are  one  of  the  various  peoples  speaking  languages  of  the  Finno-Ugrian  or  Uralic  language   language  family  spread  throughout  Scandinavia ,  Northern  Russia  and  western  Siberia .  Their  close  relatives  the  Estonians  live  directly  to  the  south  of  Finland   on  the  Baltic  coast  ,  and  the  Lapplanders  or  Sami  people   of  Lappland  in  the  far  north  of  Scandinavia  also  speak  a  language  related  to  Finnish .  The  Hungarian  language ,  brought  to  Europe  by  a  Finno-Ugrian  people  from  western  Siberia  who  settled   in  what  is  now  Hungary  in  the  late  9th  century  ,  is  much  more  distantly  related  to  these  languages . 

  The  Kalevala  has  been  translated  into  many  different  languages ,  including  English ,  and  deals  with  the  Finnish  legends  of  creation  and  the  various  Finnish  heroes  and  their  mighty  exploits  as  well  as  sorcery  and  intrigue  among  them .  Jean  Sibelius  was  inspired  by  his  knowledge  and  love  of  this  great  national  epic  to  write  a  number  of   works  based  on  these  legends .  They  include  purely  orchestral  works  and   works  for  chorus  and  orchestra .  All  are   extremely  colorful  and  evocative  . 

  I've  been  listening  to  a  superb 8-CD  set  containing  many  of  Sibelius'  most  important  works ,  including  the  symphonies ,  conducted  by  the  distinguished  Finnish  conductor  Paavo  Berglund  with  the  Helsinki  Philharmonic  and   the  Bournemouth  symphony  of  England ,  with  Chruses  from  Finland  and  Estonia  and  leading  Finnish  singers  ,  part  of  the  many  new  CDs  at  my  local  library . 

  Among  them  are   the  Kullervo  symphony  for  chorus ,  orchestra  and  vocal  soloists ,  based  on  one  of  the  stories  from  the  Kalevala .  The  first  syllable  rhymes  with  pull  and  that  first  syllable  is  accented  ,  like  all  words  in  Finnish . 

  Kullervo  is  a  reckless  and  headstrong  young  man   and something  of  a  womanizer .  He  seduces  a   young  woman  who  unfortunately  turns  out  to  be  his  long-lost  sister  whom  he  had  never  met  before , and  he  had  not  known  her  identity .  She  commits suicide  ,  and   Kullervo  goes  off  to  war  to  try  to  forget  the  traumatic  experience  and  dies  in  battle .  It's  a  stirring  and  elemental   work  filled  with   that  unique  forboding   nordic  atmoshpere   of  Sibelius'  music .

  The  work  lasts  about  70  minutes  and  is  in  five  movements  ;  the  first  and  fourth  are  purely  orchestral  .  Despite  the  successful  premiere  in  1892  when  the  composer  was  only  27  ,  he  withdrew  the  work  and  it  was   not  perfomed   again  until   the  1970s ,  when  it  finally  became  part  of  the  repertoire .  The  recording in  this  EMI  set  is  the  first  made  of  the  Kullervo  symphony ,  and there  have  been  several  subsequent  ones  since  that  time  by  other  conductors  such   as  Sir  Coloin  Davis  and  Neeme  Jarvi .   

  Other  characters  in  the  Kalevala  are  the   vigorous  and  heroic  old  man  Vainemoinen  and  the  Nordic  Don  Juan  Lemminkainen  ,  both  of  whom  inspired   Sibelius .   The  Lemminkainen   legends   are  a suite of  four  colorful  orchestral  works  recounting  the  adventures  of   this  character .  The  most  famous   part  is  the "Swan  of  Tuonela " ,  which  depicts  the  Finnish  hades ,  or  Tuonela ,   where  an  English  horn  solo  depicts  a  lonely  swan   floating   along  the  waters  of  the  Finnish  underworld  ;  it's absolutely  haunting  . 

  In  Finnish  mythology  , Luonnotar  is  the  daughter  of  the  heavens  who  gave  birth  to  the  sky and   the  earth  after  living  for  centuries  in  the  void .  In  her  loneliness  she  prays  to  the  supreme  God  Ukko  to  help  her  during  her  endless  and  pointless  existence .  Eventually  a  duck  which  had  been  searching  in  vain  for  a  place  to  lay  its  eggs  settles  on  her ,  and  when  the  eggs  hatch  and  after  the  nest  falls  into  the  waters ,  the shells  become  the  sky,  the  stars  and  the  moon .

  Luonnotar  is  written  for  soprano  and orchestra  and  retells  this  legend  with   some   of  the  strangest  and  most  haunting  music  you'll  ever  hear .   Tapiola ,  the last  important  work  Sibelius  wrote  in  the  1920s , after  which  he  retired  from  composition for  the  next  30  years  until  his  death  in  1957  at  the  age  of  almost  92 ,  is  a  powerful  and  distrubing  portrait  of  the  vast  and  impenetrable  Finnish  forests .  This  weird   and  terrifying  orchestral  work  will   send  shivers  down  your  spine . 

  Tapio  is  the  God  of  the  forests  in  Finnish  mythology .   There  are  no  easily   recognizable  melodies  and  the  work  is  dark  and  eerie ,  reaching  a  thunderous  climax  as  a   huge  storm  breaks  out  in  the   primeval  forest  and  from  then  the  music  gradually  fades  out  into  silence .   Few composers  have  expolited  the   many  colors  of  the  symphony  orchestra  with  the  skill  of  Sibelius ;  the  Kalevala  inspired  him  to  make  the  most  of  what  an  orchestra  can  do .  You  won't  soon  forget  the  works  based  on  this  great  epic . 

 

  

Posted: Nov 25 2009, 08:48 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How A Once Famous Horn Player Crashed And Burned Many years Ago

  Here's  an  interesting  story  about  the  great  German-born  horn  player  Bruno  Jaenicke (1887 - 1946 ) ,  who  was  principal  horn  of  the  New  York  Philharmonic  for  many  years  and  played  under  such  legendary  conductors  as  Arturo  Toscanini ,  Wilhelm  Furtwangler ,  Willem  Mengelberg  and  many  others . 

 I  found  it  yesterday  at  the  interesting  website  hornmatters.com ,  which  features  shop  talk  for  professional  and  aspiring  horn  players (highly  technical ) ,  but  has  much  interesting  talk  about  horn  lore ,  and  everything  relating  to  this  facinating  instrument  and  music  and  musicianship  in  general .  According  to  the  story ,  Jaenicke  was  playing  the  horn  concerto  no  1  by  Richard  Strauss ,  one  of  the  best-known  concertos  for  the  instrument , in  1931  at  a  New  York  Philharmonic  concert  in  Nobember  1931 .  The  conductor  was  the  once  famous  Viennese-born  conductor  Erich  Kleiber (1890 - 1956 ) , father  of  the  late ,  great  conductor  Carlos  Kleiber (1930 - 2004 ). 

  Unfortunately ,  Jaenicke  was  suffering  from  a  bad  cold  at  the  time ,  but  still  went  onstage  to  play  the  concerto .  But  the  performance  was  a  disaster .  Jaenicke  was  suffering  badly  from  the  sniffles  and  played  very  badly ,  missing  scores  of  notes ,  something  which  he  ordinarily  would  not  have  done  since  he  was  a  consummate  master  of  his  difficult  instrument . 

  He  got  through  only  the  first  two  movements ,  but  stopped  the  performance  and  went  off  stage  in  utter  dejection .  According  to  repoorts  ,  he  trashed  his  instrument  !   The  concerto  is  otherwise  not  particularly  difficult  compared  to  some  other  solo  works  for  horn ,  and  is  studied  by  every  horn  student .  The  incident  actually  made  it  into  Time  Magazine ,  and  you  can  see  this  at  hornmatters.com . 

  Playing  the  horn  is  not  for  the  faint-hearted !

Posted: Nov 24 2009, 09:03 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Conducting Opera - An Unbelievably Difficult And Complex Job

  Conducting  orchestral  concerts  is  a  demanding  job ,  but  conducting  opera  is  in  many  ways  even  more  difficult .  It's  been  compared  to  a  three  ring  circus , with  so  many  things  going  on  and  where  anything  can  happen .  Not  only  do  you  have  the  orchestra  ,  but  singers  who  have  to  move  around  on  stage  and  who  can  be  highly  tempermental  ,  but  a  chorus ,  and  sometimes  a   ballet  for  parts  of  certain  operas .

  There's  so  much rehearsal  and  advanced  preparation  involved  ,  working  with  the  singers ,  the  director  of  the  production ,  who  directs  the opera  pretty  much  the  same way  a  director  stages a  play ,  and  so  much  more .  There  are  reharsals  with  the  singers  and  the  rehearsal  pianists  without  the  orchestra   which  the  conductor  oversees .  Then  the  conductor   rehearses  with  the  orchestra  alone .  Finally ,  all  come  together  to  rehearse .

  Then  come  the  dress  rehearsals  where  the  opera is  performed  more  or  less  uninterruped .  Even  more  work  is  required  for  a  new  production  of  an  opera  ,  which  replaces  the  previous  version  and  has  new  sets ,  costumes  and  a  different  director  with  a  different  concept  of  the  opera .  Or  when   a  new opera  is  being  premiered  or  being  done  for  the  first  time  at  an  opera  houise  some  time  after  the  premiere  elsewhere .

  The  conductor  has  to  deal  with  singers  who  often  have  their  own ideas  on how to  sing  the  music  and  interpret  it;  sometimes  there  are  conflicts  between  a  strong-willed singer  and  an  equally  string-willed  conductor .  In  most  standard  Italian  operas  ,  there  are  many  different  variables  in  performancde ;  composers  often  tailored  the  music  to  a  particular  singer ,  making  easier  or  harder  versions  of  an  aria .  In  18th  century  operas ,  singers  were  expected  to  decorate  and  embellish  vocal   lines  to  show  off  their  technique  and  imagination . 

  It's  far  from easy  for  a  conductor  to  decide  which version  of  an  aria  to  do  and   what  cuts,  additions  and  alterations  to  make ,  and  disagreements  between  singers  and  conductors  are  not  uncommon .  During  a  performance ,  the  conductor  must  be  constantly  vigilant ;  following   and supporting  the  singers  as  needed .  He  must  often  give  singers  signals  with  his  hand  ,  or  cues ,  to  remind  them  of  the  right  time  to  start singing  ,  as  well  as  with  the  chorus .

  Anything  can  go  wrong  during  a  performance ; sometimes  orchestra  and  singers  aren't  quite  together  and  the  conductor  has  to  keep  them  ona  tight  leash  like  a   dog  walker with  a  group  of  pooches .  In  some operas ,  singers  like to  hold  onto  high  notes  and  the  conductor  has  to  folllow  them .  I  remember  from my  time  a  first  horn  of  the  Long  Island  opera   how  I  always  had  to  watch  the  conductor  like  a  hawk  so  as  to  know  exactly  where  to  come  in  and  to  follow  the  singers . 

  Without  a  skillful   and  ever-vigilant  conductor  ,  no  opera  performance  can  succeed  . 

Posted: Nov 23 2009, 08:48 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
My Schoenberg/Rachmaninov Experiment Is A Success !

  Now  that  I've  had  a  chance  to  play  the  Rachmaninov  2nd  paino  concerto  back  to  back  with  the  Schoenberg piano  concerto  for  my  classical  music  listeners  at  United  Hebrew ,  I  can  pronouce  the  experiment  a  success !   At  least  the  lady whose  favorite  composer  is  the  Russian  sat  through  the  Schoenberg  concerto  without  walking  out ,  which  she  sometimes  does  when  she  doesn't  like  something !

  Not  that  she  liked  it .  She  didn't ,  which  was  no  sursprise ,  as  she  hates  "modern "  music .  But  the  others  were  game ,  even  though  they  found it  somewhat  mystifying .  I  explained  jokingly  that  as  I  was  playing  the  Schoenberg  first  ,  that  this  is  like  kids  being  told  by  their  mothers  to  eat  their  broccoli  ,  cauliflower  and  other yucky  vegetables  at  dinner  first ,  before  they  eat  dessert ,  and  everybody  laughed !  

  I  gave  them  background  information about  Schoenberg ,  explaining  how  he  had  started  out  writing  lush  late  Romantic-style  music  influenced  by  Wagner  snd  Brahms  as  a  young  man ,  but  started  experimenting  with  the  abandonment  of  traditional  tonality  in  the  early  20th  century , and  single-handedly  invented  the  12-tone  system  of  composition ,  where  instead  of  the  music  being  in  a  key  such  as  C  major  or  D  minor  etc ,  the  composer  puts  the  12 notes  of  the  scale  from  C  to  C  in  a  specific  order   called  a  row  ,  and  how  the  music  is  no  longer  in  any  key .  There are  many  different  ways  to  manipulate  the  row ;  it  can  be  put  in  reverse ,  or  retrograde ,  or  you  can  invert  it ,  changing  the  direction  of  the  intervals  of  the  row .  If  one  note  goes  upwards  in  the  original  row,  it  goes  downward  in  the  inversion ,  or  vice  versa .  You  can  also  make  the  inversion  of  the  retrograde .  The  row  can  also  be  transposed ,  so  that  the  first  note  can  be  transferred  to  any  of  the  other  notes  of  the  scale .  There  are  countless  different  permutations  of  the  basic  row .

  I  also  explained  that  if  you  give  Schoenberg's  music  repeated  hearings  on  recordings ,  what  initially  sounds  chaotic  and  perplexing  can  start  to  make  much  more  sense  and  you  can  get  accustomed  to  it ,  and  even  enjoy  the  music .  This  is  exactly  what  happened  with  me  in  getting  familiar  with  Schoenberg's  music ,  as  well  as  with  many  other  composers ,  not  only  modern  ones . 

  But  the  lady  with  conservative  musical  tastes  finally  got  to  hear  her  beloved  Rachmaninov   concerto ,  and  she  was  ever  so happy !    It  pays  to  eat  your  vegetables  first !

 

Posted: Nov 21 2009, 08:51 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
You Can Like Both Rachmaninov And Schoenberg - They Aren't Mutually Exclusive

  Today  I'm  playing  the  familiar Rachmaninov  second  piano  concerto -  one  of  the  miost  popular  works  in  this  form  for  over  a century , for  my  classical  music  listeners  at   the  United  Hebrew  nursing  home ,  as  well  as  the  decidedly  less  popular  but  not  altogether   neglected  piano  concerto  of  his  contemporary ,  the  controversial  Arnold  Schoenberg ,  father  of  atonal  music . 

  Will  my  experiment  work ?  As  I  mentioned  last  week ,  there's  one  lady  here whose  favorite  composer  is  Rachmaninov  and  who  absolutely hates  "modern " music .  Rachmaninov  and  Schoenberg  were  contemporaries ,  born  respectively  in  1873  and  74 .  The   Russian  died  in  1943  and  the  Austrian  in  1951 .  Many  concertgoers  love  to  hear  Rachmaninov  at concerts  and  would  rather  be  waterboraded  than  attend  one  where  Schoenberg  is  played ,  but  personally ,  I  admire  both  composers  and  see  absolutely  no  conflict  between  the  two ;  they  aren't  mutually  exclusive  at  all .

  But  many  advocates  of  complex  atonal  music ,  composers ,  conductors ,  theorists  and  critics ,  turn  up  their  noses  at  Rachmaninov;  to  them ,  he  is  a  reactionary  who  wrote  hopelessly  dated  sentimental  hackwork  for  the  unsophisticated  masses  at  concerts .

  The  eminent  French  composer   and  conductor  Pierre  Boulez ,  who  is  now  84  and   the  grand  old  man  of  avant  garde  music ,  wouldn't  touch  Rachmaninov  with  the  proverbial  10  foot  pole ; for  him ,  even  Schoenberg  isn't  modern  enough   !   As  a  young  man  he wrote  an   angry  essay  after  Schoenberg's  death  denouncing  the  newly  deceased  composer  as  hopelessly  outdated  called  "Schoenberg  is  Dead " .  He  was  starting  to  write  his  own  thorny  and  intimidatingly  complex  music ,  which  he  has  continued  to  do  to  the  present  day  , and   which  makes  Schoenberg  sound  easy  by  comparison !

  You  can't  please  everybody !    But  I  asked  the  lady  who  loves  Rachmaninov  to  keep  an  open  mind  and  give  the  Schoenberg  work  a  chance .  She  promised  to  do  this .  She  laughed  when  I  compared  what  I'm  going to  play  this  afternoon  to  mothers  telling  their  children  to  eat  their  vegetables  before  dessert ,  and  she  laughed  at  my  comparison .  I'l  tell  you  about  the  results  of  my  experiment  tomorrow .

 

 

 

Posted: Nov 20 2009, 08:53 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Unique And Exhilerating Symphonies Of Danish Composer Carl Nielsen

  Carl Nielsen  (1865 -1931 )  is  Denmark's  greatest  composer , and  best  known  for  his  six  highly  original  symphonies ,  although  he  wrote  other  orchestral  works ,  concertos  for  violin ,  clarinet ,  and flute , two  operas , chamber music ,  choral  works  and  and  songs etc . 

  Nielsen  was  always  his  own  man .  He  never  followed  or  started  any  "isms " , and  is  therefore  a  difficult  composer  to  pideonhole .  He  always  remained  true  to  himself .  And  unlike  his  great  Finnish  contemporary  and  friend  Jean  Sibelius ,  his  music  did  not  really  achieve  international  prominence  until  years  after  his  death  in  1931 .  He  was  greatly  honored  and  frequently  performed  in  his  native  Denmark  and  neighboring  Sweden  during  his lifetime ,  but  almost  totally  unknown  in  America  and  other  European  countries ,with  the  possible  exception  of  Germany  until  fairly  recently .

  The  late ,  great  Leonard  Bernstein  discovered  Nielsen's  music  in  the  1960s  and  became  highly  enthusiastic  about  it ,  performing  and  recording  several   of  the  symphonies  and  other  works  with  the  New  York  Philharmonic .  Only  then  did  the  great  Danish  master's  music  take  hold  in  America  and  elsewhere .  And  since  that  time ,  a  number  of  leading  conductors  such  as  Simon  Rattle ,  Esa-Pekka  Salonen ,  Neeme  Jarvi ,  Herbert  Blomstedt ,  and  others  have  continued  to  take  up  the  cause  of   Nielsen's  highly  individual  music .

  Nielsen's  six  symphonies  were  composed  between  the  early  1890s  and   the  mid  1920s ,  and  show  his  development  from  a  fairly  traditional   late  19th  century  style  influenced  somewhat  by  Brahms  to  his  own  unique  manner  of  composing ;he  abandoned  traditional  musical  forms  and  harmony  and   anticipated  later  20th  century  developments .  These  symphonies  are  filled  with  energy  and  optimism  even  when  they  are  full  of   violence  and  conflict . 

  The  first  is  the  most  traditional  of  the  six  but  still  shows  Nielsen's  distinctive voice .  Though  nominally  in  the  key  of  G  minor ,  the  fourth  and  last  movement  ends  C  major .  This  is  one  of  the  most  important  elements  in  Nielsen's  music  ,  and  is  sometimes  called  "Progressive  Tonality " ,  in  which  a  work  ends  in  a  different  key  from  the  one  in  which  it  begins .  Hitherto  it  was  taken  for  granted  that  a  work  would  end  in  the  original  key . All  of  the  six  symphonies  make  use  of  this  technique .

  Nielsen's  contemporary  Gustav  Mahler  also  used progressive  tonality  in  several  of  his  symphonies ,  but  not  as  consistently  as  Nielsen .  The  second  of  the  six  Nielsen  symphonies  has  the  subtitle "The  Four  Temperments " .  Each  of  the  four  movements  portrays  one  of  the  four   personality  types  of  medieval   theory  which  categorize  different  people ;  the  Choleric  or  angry  and   bitter  type  of  the  first  movement ,  the   gentle  and  easy-going  "Phlegmatic "  type  of  person  ,  the  gloomy  and  depressed  " Melancholy "  type , and  the  optimistic  and   enthusiastic  "  Sanguine "  type  of  the  last .

  Nielsen  was  inspired  to  write  this  symphony  after  seeing  paintings  of  these  four  personality  types  on  the  walls  of  a  rustic  inn  in  his  native  Denmark .  Each  of  the  four  movements  lives  up  vividly  to  the  personality  descriptions  ,  ranging   from  unrestrained  anger ,  a  lackadaiscal  quality ,  deep  melancholy  and  vigorous  enthisiasm .

  The  third , also  in four  movements  has  the  somewhat  enigmatic  title "Sinfonia Espansiva ",  or  expansive  symphony .  This  does  not  mean  expansive  in  the  sense  of  being  lengthy ,  but  more  like  the  expression  "being  in  an expansive  mood ".  The  first  movement  is  filled  with  energy  and  enthusiasm  and  has  an  almost  waltzlike  character  at times ;  albeit  a  rapid  and  vigorous  waltz . 

  The  second  movement  is  quiet  and  meditative  ,  and  features  a  soprano  and  baritone  who  sing  worldlessly  in  a  dreamy  mood .  It's  very  beautiful  ; almost  ecstatic .  The  third   movement  is  a  kind  of  quirky  intermezzo  with  some  strange  harmonic  shifts  ,  and  the  finale  is  pure  optimism  and  joy .  This  reminds  one  of  the  statement  some  one  once  made  about  Nielsen's music ;  it  makes  you  want  to  go  out  and  hug  some  one !

  The  fourth  symphony  ,written  during  the  first  World  War ,  is  called  the  "  Unextinguishable "  symphony .  This  is  Nielsen's  most  dramatic  work  so  far ,  and  is  filled  with  an  almost  unbearable  tension  and  conflict ,  although  it  ends  in  triumph .  The  composer  was  alarmed  at  the  terrible  carnage  and  destruction  of  the  war,  and  wanted  to  write  a  work  which  would  portray  the  elememntal  will  to  life ,  and  the  life  force . 

  He  stated  that  even  if  the  world  were  destroyed ,  life  would  somehow  continue ,  and  eventually  go  back  to  normal .  One  of  the  composer's  maxisms   was  "Music  is  the  sound  of  life " .  The  symphony  starts  out  in  sheer  panic ;  the  music  cannot  decide  what  key  it's  in .  The  key  shifts  moment  to  moment  and  sometimes  there  seems  to  be  none  at  all .  The  four  movements  are  continuous ,  without  pauses  .  There  are  moments  of  calm  between  the  manic  energy  where  the  music  finally  settles into  a  key ,  and  the  music  gradually  moves  into  the  second ,  a  kind  of  calm  intermezzo  featuring  the  woodwind  instruments  prominently  .  The  slow  and  brooding  third  movement  leads  to  the  tumultuous  finale,  which  is  filled  with  an  almost  terrifying  conflict ;  two  antiphonal  sets  of  tympani  fight  a  ferocious  duel ,  battling  each  other  like  the  loudest  thinder  you've  ever  heard .  But  the  symphony  ends  proudly  and  defiantly ,  proving  that  life  is  after all  ,  inextinguishable .  

  The  fifth  symphony  is  like  nothing  else  ever  written  by  a  composer of  symphonies .  It  has  no  title ,  and  is  in  two  large  movements .  Nielsen  stated  that  the  work  represents  a  titanic  struggle  between  good  and evil  ,  or  chaos  and  order . The  forces  of  inertia  and  chaos  are  in  conflict  with  the  forces  of   order  and  control . 

The  symphony  makes  extensive  use  of   what  is  called  "ostinato "  in  music ,  or  a  constantly  repeated  figure  which  seems  to  be  "obstinate " .  It  begins  quietly  in  a  kind  of  music  void  ;  nothing  seems  to  be  happening ;  the  strings  keep  playing  weird  noodling  figurations .  Woodwind  instruments  take  up  the  ostinato  figures . What  on  earth  is  going  on ?  Than  a  snare  drum  starts  beating  out  another  ostinato   and  going  on  and  on .   The  music  becomes  ominous  and  threatening .  But  what  is  going  to  happen ?   Everything  is  chaos . 

  Then  suddenly ,  the  snare  drum  ceases  its  mindless  rat-tat-tat , and   a  beautiful  lyrical  melody  is  intoned  by  the  orchestra ;  it's  in  a  recognizable  key  for  once .  But  something  ominous  is  happening  ;  all  of  a  sudden  the  snare  drum  is  directed  by  the  composer  to  start  pounding  away  at  his  instrument  as  if  he  had  gone  berserk,  with absolutely  no  regard  for  what  the  rest  of  the  orchestrea  is  playing !   A  horrendous  conflict  ensues  and  the  drummer  must  improvise  his  part  on  the  spot .  There is total  chaos .  But  the  is  a  tremendous  crescendo  in  the  orchestra ,  and  the  berserk  snare  drum  is  finally  overcome . 

The  movement  ends  quietly ,  with the  snare drum  playing  offstage  in  the  distance   ,  and  a  solo  clarinet  meditating  on  the  struggle .  In  the  second  movement , which  is  in  four  sections,     order  seems  to  have  risen  out  of  the  ashes ;  the  music  is  filled  with Nielsen's  characterisitc  energy  and  optimism . Then  a   fugue  starts ,  with  a  new  theme ;  the  music  has  become  ominous  again  and  a  kind  of  music  hurricane  breaks  out ,  finally  calming  down  into  what  is  now  a  slow ,  solemn  fugue using  the  same  theme .  But  this  leads  to  a  return  of  the  opening  music ;  now  it  develops  white  hot  energy  and  an  iron  determination  to  avoid  chaos  at  all  costs .  But  the  work  ends  in  a  fiercely  triumphant  and  defiant  mood ,  having  modulated to  the  key of  e  flat  major ,  which  had  never  before  occured  in  the  entire  symphony .  The  sudden  move  to  an  unprecedented  tonality  has  an almost physically shocking  effect !

  Perhaps  the  strangest  of  the  six  is  the  last  symphony ,  called " Sinfonia  Semplice " (simple  symphony ).  But  the  title  is  purely  ironic ;  the  symphony  is  anything  but  simple .  It's  also  in  four  movements .  At  the  time  it  was  written ,  Nielsen  was  suffering  from  a  heart  ailment  from  which  he  eventually  died  in  1931 ,  and  the  work  seems  to  be  a  meditation  on  the  transience  of  life ,  albeit  totally  unsentimental .  There is  a misture  of  brooding  and  sardonic  humor .  The  climax  of  the  first  movement  has  sometimes  been   called  a    description  of  a  heart  attack ! 

  The  brief  second  movement  is  pure  grotesquerie .  Nielsen  pokes  fun  at  the  atonal  music  of  Schoenberg  and  his  followers .  The  woodwind  instruments  make  rude  noises  and  a  trombone  makes  loud  glissandos  imitating  yawning .  Truly  weird .  The  slow  movement  is  dark  and  somber ;  it's called  " Proposta  Seria  ",  or  a  serious  proposition .  The  finale  is  perhaps  the  most  bizarre  theme  and  variations  ever  written .  The  main  theme  goes  through  a  chaotic  series  of  grotesque  variations .  At  one  point  the  theme  becomes  a  trivial  waltz ,  and  then  the  brass  and  percussion  instruments  batter  it  with  brutal  dissonant  outburnsts  .  But  the  movement ends  with  a  kind  of  impish  glee .  Nielsen  may  be  dying ,  but  he's  laughing  at  death .  It  ends  with  a giant  raspberry  from  the  bassoons !   

  There  are  many  fine  recordings  of  the  Nielsen  symphonies , including  sets  of  all  six  by  such eminent  conductors  as  Herbert  Blomstedt ,  Paavo  Berglund ,  Esa-Pekka  Salonen ,  Neeme  Jarvi ,  Michael Schonwandt ,  and  others ,  as  well  as  single  performances  of  them  by  Leonard  Bernstein ,  Jean  Martinon ,  Jascha  Horenstein ,  Herbert Von  Karajan,  Simon  Rattle  and others .  A  good  place  to order  is  arkivmusic.com . But  don't  miss  these  unique  and  invigorating  symphonies .

 

 

 

 

Posted: Nov 19 2009, 09:01 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Verdi's La Forza Del Destino - A Sprawling And Tragic Tale Of Ill- Fated Love And Revenge

  La  Forza  Del  Destino ,  or  the  power  of  destiny ,  is  one  of  Giuseppe  Verdi's most  gloomy  and  tragic  operas even  by  the  great  Italian  composer's  gloomy  and  tragic  standards .  It's  a  sweeping  and  sprawling  story  of  doomed  love ,  obsession  with  vengence  and   the  odd  co- incidences  and  quirks  of  fate  which  dog  people  in  life .  But  the  music  is  passionate  and  unforgettably  melodious .

  The  opera  is  set  mostly  in  Spain  and  partially  in  Italy .  Leonora  De  Vargas ,  daughter  of  the  Marquis  of  Calatrava ,  is  in  love  with  Don  Alvaro ,  a  Spanish  nobleman  from  South  America  who  is  half  Inca .  Leonora's  father  opposes  marriage ,  but  the  two  are  planning to  elope .  So  does  Leonora's  vengeful  brother  Don  Carlos,  or  Carlo  in  the  opera,  as  it  is  sung in  Italian .

  As  the  four  act  opera  opens ,  Leonora  is  about  to  elope ,  but feels  sad  at  having  to  leave  her  family  and  home  forever .  Alvaro  enters  at  night  and  the  two  sing  of  their  love ,  but  the  Marquis  discovers  them  and  is  furious ;  he  orders  his  servants  to  arrest  the  "vile  seducer " ,  and  Alvaro  throws  down  his  gun  to  surrender  to  Leonora's  father .  But  the  gun  discharges  and  fatally  wounds  the  Marquis ,  who  curses  his  daughter  as  he  dies . 

  Leonore  and  Alvaro  have  been  separated  in  the  confusion  ,  and  her  brother  Don  Carlos  is  now  obsessed  with  finding  both  and  killing  them  to  avenge  his  father's  death .  He  pursues  them  throughout  the  opera .  In  the  second  act ,  Leonore  has  come  to  an  Inn  in  the  village of  Hornachuelos  outside  of  Seville  disguised  as  a  boy  18  months  after  the  tragedy , and  her  brother ,  disguised  as  a student  named  Pereda , suspects  she  is  there . 

  At  the  inn  ,  Don  Carlos  tells  the  crowd  about  his  search  for  his  sister  and  her  lover  but  under  the  name  Pereda ,  and  a  Gypsy  fortunete  teller  named  Preziosilla  drums  up  support  for  the  war  between  Spain  and  Italy  with  her  spirited  recruiting  song .  Leonore  heads  for   distant  monaastary  at  the  foot  of  the  mountains  headed  by  the  kindly  Padre  Guardiano .  She  explains  her  plight  to  the  Padre  and  he  and  the  monks  grant  her  refuge .  She  will  live  the  rest  of  her  life  as  a  penitent  hermit  in  a  cave  nearby .  No  one  is  to  disturb her ,  but  she  may  sound  a  bell  when  death  approaches  so  that  she  may  confess  and  take  the  last  rites .

  The  third  act  takes  place  in  Italy  during  the  war  of  the  Austrian  succession .  Alvaro  has  enlisted  in  the  army  under  the  false  name  Don  Federico  Herreros  and   meets Don  Carlos , who  has  also  enlisted  under  a  false  name .  Before  their  fateful  meeting  not  knowing  each  other's  identity ,  Alvaro  sings  a  mournful  aria  meditating  on  his  hard  and  tragic  life  as  the  son  of  a  Spaniard  and  an Inca  mother  who  had  been  executed  for  political  reasons  and  his  hopeless  love  for  Leonorea ,  whom  he  now  believes  to  be  dead . 

  Alvaro  and  Carlos ,  not  knowing  each  other's  identity  swear  eternal  friendship  after  Carlos  rescues Alvaro  from  an  angry  quarrel   during  a  fight  between  Alvaro  and  others  soldiers  while  gambling .  Suddenly ,  all  are  called  to  battle ,  and  Alvaro  is  gravely  wounded .  In  the  next  scene  Carlos  is  overjoyed  that  his  friend's  life  has  been  saved  by  the  surgeon  . 

  But  he  becomes  suspicious  after  Alvaro  had  told  him  to  burn  some  of  his  possessions  in  case  he  dies ,  and  learns  that  Alvaro  is  in  fact  his  sister's  beloved .  He  now  swears vengance .  In  the  third  act ,  Carlos  confronts  Alvaro  and    and  the  two  fight  a  duel .  The  portarit  of  Leonore  in  Alvaro's  possessions  gave  his  identity  away .  But  the  duel  is interrupted  by  a  patrol  team  and  Alvaro  escapes  to  a  monastary himself .  Preziosilla  tells  fortunes   for  the  soldiers  and  others,    and  a  bumbling  priest  named   Fra  Melitone  preaches  a pompous  sermon  and  is  ridiculed  by  the  soldiers  and  the  townspeople .

  The  last  act  takes  place  five  years  later , opening at  the  monastary  of  Our  Lady  Of  The  Angels  where  Padre  Guardiano  is  the  father  superior .  Alvaro  is  now  a  monk  called  Rafael  and  is  beloved  for  his  kindness  to  the  poor .  Padre  Guardiano  chides  Fra  Melitone  for  his  impatience  with  a  crowd  of   beggars  asking  for  food .

  Don  Carlos  arrives  and  confronts  Alvaro  for  the  last  time ,  challenging  him  to  finish  their  duel .  Alvaro  is  reluctant  at  first  and tries  in vain  to  placate  the  vengeful  Carlos .  But  when  Carlos  taunts  him  with  his  Inca  heritage  he  resolves  to  fight ,  and  the  two  rush  off  to  a  suitable  area . 

  In  the  final  scene  Leonore  comes  out  of  her  cave  and  meditates  on  her  tragic  life in  the  famous  aria  "Pace   Pace  Mio  Dio " (peace, peace ,  my  lord .)   She  longs  in  vain  for  peace .  She  hears  the  sound  of  approaching  footsteps  and  retreats  into  the  cave .  Alvaro  wounds  Carlos  fatally  in  the  duel , but  he  refuses  to  perform the  last  rites  as  he  feels  himself  unworthy .  Alvaro  calls  the  person  he  believes  to  be  a  hermit  out  of  the  cave ,  and  the  two  recognize  each  other .  But  Carlos  stabs  Leonora  fatally  before  dying  himself  .  Alvaro  curses  his  fate ,  but  Padre  Guardiano   comforts  him  by  telling  him  that  they  will  be  united  in  heaven  . 

  Pretty  gloomy  stuff  !  Not  a  pretty  story  at  all  .  In  the  original  version  of  the  opera  ,  Alvaro  jumps  off  a  cliff  to  his  death  in  despair  instead  of  the  quiet  ending where  Guardiano  states that  Leonore  is  now  in  heaven .  But  Verdi's  passionate ,  sweeping and  melodious  score  makes  this  tragic  tale  bearable .   The  scenes  of  comic  relief  with  Preziosilla  and  Fra  Melitone   help  also .  The  opera  has  something  of  a  superstitious  reputation  among  singers ,  and  Pavarotti  never  sang  the  role  of  Alvaro  because  oif  this .  And  during  a  performance  at  the  Metropolitan  Opera  in  1960 ,  the  great  American  baritone  Leonard  Warren  (1911 -1960 ) ,  who  was  one  of  the  foremost  Verdi  baritones  of  his  day ,  died  onstage  from  a  cerebral  aneurism   while  singing  the  role  of  Don  Carlos !  

  There  are  a  number  of   complete  recordings  of  this  powerful  opera  conducted  by  the  late  Giuseppe  Sinopoli  on  DG,  the  recording  I've  currently  been  listening  to ,  James  Levine ,  Riccardo  Muti  ,  Tullio  Serafin  and  Valery  Gergiev ,  who  recorded  the  original  version  for  Philips  records  and  a  few  others .  The  role  of  Leonore  has  been  recorded  by  such  greats  as  Maria  Callas  and  Leontyne  Price  ,  Alvaro  by  Placido  Domingo ,  Richard  Tucker ,  Carlo  Bergonzi  ,  and  Carlos  by  Sherill  Milnes ,  Tito  Gobbi ,  Leonard  Warren  and  Renato  Bruson  ,  all  great  Verdians .  Sinopoli  himself  died  of  a  hear  attack  in  2001  while  conducting  a performance  of  Verdi's  Aida  in  Berlin .  Is  there  really  a  curse  on  this  opera ?

 

 

 

Posted: Nov 18 2009, 08:52 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How Can We Increase The Audience For Classical Music ?

  There  are  no  easy  answers  to  this question .  It's no  secret  that  audiences  at  orchestra  concerts  in  America tend  to  be  middle  aged ,  and  that  the  audience  seems to  be  graying .  It's  different  with  opera ;  more  and  more  young  adults  and  even  teenagers  have  been  becoming  opera  fans ,  which  is  wonderful . 

  Ticket  prices  may  be  a  problem ;  they  aren't  cheap .  But  the  same  is  true  for  broadway  shows  and   other  kinds  of  music .  The  lack  of  music  appreciation  classes  in  our  schools ,  except  for  some ,  may  also  be  presponsible  for  the  problem  of  attracting  new  audiences .  Another  problem  may  be  that  classical  music  isn't  easy  listening  and  casual  entertainment .  It  requires  careful  attention  in  order  to  enjoy  it . 

  In  a  time  where  people's  attention  spans  have  supposedly  been  decreasing,  for  a  variety  of  reasons ,  getting  more  people  to  listen  to  lengthy  and  complex  symphonies  by  Bruckner ,  Mahler  and  other  composers is  a  daunting  task .  How might  our  orchestras  and  opera  companies  go  about  attyracting  more  people ,  young  or  not  so young ? 

  Possibly  advertising  campaigns  on  television  or  elsewhere ,  but  this  would  be  expensive .  Or  sending  more  advertising  material  through  the  mail .  Of  course ,  many  people would  just  throw thiese  ads  out  as  junk  mail .  But  possibly ,  some  people  who  have  never  been  to  concerts  might  look  at  these  and  say  to  themselves ,  "Hey,  maybe  I  should  try  a  concert  by  my  local  orchestra .  It  might  be  a  cool  experience ". 

  If  we  could  restore  music  appreciation  classes  to  more  public  schools ,  it  might  interest  more  youngsters  in  classical  music .  But  that's  a  very  big  if .  Unless  these  classes  are  taught  well  by  teachers ,  and ones  who  have  a  true  zeal  for  trying  to  reach  kids ,  they  can  be  deadly  dull  and turn  kids  off  to  classical  music  for  life .

  Some  orchestras  offer  special  concerts  for  schoolage  kids ,  but  if   more  and  more  orchestras  did  this ,  it  might  help  also .  And  I've  been  mulling  over  an  idea  for  some  time  about starting  an  organization  devoted  to  increasing  audiences  for  classical  music  by  inviting  the  public  to  open  forums  introducing  people  to  classical  music  where  they  can  hear  introdictory  recordings  of   famous  classical  works  ranging  from  around  the  time  of  Bach  and  Handel  ,  the  early  18th  century ,  to   the  present  day . 

  Audiences  would  be  free  to  make  comments  and  ask  questions ,  after  which  they  would  be  given  more  information  on how  to  go  about  learning  more  about  classical  music  and  getting  tickets  for  performances  and  obtaining   classical  CDs  and DVDs,  plus  books  etc , as  well  as  websites  to  visit . 

  And   above  all   it's  vital  to  debunk  myths about  classical  music ,  such  as  the  ridiculous  notion  that  it's  stuffy ,  boring  and  elitist .  This  is  a  deadly  canard .

  

Posted: Nov 17 2009, 08:52 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
I'm Trying An Experiment Mixing Rachmaninov And Schoenberg For My Classical Music appreciation Class

  This  Friday  ,  for  my  classical  music  program  at  United  Hebrew  Geriatric  Center  in  New  Rochelle , I'm  going  to  mix  two  composers  where  were  close  contemporaries  but  whose  music  is  radically  different -  Sergei  Rachmaninov  (1873 - 1943 )  and  Arnold  Schoenberg (1874 -1951 ).  I'll  be  playing  the  controversial  Austrian  composer 's  piano  concerto ,  his  only  one ,  and  after ,  the  famous  piano  concerto no  2  of  the  late Romantic  Russian ,  the  second  of  his  four ..

  The  Rachmaninov  concerto  has been  played  to  death ,  but  Schoenberg's  is  understandably not  heard  so  often .  It's  a  12-tone  work ,  but  not  at  all  unpleasant  to  listen  to  if  you  give  it  a chance .  But  unfortunately ,  the  Austrian  revolutionary's  music  is  extremely  difficult  to  sell  to  audiences ,  which  tend  to  want  to  hear  what  they  know  and  love .

  There's  one  lady  in my  audience  who  loves  Rachmaninov ;  he's  her  favorite  composer .  But  she  hates  most  "modern"  music ,  even  works  which  have  been  around for  as  long  as  Schoenberg's ,  a  composer  who  died  nearly  60 years  ago . But  the  other  people  who  come  to  my  Friday  program  are  generally  open  to  whatever  I  play  for  them . 

  I  told  them  about  my  plan  to  mix  Rachmaninov  and  Schoenberg  last  Friday ,  and  I  asked  the  lady  who  hates  modern  music  not  to  walk  out ,  which  she  sometimes  does  when  she  doesn't  like  a  piece  I  play  there . She  said  she'll  give  it  a  chance .  But  at  least  she'll  get  to  her  her  beloved  Rachmaninov ! 

  I  compared  the  experience  to  kids  being  told  by  their  mother  to  eat  their  vegetables  such  as  broccoli  at  dinner   before they  get  a  chance  to  have  dessert !   They  all  laughed  at  my  comparison .  I  can't  wait  to  see  how  they  react  to  my  experiment !

Posted: Nov 16 2009, 08:56 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Western Classical Music Is Booming In China

 During  Mao  Zedong's  disastrous  "Great  Leap  Forward "  many  years  ago ,  Western  classical  music ,  which  had  already  been  established  in China  for  some  years ,  was  virtually  banned ,  and  performers  and  teachers  were  subject  to  brutal  treatment  in  an  attempt  to  wipe  out  western  influences  on  the  People's  Republic  of  China . Many  of  these  were  sent  to  prison  or  forced  to  abandon  their  classical  music  activities  and  sent  tor "re-eduucation "  in  the  provinces  and  the  countryside ..

  But  after  the  death  of  Mao  in  1976 , European  classical  music  made  a  comeback ,  and  today  it  has  achieved  unprecedented  popularity  in  the  world's  most  populous  nation .  Aspiring  young  violinists , pianists  and  other  instrumentalists  vie  for  admission  to  the  top  Chinese  conservatories  in  droves ,  and  millions  and  millions  of  young  and  in  some cases,  not  so  young  Chinese   have  been  learning  western  instruments  such  as  violin ,  piano  and  cello .  Many  have  come  to  America  to  study  at  prestigious  music  schools  such  as  Juilliard ,  the  Curtis  Institute  and  elsewhere . 

  Symphony  orchestras  have  been  springing  up  all  over  China ,  and  the  audience  for  western  music  is  larger  than  ever .  The  young  pianist  Lang  lang  has  become  a  classical   superstar  and  has  been  making  best-selling  recordings  for  the  prestigious  Deutsche  Grammophon  record  label ,  and  many  other  Chinese  pianists  and  other  instrumentalists  have  been  making  international  careers .

  Compoers  such  as  Tan  Dun ,  Bright  Sheng , Chen  Qigong  and  others  have  been  widely  performed , and   orchestras all  over  Euroope  and  America  regularly  perform  their  music ,  which  aims  to  combine  Chinese  and  western  elements .  Three  years  ago ,  the  Metropolitan  Opera  presented  the  world  premiere  of  "The  First  Emperor ",  by  Tan  Dun ,  an  opera  about  the  3rd century  B.C.  Ruler  who  united  China  .  This  was  its  first presentation  of  an  opera  by  a  non-western  composer ,  and  is  currently  available  on  DVD . 

  In  recent  weeks ,  the  San  Francisco ,  Atlanta  and   St. Louis  Symphonies  have  been  visiting  Carnegie  hall  with  programs  mixing  music  by  Chinese ,  European  and  American  composers  and  also  featruing  western  music  based  on  Chinese  subjects .  This  cross  fertilization  of  classical  music  with  Chinese  influence  could  be  a  key  elelment  in  renerwing  the  vitality  of  European  and  American  classical music .  There  is  no  telling  what  will  happen ,  but  there  is  no  doubt  that  things  will  be  very  interesting . 

   

Posted: Nov 13 2009, 09:06 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Personnel Manager Of A Symphony Orchestra - A Vital Job

  Symphony  orchestras  in  the  US  and  Canada  emply  an  individual  without  whom  they  could  not  possibly  function  efficiently -  the  personnel  manager .  This  person's  job  is  to  co-ordinate  the  orchestra's  schedule  and  see  to  it  that  every  musician  knows  when  he  or  she  is  needed  or  not  for  this  or  that work  the  orchestra  is  playing ,  and  to  function  as  a liason  between  the  musicians  and  the  music  director  of  the  orchestra  and  the  management .

  Often ,  there  is  also  an  assistant  personnael  manager  and  other  staff .  In  the  smaller  orchestras  which  don't  have  the  enormous  budgets  of  the  top  orchestras  or  a  52  week  season ,  the  personnel  manager  is  sometimes  a  member  of  the  orchestra .  But  with  the  major  orchestras  of  New  York ,  Boston,  Philadelphia, Cleveland,  Chicago ,  and  Los  Angeles  and  other  major  cities ,  this would  simply  not  be  feasable .

  The  personnael  manager  is  in  charge  of  co-ordinating  auditions  and  supervising  them when  they  happen ,  and  is  the  individual  to  whom  applicants  for  orchestral   positions  in  the  orchestra  send  their  resumes .  Also ,  this  person  is  in  charge  of  engaging  extra  musicians  for  individual  pieces  when  needed  ,  for  example ,  extra  brass  players  when  works  for  very  large  orchestra  are  played  or  unusual  instruments  such  as  saxophone  etc, which  are  not  normally  used  ,  as  well  as  engaging  substitute  musicians  when  needed . 

  For  example ,  the  Alpine  Symphony  of  Richard  Strauss  requires  an  enormous  orchestra ,  including  12  off-stage  horn  players ,  extra  woodwind  instruments  and  other  things .  It's  the  job  of  the  personnel  manager  to  schedule  the  extra  musicians . 

  Thr  personnel  manager is  also  responsible  for  co-ordinating  transportation  when  an  orchestra is  on  tour  and  works  with  the  stage  technicians  to  configure  the seating  for  any  given  work  and  to  inform  the  music  director  or  guest  conductors  of  any  changes  in  personnel  for  a  concert .  It's  a  job  which  requires  attention  to  countless  details . 

  When  I  was  auditioning  for  orchestras  in  the  past ,  I  got  the  chance  to  meet  several  personnel  managers ;  they  greet  the  musicians  at  auditions  and  tell  them  what  they  need  to  do , such  as  telling  them  where  the  rooms  for  warming  up  are  and  bringing  them  out   to  play  (behind  a  screen)  for  the  audition  committee  when  the  dreaded  time  comes . 

  When  it  was  time  to  appear  before  the  audition  committee ,  the  members  of  the orchestra  who  listen  to  the  auditions  and  decide  the  fate  of  the  applicants ,  the  personnel  manager  took  me  on  to  the  stage  of  the  concert  hall   and  told  me  not  to  speak  out  loud  so  the  committee  would  not  know  if  I  was  male  or  female ;  I  could  whisper  to  him  if  I  needed  to  ask  a  question . 

  Usually ,  after  about  ten  aoplicants  had  played ,  the  personnel  manager  would  gather  them  together  to  inform  them   about  which , if  any  of  the  applicants  had  been  advanced  by  the  audition  committee  to  the  final  auditions  which  determine  the  winner  of  the  job .  Often ,  none of  the  ten  is  chosen .

  I'm  not  sure  if  things  are  run  exactly  the  same  way  in  European  orchestras , although  they  no  doubt  have  an  efficient  administration  of  their  own . 

  It's  a  tough  and  demanding  job  and  anything  can  happen  ,  but  no  US orchestra  could  function  without  the  personnel   Manager .

 

 

 

Posted: Nov 12 2009, 09:04 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Lowell Greer Plays Mozart's Horn Concertos On An Old-Fashioned Instrument

  I've  been  listening  to  a  delightful    CD on  the  Harmonia  Mundi  label  of  the  four  horn  concertos  of  Mozart  played  by the  brilliant  and  amazingly  versatile  musician  Lowell  Greer ,  who  is  one  of  the  foremost  performers  on  the  natural ,  or  valveless  horn ,  which  was  the  only   way  to  play  the  horn  until  the invention  of  valves  in  the  early  19th  century ,  which  enabled  horn  players to  play  all  the  notes  of  the  chromatic  scale .  This  is  one  of  the  many  new  classical  CDs  recently  aquired  by  my   local  library .

  Greer  performs  with  the  period  instrument  group    Philharmonia  Baroque  orchestra ,  led  by  Nicholas  McGegan , and  actually  built  the  natural  horn  he  uses ,  modeled  after  the  instruments  of  the  period .  The  old-fashioned  horn  had  none  of  the  elaborate  tubing  you  find  on  the  modern  horn  ,  and  came  with  lengths  of  tubing  called  crooks , which  the  player  inserts  into the  instrument  to  change  every  time  he  would  play  a  piece  in  a  different  key . 

  If  you  are  playing  a  piece  in  C  major ,  you  have  to  insert  a  C  crook ;  for  D  major ,  a  D  crook ;  for  B  flat ,  a  B  flat  crook  etc .  The  different  crooks  are  of  different  lengths  ;  this  determines  the  notes  you  can play .  All  the  notes  are  produced  by  variations  in  lip  pressure .  The  greater  the  lip  pressure ,  the  higher  the  pitch ,  the  less  pressure,  the  lower  the  pitch .  So  you  can't  play  all  the  notes  of  the  scale  in whatever  key .

  The  lowest  note ,  way  down  there,  is  known  as  the  fundamental .  Then  by variations    in  lip  pressure  you  produce  the  higher  notes .  There  are  wide  gaps  between  the  pitches . The  higher  you  go ,  the  closer  the  pitches  are .  That's  why  playing  the  highest  notes  on  the  horn  is  so  difficult ;  there's  much  less  margin  for  error  on  the  series  of  notes .  If  you're  off  by  just  a  tiny  fraction  of  lip  pressure ,  you  hit  the  adjacent  note .  That's  what  happens  when  you  hear  a  horn  player  at  a  concert  crack  a  note . 

  This  means that  compoers  of  the  18th  century  couldn't  just  write  any  melodic  line  for  the  horn .  They  had  to  take  the  limitations  of  the  instrument  into  consideration .  But  in  the mid  18th  century ,  horn  players  discovered  a  technique  of  cheating  nature  by  inserting  the  palm  into  the  bell  of  the  horn   further  and  closing  it  off  in  order  to  get  notes  outside   the  natural  series  of   pitches .  Now  it  was  possible  for  composers  to  write  more  inseresting   parts  for  the  player  in  concertos  and  sonatas  etc . 

  With  valves ,  the  player  has  all  the  different  lengths  of  tubing  available  immediately ,  and  can now  play  all  the  notes  of  the  scale .  It' s  rather  like  going  from  a  Ford  Model  T  to  a   Ferrari . 

  But there  was  one  problem .  By  closing  off  the  bell  with  the  palm  to  play  the  extra  pitches  avaialable ,  the  sound  of  the  note  changed   greatly .  The  "stopped "  notes  were  somewhat  harsh  and  muffled  sounding .  Later ,  when  valved  horns  became  the  norm ,  especially  in  the  20th  century ,  composers  would  specifically  call  for  stopped  notes  here  and  there  for  coloristic  effect ,  and  this  is  specifically  marked  in  the  score  and  the  horn  parts . 

  Audiences  didn't  like  the  muffled  sound  of  the  stopped  notes  in  the  18th  century ,  so  players  developed  a  technique  of  disguising  the  sound  of  the  stopped  notes  so  that  the  difference  between  open  and  stopped  notes  was  not  so  noticable .  Greer  shows  his  mastery  of  this  technique  on  the  recording .  But  in  orchestral  music ,  stopped  notes  are  rarely  used ,  and  the  parts  generally  not  very  interesting  to  play . 

  Among  the  greatest  horn  players  of  the  natural  horn  era  were  Mozart's  friend  Joseph  Leutgeb , for  whom  he  wrote  his  horn  concertos  ,  and  the  Bohemian-born  Giovanni  Punto ,  who  was  the  first  superstar  horn  player  ,  and  for  whom  Beethoven  wrote  his  sonata  for  horn  and  piano . 

  Mozart  has  a   kind  of  joking  relationship  with  Leutgeb ,  and  liked  to  call  him  silly  names  in  a  good-natured  way .  He  even  wrote  some  of  these  teasing  comments  into  the  manuscripts  of  his  horn  concertos ,  calling  Leutgeb  a  silly  jackass ,  among  other  things !  

   There  are  many  recordings  of  the  Mozart  horn  concertos  available ,  both  on  valved  and  natural  horns ,  by  such  great  horn  players  as  Barry  Tuckwell  and  the  legendary  Dennis  Brain ,  Greer  on  natural  horn  ,  Hermann  Baumann ,  Dale  Clevenger ,  Alan  Civil ,  Gerd  Seiffert  and  others  .  No  matter  which  version  you  choose ,  natural  or  valved ,  the  Mozart  horn  concertos  are  delightful  works  .  There  are  also  two  horn  concertos  by  Mozart's  great  older  contemporary  and  friend  Haydn ,  and  by  Giovanni  Punto  and  other  composers  of  the  era  .

 

Posted: Nov 11 2009, 09:17 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Latest Classical Music News - The Good , The Bad , The Uncertain

  The  latest  news  from  the  trouble-ridden  but  indestructible  world  of  classical  music  mixes  the  good  with  the  bad .  Despite  all  the  problems ,  this  magnificent  and  centuries-old  art  form  remains alive  and  kicking ,  and  there's  no  cause  for  wailing  and  gnashing  of  teeth  yet .

  To  start  with  the  good ,  the  New  York  City  Opera's  shortened  season  opened  last week  with  a  gala  concert  of  operatic  excerpts  sung  by  some of  its  leading  singers ,  and New  York  Times  chief  music  critic  is  cautiously  optimistic  about  the  acoustics ,  which  appear   to  have  improved  markedly .  The  David  H. Koch  theater  in  Lincoln  Center ,  formerly  known  as  the  New  York  State  theater ,  has had  a  thorough  face  lift .  There  are  new  seats ,  aisles  between  the  rows  of  the  orchestral  level   seats  have  been  installed ,  the  orchestra  pit  has  been  enlarged   and  elevators  to  it  installed  ,  and  the  widely  disliked  amplification  system  for  voices ,  which  had  been  installed  several  years  ago  in  an  attempt  to  boost   the  volume  of  singers  boices  has  been  removed  . 

  The first  opera  of  the season  ,  "Esther "  ,  by  the  late  composer  Hugo  Weisgall  has  just  been  revived   for  the  first  time  since  its  premiere  here  in  the  early  1990s ,  to  considerable  acclaim .  But  the  future  of  this  important  part  of  New  York's  amazingly  diverse  and  vital  classical  music  scene  remains  uncertain . 

  The  Honolulu  Symphony  orchestra  in  Hawaii  is  filing  for  bankruptcy  and  has  not  been  able  to  pay  its  musicians  for  several  months  because of  severe  problems  with  debts .  All  of  its  scheduled  concerts  have  been  cancelled  for  the  time  being ,  and  most  of  the  orchestras 22  member  administrative  staff   have  been  laid  off .  There  are  hopes  that  private  donations will  save  the  orchestra for  the  time  being  .

  The  Honolulu  symphony  describes  itslef  as  the  "oldest  America  orchestra  west  of  the  Rockies ",  and  has  been  in  existence  for  109  years .  Let's  wish  the  orchestra  the  best .  In the  past  two  decades  ,  other  American  orchestras  which  have  been  forced  to file  for  bankruptcy  have  included  the  San   Antonio ,  Nashville ,  San  Diego, Oakland  and   Colorado  Springs  symphony  orchestras . 

  The  distinguished  American  conductor  Leonard  Slatkin ,  65 ,  suffered  a  mild  heart  attack  during  a  concert  with  the  Netherland's  Rotterdam  Philharmonic  but  was able  to  complete  the  concert .  He  suffered  chest  pains  and  doctors  put in  stents  for  his  heart  and  is  recovering  nicely  and is  expected  to  return  to  work  shortly .  Slatkin  recently  became  music  director  of  the  Detroit  symphony  orchestra  and   served  most  recently  as  music  director  of  the  Washington  national  Symphony  and previously ,  the  St.Louis  symphony ,  as  well  as  being  a  regular  guest  conductor  with  leading  orchestras  all  over  Europe  and  America  , andonducting  operas  at  the  Met  and  other  major  opera  companies .

  Uner President  Obama ,  the  White  house  has  plans  to  feature  regular  performances  by  prominent  classical  musicians ,  and   the  initial   musical  soiree  there  last  week  included  such  stellar  names  as   violinist  Joshua  Bell ,  cellist  Alicia  Weilerstein  and  African-American  piano  virtuoso   Awadagin  Prat  among  others .  This  is  an  encouraging  sign  for  classical  music  in  America .  Don't  believe  the  notion  that the   classical  music  scene  today is  in  any  way  "staid "  or  "irrelevant " !

Posted: Nov 10 2009, 09:20 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »