The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Operas By American Composers

 Opera , an  art  form  of  European  origin ,  has  popular  in  America  for  nearly two  centuries .  A  travelling  opera  company  brought  Rossini's  The  Barber  to  Seville  to  New  York  in  the  1820s ,  and  opera  quickly  became  established  in  this  relatively  young  nation .  The  Metropolitan  Opera  opened  in  New  York  in  1883 ,  becoming  the  first  permanent  and  major  opera  company  in  Ameria ,  and  later  Chicago  and  San  Francisco  became  the  most  important  operatic  centers  outside  of  New  York . In  our  time ,  the  number  of  American  opera  companies  has  grown  enormously ,  and  now  all  50  states  have  at  least  one  or  two ,  even  Hawaii  and  Alaska .

  But  until  recently ,  most  operas  performed  in  America  were  by  such  leading  European  opera  composers as  Verdi,  Rossini,  Donizetti , Bizet ,  Gounod ,  and  others .  Where  were  the  operas  by  American  composers . The  answer  is  that  there  were  a  handful  in  the  19th  and  early  20th  century ,  but  these  have  been forgotten .  Opera  as  a  distintively  American  form  of  music  did  not  come  into  its  own  until well  into  the  20th  century ,  probabaly  because  of  the  small  number  of  American  opera  companies  in  the  past . 


  The  first  known  American  opera  was  written  by  one  William  Henry  Fry  in  1845 .  Leonore ,   the  same  name  as  the  original  version  of  Beetoven's  Fidelio ,  has  vanished ,  and  a  handful  of  other  American  operas  were  written  subsequently .  The  Metropolitan  Opera  premiered  a  fair  number  of  American  operas  which  have  been  forgotten  since  during  the  1920s  and  30s . According  to  reports ,  Leonore  was  written  in  a  style  based  on  Italian   operas  of  the  day .

 The  first  American  opera  to  achieve  real  success  is  Gershwin's  famous  Porgy  and  Bess ,  which  some  wrongly  consider  more of  a  musical  than  a  full-fledged  opera  ,  in  1935 .  The  Met  did  not  do  a  production  of  it  until  the  1980s,  but  this  story  of  the  fateful love  between  the  crippled  Porgy  and  his  beloved  Bess ,  with  its  colorful  depiction  of  the  lives  of  blacks  in  a  small  South Carolina  town  and  its  vivid   and  melodious  Jazz-influenced  score  has  become  an  American  classic .

  Other  notable  American  composers  who  produced  operas  include  Virgil  Thomson ,  Aaron  Copland ,  Italian-born  Gian  Carlo  Menotti , whose  operas  are  in  English ,  Douglas  Moore ,  Howard  Hanson ,  Leonard  Bernstein <  Ned  Rorem ,  Roger  Sessions ,  Samuel  Barber ,  Deems  Taylor ,  Jack  Beeson ,  and more  recently ,  Philip  Glass ,  John  Adams ,  William  Bolcom ,  Carlisle  Floyd ,  Tobias Picker ,  Jake  Heggie , Mark  Adamo ,  and   Anthony  Davis,  the  last  being  African -  American .

  The  once  famous  African -American  Ragtime  composer  Scott  Jopin,  born  in  1868 ,  wrote  an  opera  called  Treemonisha ,  which  was  not  premiered  until  many  years  after  his  death .  It  deals  with  the  struggle  of  the heroine  Treemonisha  to  lead  her  people  out  of  blind  superstition . Virgil  Thomson's "Four  Saints  In  Three Acts",  with  a  libretto  of  nonsense  words  by  Gertrude  Stein ,  is  a  strange  abstract  opera  with  no  plot  or  characters  of  any  kind ,  and  a  deliberately  simple  score  based  on  American  folk  music  and  church  hymns . 

  The  Long  Island- born  composer  Douglas  Moore  achieved  success  with  his  poignant  opera  The  Ballad  of  Baby  Doe,  based  on  the  true  story  of  an  American  magnate  who  abandoned  his  wife  for  a  beautiful  young  entertainer .  The  late  Beverly  Sills  became  famous  for  the  role  of  Baby  Doe and  made  a  recording  of  the opera  which  is  still  available .  Aarn  Copland's  only  full length  opera  is  The  Tender  land  ,  based  on  the  lives  of  just  plain  folks  in  the  midwest  ,  was  premierd  in  the  early  50s  and  recently  revived  and  recorded .

  Samuel  Barber (1910 -1981 )  wrote  two  notable  operas,  both  comissioned  and  performed  by  the  Metropolitan  opera .  The  first  Vanessa,  with  a  libretto  by  his  friend  Menotti ,  was  premiered  in  the  late  50s  to  considerable  success  by  the  Met ,  and  the  original  cast  recorded  the  opera  for  RCA ,  which  is  available  on  CD .  The  ambitiopus  opera  Antony  and  Cleopatra ,based  on  the  Shakespeare  play ,  was  comissioned  to  open  the  new  Met  at  Lincoln  Center  in  1966 ,  but  the  opera  was  a  spectacular  fiasco ,  and  has  had  only  a  few  revivals  since .

  IN  recent  years ,  the  quirky  operas  of  minimalist  composer  Philip  Glass  (1937- )  have  been  widely  performed ,  such  as  Einstein  on  the  Beach ,  Satyagraha,  Akhenaten ,  The  Voyage ,  and  most  recently  Apamattox .  These  strange  operas  with  their  highly  repetitious  music  deal  with  respectively ,  Albert  Einstein ,  Mahatma  Gandhi ,  the  ancinet  Eayptian  Pharaoh  Akhenaten,  Christopher  Columbus  and  the Civil  War . 

  John  Adams (  1947 -)  has  also  had  success  , not  without  controversy ,  for  his  operas  Nixon  in  China,  The  Death  of  Klinghoffer ,  and  Doctor  Atomic ,  based  on  events  in  20th  century  US  history .  Younger  American  composers such  as  Jake  Heggie ,  with  his  Dead  Man  Walking  , based  on  the  true  story  of  the  involvement  of  the  anti-death  penalty  nun  Helen  Prejean  with  a  vicious  murderer  about  to  be  executed  ,  and  Mark  Adamo's  Little  Women ,  based  on  the  classic  novel  by  Loisa  May  Alcott ,  have  had  considerable  success . 

  Heggie's  operatic  version  of  Melville's  great  whaling  novel  will  have  its  world  premiere  next year  at  the  new  Dallas  opera  house,  which  opens  with  great  fanfare  this  week .  Opera as  a distinctively  American  art  form  may  have  had  a  relatively  late  start ,  but  it  has  more  than  made  up  for  lost  time .






Posted: Oct 13 2009, 09:04 AM by the horn | with 1 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web