The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

In Defense Of Tosca - The Opera That Some People Love To Hate

  A C  Douglas  is  at  it  again  at  his  always interesting  website  Soundsandfury.com . As  a  passionate  admirer  of  the  operas of  Wagner  and  Mozart ,  he  has  a  low  opinion  of  most  Italian  operas ,  but  the  controversy  over  the  Met's  new  Tosca  has  made  him  curious  to  see  the  production  in  spite  of  this .  He  dismisses  the  opera  as  a"maudlin, tawdry  little  melodrama ". 

  And  he's  not  alone  in  this . There's  a  classic  book  on  opera  criticism  by  the  distinguished  musicologist  Joseph  Kerman ,  who  taught  for  many  years  at  UC    Berkely,  called  "Opera  As  Drama ",  first published  over  50  years  ago  and  still  available  from  amazon.com  etc .  It's  a  very  interesting  discussion  of  the  relationship  between  music  and  drama  in  opera .  But  Kerman  too  has  a  low  opinion  of  Tosca,  and  Puccini's  operas  in  general .  He  coined  the  catchy  phrase  " A  Shabby  Little  Shocker "  to  describe  Tosca  ,  and  this  catchy  but  extremely  inapt  phrase  has  unfortunately  stuck  with  this  deservedly  popular  opera ,  which  has  been  a  staple  of  the  operatic  repertoire  for  over  a  century .  And  an  opera  which  has  been  sung  and  recorded  by  such  great  opera  singers  as  Maria  Callas ,  Leontyne  Price ,  Placido  Domingo ,  Franco  Corelli ,  Tito  Gobbi ,  Sherill  Milnes ,  Luciano  Pavarotti  and  other  operatic  greats .

  Not  to  mention  such  great  conductors  as  Victor  De  Sabata ,  Herbert Von  Karajan ,  Zubin  Mehta,  James  Levine ,  Sir  Georg  Solti ,  Lorin  Maazel ,  Giuseppe  Sinopoli  ,  Riccardo  Muti  and  Sir  Colin  Davis , all  of  whom  have  made  recordings  of  it .  Kerman  calls  the  opera  cheap,  vulgar ,  manipulative  of  audiences ,  and  compares  it  unfavorably  with  other  more  intellectually  respectable  operas  such  as  Verdi's  Otello etc.

  But  Tosca  is  neither  shabby , little  nor  a  shocker  .  It's  the  compelling  story  of  the  conflict  between  a  tempestuous  opera  diva  and  her  lover ,  a  painter  who  supports  Napoleon  in  Rome  during  the  Napoleonic  wars  against  the  established  monarchy  ,  and  the  ruthless  and  lustful  chief  of  police  in  Rome ,  who  is  not  only  out  to  destroy  the  dissidents  but  to  conquer  the  diva  for  himself .  And  the  music  has  enormous  sweep  and  power ,  as  well  as  moments  of  ravishing  lyricism . 

  It's  the  work  of  a  consummate  master of  both  music  and  drama ,  and  deserves  to  be  taken  seriously  as  a  work  of  art .  If  it  were  merely  a  "shabby  little  shocker  ,  singers  and  conductors  of  the  stature  of  those  just  mentioned   would  not   have  lavished  so  much  time  and  effort  performing  and  recording  it,  and  it  would  not  have  held  the  stage  for  so  long . 

Posted: Sep 25 2009, 09:05 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web