The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Playing Assistant Principal Horn - Most Thankless Job In A Symphony Orchestra

  If  you've  ever  watched  orchestral  concerts  on  PBS  such  as  Live  From  Lincoln  Center  etc ,  you  may  have  noticed  that  sometimes  there  is  an  extra  horn  player  in  the  section  when  there  are  four  or  more  horns  playing .  This  player  is  often  just  sitting  there  while  the  rest  of  the  section  is  playing .  Why  is  this  ? 

  This  player is  known  as  the  assistant  principal  horn  ,  whose  job  is  to  help  the  first  horn  through  long  and  difficult  works  which  would  otherwise  be  a  tremendous  strain  on  this  player's  endurance .  It's  often  a  thankless  job ,  rather  like  always  being  the  bridesmaid  and  never  the  bride ,  but  some  one  has  to  do  it .  Studies  ranking  a  wide  variety  of  different  jobs  in  many  different  fields  based on  their  stress  levels  have  shown  that  believe  it  or  not ,  being  first  horn  in a  top  symphony  orchestra  is  one  of  the  most  stressful  jobs  in  existence ! 

  That's  right .  Depending  on  what  is  being  played ,  it's  enormously  stressful ,  both  on  the  lips ,  which  tend  to  get  very  tired  and  sore  from  the  constant  pressure  of  the  mouthpiece  on  them  ,  and  the  nerves ;  because  you  never  know  whether  you're  going  to  nail  that  next  high  note  with  accuracy .  There's  always  the  risk  of  having  egg  on  your  face .  The  horn  is  the  most  treacherous  and  unpredictable  musical  instrument  in  the  orchestra .  Like  a  lion  tamer ,  you  never  know  whether  the  instrument , or  that  potentially  ferocious  lion  will  turn  on  you  .

  So  when  you're  playing  one  of  those  gargantuan ,  more  than  an  hour  long  Bruckner  or  Mahler  symphonies ,  or  other  demanding  works  ,  the  assistant  is  your  lifeline .  The  assistant  can  take  over  for  a  while  while  you  save  your  lips  for  the  big  solos ,  or  double  you  in  louder  passages  to  reinforce  the  sound  of  the  horns .  Sometimes ,  composers  write  heavy  ,  loud  passages  for  the  whole  orchestra  shortly  before  a  big  solo ;  this  can  be  extremely  tiring ,  and  your  accuracy  on  the  solo  could  be  compromised  by  this . 

  Usually ,  the  first  horn  decides  which  passages  he  or  she  will  give  to  the  assistant  during  rehearsals ,  but  the assistant  must  always  be  alert  ,  because  the  principal  may  decide  that  he  or  she  needs  help  during  a  concert  and  nod  to  the  assistant  to  play  certain  passages  not  marked . 

  You  never  know  what  might  happen .  I've  heard  a  story  about  an  outdoor  concert  in  the  parks  played  by  the  Chicago  Symphony  Orchestra ,  where  an  insect  suddenly  went  into  the  mouth  of  the  first  horn ,  and  the  assistant  had  to  play  the solo !   One  time  when  I  was  assistang  a  first   horn  at  a  concert  during  a  performance  of  a  Brahms  symphony ,  the  player  was  still  emptying the  water  from  his  valves  between  movements ,  but  the  conductor  lifted  his  baton  to  start the  next  movement,  and  I  had  to  start  playing .

  Incidentally ,  when  brass  players  empty  their  valves ,  they're  not  removing  saliva ;  in  fact,  it's  water  which  condenses  inside  the  instrument .  If  a  short ,  not  very  demanding  piece  is  being  played ,  the  assistant  is  not  used  . But  on  those  long , tiring  works ,  having  an  assistant  is  a  ogsend .

Posted: Sep 23 2009, 08:55 AM by the horn | with 1 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web