The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Happy Belated Birthday To Antonin Dvorak

  It's  one  day late ,  but  yesterday  was  the  168th  birthday  of  the  great  Czech  composer  Antonin  Dvorak  (1841 - 1904).  Dvorak  is  one  of  the most  famous  and  popular  of  composers,  but  unfortunately ,  his  reputation  with  the  concertgoing  public  is  based  on  only  a  handful  of  his  many  works ,  which  include  symphonies ,  concertos ,  miscellaneous  orchestral  works,  chamber  music  operas  and   choral  works .  

  Perhaps  his  most  famous  work  is  his  9th  and  last  symphony ,  called  "From  the  New  World ",  which  he  wrote  while  living  in  America  in  the  1890s ,  specifically  in  New  York .  This  is  one  of  the  most  popular  symphonies  of  all  time ,  but  he  wrote  nine  symphonies,  like  Beethoven ,  Bruckner  and  Mahler .  The  7th  and  8th  are  also  popular,  but  the  first  six  are  sadly  neglected ,  and  contain  much  delightful  music . 

   Other  popular  works  of  his  are  the  magnificent  cello  concerto ,  possibly  the  greatest  concerto  ever  written  for  that  instrument ,  the  Slavonic  Dances,  for  either  orchestra  or  piano  four  hands ,  which  are  symphonic  dances  based  on  Czech,  Polish , Ukrainian  and  Serbian  dance  rhythms ,  the  So-called  "American "  string  quartet,  also  written  during  his  American  sojourn ,  and  the  hauntingly  beautiful  fairy  tale  opera  "Rusalka",  which  has  only  entered  the  international  operatic  repertoire  fairly  recently .

  All  of  these  are  wonderful  works ,  but  there  is  a  wealth  of   delightful  music  by  Dvorak  which  is  sadly  neglected  outside  his  native  Bohemia, currently the  Czech  Republic .  Dvorak  was  born  in  a  Czech  town  not  far  from  Prague  in  1841 ,  the  son  a  of  an  inkeeper  who  doubled  as  a  butcher .  Unlike  other  famous  composers  such  as  Wagner ,  Berlioz  and  Liszt  etc,  who  were  rather  flamboyant  personalities ,  Dvorak  was  never  anything  but  a  humble , modest ,  and  unpretentious  man  ,  simple  and   always  concious  of  his  modest  origin .  He  was  more  of  an  earnest , hard-working musical  craftsman   than  the  kind  of   stereotypical  image  of  a  heaven-storming  ,  mad  composer  which  many  people  have  in  their  minds .

   He  became  an  accomplished  violinist  and  violist  as  a  young  man  but  had  to  earn  a  living  playing  the  viola  in  the  orchestra  of  the  Opera  house  in  prague  and   by  doing  other  free-lance  work ,  teaching  and   playing  the  organ  in  church .  He had  little  success  with  his  music  at  first  ,  but  in  1877 ,  his  compositional  talent  began  to  attract  the  attention  of  Johannes  Brahms  and  other  well- known  composers .    He  won  a  prize  for  his  music  and   Simrock , one  of  the  leading  music  publishers of  the  day ,  began  to  publish  his  music .    Dvorak  was  at  last  able  to  give  up  his  musical  hack  work  and  drudgery . 

  His  fame  increased  both  in  Bohemia  and  elsewhere  in  Europe ,  and  he  became  a  professor  of  composition  at  the  Prague  conservatory .  By  the  1890s ,  his  achieved  such  renown  that   he  received  an  offer  to  become  the  head  of  a  new  conservatory  in  New  York  City  which  had  been  supported  by  a  wealthy  American  socialite  named  Jeanette  Thurber .  The  offer  was  tempting ;  the  salary  was  far  more  generous  than  what  he  received  in  Prague ,  and  he  was  curious  to  learn  about  the  musical  culture of  the  African-Americans  and  Native  Americans ,  with  whom  he   came into  close  contact . 

  Dvorak  was  based  in  New  York  ,  but  he  traveled     around  America ,  and  spent  time  in  a  colony  of  Czech  immigrants  in  a  small  town in  Iowa .  Having  heard   the  folk  music  of  America ,  he  stated  that   the music  of  African-Americans  Native  Americans  had  the   potential  to  become  the  foundation  of   a  great  tradition  of   American  symphonic  and  chamber  music . 

  But  he  returned  to  Prague,  where  he  became  head  of  the  conservatory  and  continued  to  teach   and  compose  untill  his  untimely  death  in  1904  at the  age  of  only  62 .  He  was  mourned  as  a national  hero . 

   One  of  the  most  appealing  aspects  of  Dvorak's  music  is  its  sheer  tunefulness .  Few composers  have  ever  surpassed   his  music  in  this  respect .  But  there's  far  more  to  his  music  than   catchy  melodies ;  he  spins  them  out  in  a  wonderfully  spntaneous  and  inventive  manner  ,  and  his  orchestration  is  very  colorful  .  The  famous  New  World symphony  is  said  to  evoke   America  in  spirit ,  but   Dvorak  did  not  actually  use  any  pre-existing  American  melodies  ;  the  thmes  are  entirely  his  own  .  The  spiritual  "Going  Home"  which  is  based  on  the  haunting melody  of  the  slow  movement  , is  a  borrowing  from  an  original  melody . 

   The  spirit  of  Czech  folk  dances  and  songs  is  seldom  absent  from  Dvorak's  music ;  there  is  often  a  rustic,  dance-like  feel  to  his  music  with the  lively  rhythms of  the  Polka  and  the  Furiant  , Czech  folk  dances .  His music  is  infectiously  buoyant  and  bouncy  . 

  The  poignant  fairy  tale  opera  Rusalks  ,  Dvorak's best -known  opera ,  is  the  melancholy  tale  of  a  water  sprite  who  falls  in  love  with  a   prince  who  marries  and  abandons  her  after  she  is  turned  into a  human  by  a  witch .  You may  have  heard  the  famous  aria  in  which  Rusalka  longs  for  the  prince .  The  comic  counterpart  to  Rusalka  is  the  delightfully  droll  "Devil  and  Kate"  ,  which  is  one  of  the  funniest  comic  operas  of all  time,  and  as  irresistably  melodious  as  Rusalka . 

  No  matter  what  work  of  Dvorak  you  might  get  on  CD,  you  are  likely  to  find  something  delightful  ,  and  fortunately,  despite  ther  scarcity  of  live  performances  of  much  of  his  music ,  there  is  a  wealth  of  it  on  CD  ,  led  by  such  eminent  Czech  conductors  as  Rafael  Kubelik  ,  Vaclav  Talich ,  Karel  Ancerl,  Vaclav  Neumann,  Jiri  Belohlavek  ,Libor  Pesek  (those Czech  names  are  a  mouthful;it's  a  very  hard  language  to  pronounce and  I  don't  know  how  to  put  the  diacritical  marks  in )  ,  as  well  as  Non-Czech  maestros  such  as  Charles  Mackerras ,  Istvan  Kertesz , and others .  Other  great  Czech  musicians  who  are  also  steeped  in  Dvorak's music  are  pianists,  Rudolf  Firkusny  and  Ivan  Moravec,  violinist  Josef  Suk (great-grandson  of  the  composer),  and  others .  There  is  a  wealth  of   recordings  of  Dvorak  on  the  Supraphon  label  of  the  Czech  republic .  It's  hard  to  find  any  one  who  doesn't  love  Dvorak,  and  I  wouldn't  want  to  meet  such  people  myself ! 




Posted: Sep 09 2009, 08:53 AM by the horn | with 2 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web