The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Is The Symphony Orchestra A " Dinosaur " ?

  There's  an  interestring  blog  post  at  artsjournal.com  by  the  avant  garde  experimental  composer  Kyle  Gann,  who  teaches  at  Bard  college  in  New  York  state .  He  discusses  the  difficulties  many  contemporary  composers  have  with  getting  their  new  works performed  by  symphony  orchestras .

  It  seems  that  many of  them  claim  that  these  new  pieces just  don't  get  enough  rehearsal  time  frequently ,  and  the  performances  are  simply  inadequate;  the  music  doesn't  sound as  good  as  they  would  like  it ,  and  the  musicians  sound  as  though  they  were  reading  the  music  at  sight . 

  There  were  a  number  of  responses  by  composers  agreeing  with  this,  and  pointing  out  the  difficulties  they've  have  in  theior  day .  One  of  them  was  so  angry  that  he  declared  that  our  orchestras are  "dinosaurs" ,  implying  that  they  are  a thing  of  the  past ,  and  no  longer  relevant .  Sour  grapes .

  Another  complaint  is  that  many  conductors  spend  too  much  time  at  rehearsals  polishing  up  the  familiar  masterpieces  on a program,  and just  aren't  committed  to  new  orchestral  music ,  so  the  new  works  suffer  in  comparison .  Many  composers  and  critics  long  for  the  "good  old  days",  the  time of  such  giants  as  Haydn , Mozart  and  Beethoven ,  when  "all  or  most  music  at  concerts  was  new " .

  But  is  the  orchestra really  a  dinosaur ?  I  think  not .  And  dinosaurs  are  cool !   That's  why  so  many  people  are  fascinated  by  them,  as  well  as  scientists .  It's  the  same  with  the  orchestra ;  if  dinosaurs  are  cool ,  so  is  the  centuries -old  symphony  orchestra ,  even  if  it  isn't  quite  as  old  as  the  dinosaurs .

  But  the  problem  of  lack  of  rehearsal  time  is  nothing  new .  Apparently ,  the  earliest  performances  of  the  Beethoven  symphonies  in  the  early  19th  century  were  pretty  awful ;  ragged and  out  of  tune .  There  wasn't  enough  rehearsal  time  either .  It wasn't  until  years  later  that  orchestras  really  mastered  the  music .  And  remember  that  at  that  time ,  Beethoven  was  a  radical ,  avant-garde  composer ,  and  many  people ,  including  critics ,  found  his  music  baffling .

  Some  years  later , in  Paris ,  the  orchestra  of  the  Paris  conservatoire ,  made  up  of  faculty  there , under  the  conductor  Francois  Habaneck ,  spent  a  great  deal  of  time  rehearsing  the  Beethoven  symphonies ,  and  finally ,  justice  was  done  to  these  now  thrice-familiar  masterpieces . 

  But  the  orchestra  has  changed  so  much  by  the  present  day  in  ways  which  no  one  from  the  past  could  have imagined .  There  is  a  vast  acumulation  of  repertoire  now ;   there  are  far  more  orchestras  today than  in  the  past  and  far  more  concerts  every  year .  The  kind  of  full  time  resident  orchestra  which  exists  in  major  cities  everywhere  today  did  not  exist  in  the  past . 

  Take  the  New  York  Philharmonic  today ;  it  plays  a  different  program  every  week  under  either  its  music  director,or  chief  conductor,  or  guest  conductors ,  from  September  until  June .  It  plays  in  Avery  Fisher  hall in  Lincoln  Center  and  is  permanently  established  there .  It  has  a  large  administrative  staff . 

  But  nothing  like  this  existed  in  the  time  of  Mozart  and  Beethoven .  Mozart ,  in  the  last  ten  years  of  his  life,  after  having  been  in  the  employ  of  the  church  and  aristocracy  as  pretty  much  a  servant ,  established  himself  as  a  free  lance  pianist  and  composer ,  using  free  lance  musicians in  Vienna,  for  his  symphonies  and  the  piano  concertos  of  his ,  which  he  played himself .  He hired  and  payued  the  musicians  himself  for  each  concert .

  He  didn't  have  two hundred  or  so  years  of  orchestral  repertoire  to  comptet  with .  But  rest  assured  ;  the  symphony  orchestra  is  no  dinosaur .  It  shows  no  signs  of  going  extinct  like  the  dinosaurs . You can  also  visit  Gann's  very  interesting  website , kylegann.com ,  and  hear  some  of  his  music .

Posted: Aug 14 2009, 08:57 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web