The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Exoticism And Orientalism In Classical Music

  There  is  a  long  tradition  of  classical  composers  writing  music  evoking  the  exotic  non-western  world ,  and  many  operas  and  other  works  attempt  to  depict  the  exotic  and  the  oriental . 

  For  example ,  the  great  French  composer  Jean-Philippe  Rameau ,  a  close  contemporary  of  Bach  and  Handel,  wrote  an  opera  called  "Les  Indes  Galantes",  which  takes  place  in  both  Asia  and  South  America ,  and  in  which  he  made  an  18th  century  attempt  to portray  exoticism  in  music .  In  Mozart's  day,  there  was  considerable  interest  in  Turkish  culture ,  as  the  Ottoman  army  had  been  defeated   some  time in  the  past  from  conquering  the  Austro-Hungarian  empire . 

  The  so-called  Janissary  music,  or  Turkish  marching  bands  with  exotic percussion instruments  captured  the  imagination  of  Austrians,  and  Mozart  wrote  the  famous  opera "The  Abduction  From  the  Seraglio, "  set  to  a  libretto  in  German,  which  takes  place  in  Turkey . In  the  opera,  a  Turkish  Pasha  has  captured  a  young  Spanish  noblewoman  and  her  maid,  and  wants  to  make  her  part  of  his  Harem .  But  her  betrothed,  whom  she  loves,  has  come  to  Turkey  to  try  to  rescue  her .  Everything  ends  happily  when  the  Pasha  magnanimously  allows  the  two  to  be  united  and  to  leave  Turkey .

  There  is  the  comical  character  of  the  Pasha's  grumpy  and  bombastic  servant  who  guards  the  Harem  and  wants  the  servant  girl  for  himself .  Mozart  uses  percussion  in  the  opera  to  imitate  the  exotic  Janissary  music .  It's  a  delightful  comic  opera  with  spoken  dialogue  in  between  the  musical  numbers . 

  Giuseppe Verdi's  famous  opera  "Aida",  which  takes  place  in  ancient  Egypt,  was  comissioned  by  the  Khedive  of  Egypt  to  celebrate  the  opening  of  the  Suez  Canal  in  the  early  1870s ,  and  was  actually  premiered  at  the  opera  house  in  Cairo .  Verdi  used  exotic  scales  to  evoke  ancient  Egypt  in  parts  of  the  opera,  even  though  we  have  no  real  idea  of  what  ancient  Egyptian  music  was  like .  But  the music  certainly  sounds  convincing .

  Likewise,  great  19th  century  Russian  composers  such  as  Nikolai  Rimsky-Korsakov , Alexander  Borodin  and  others  wrote  music  inspired  by  the  orient  and  the  exotic,  non-russian  parts  of  the  Russian  empire .  Rimsky's  famous  orchestral  suite "Scheherezade",  is  a  vivid  and  colorful  evocation  of  the  Arabian  Nights ,  Borodin's  "Polovetzian  Dances"  from  his  opera  "Prince  Igor"  evokes  the  world  of  the  Turko-Tatar  warriors  of  the  ancient  Russian  steppes .

  In the  late  19th  and  early  20th  century,  the  great  French  composer  Claude  Debussy  (1962 -1918)  was  became  fascinated  with  the  orient  when  he  heard  the  exotic  music  of  the  Indonesian  Gamelan  in  Paris  and  other  Asian  musics  at  Parisian  expositians .  Some  of  his  piano  works  are  inspired  by  these  Asian  influences  ,  and  a  number  of   people  from  China  have  actually  stated  that  Debussy  is  their  favorite  Western  composer  because  his  music  reminds  them  so  much  of  Chinese  music !   There  are  similar  exotic influences in  some  of  the  music  of  his  younger  contemporary  Maurice  Ravel (1875 -1937 ),  famous  for  his  Bolero . 

  The  less  well-known  but  wonderful  French  composer  Albert  Roussel,  who  was  their  contemporary ,  actually  spent  time  travelling  in  India  and  what  is  now  Cambodia  and  Vietnam ,  and  this  inspired  some  fascinating  works,  such  as  the  exotic  opera "Padmavati",  which  deals  with  the  Moghul  invasion  of  India  in  the  middle  ages ,  and  the "Evocations"  for  orchestra,  which  evokes  the  great  temples  of  Indochina,  such  as  Angkor  Wat,  which  he  visited .

  !9th  century  French  composers  such  as  Leo  Delibes  and  Georges  Bizet  of  Carmen  fame  wrote  operas  such  as  "Lakne",  the  story  of  the  daughter  of  a  Brahman  priest  in  India  and  her  doomed  love  affair  with  a handsome  young  English  soldier,  and  Bizet  wrote  "  The  Pearl  Fishers,  which  takes  place  on  what  in  now  called  Sri  Lanka,  formerly  known  as  Ceylon .  These  operas,  though  entertaining,  are  ot  really  very  authentic  at  all,  unlike  Roussel's  Padmavati ,  the  product  of  an  actual  visit  to  India .

  More  recently,  a  number  of  American  composers  have  studied  the  exotic  Gamelan  music  of Indonesia  ,  such  as  Lou  Harrison (1917 -2003 ),  who  was  very  interested  in  Asian  music,  and  the  Canadian  composer  Colin  McPhee  wrote  an  orchestral  piece  called "Tabuh-Tabuhan ",  inspired  by  Indonesian  music,  which  he  studied  there .  Philip Glass,  the  most  famous  minimalist  composer,  has  also  written  operas  inspired  by  exotic  subjects,  such as  "Satyagraha, "  based  on  the  life  of  Mahatma  Gandhi,  and  "Akhenaten",  which  takes  place in  ancient  Egypt .

  And  contemporary  Asian  composers  such  as  Chinese-born,  New Yorked  based  Tan  Dun (1957-)  and  Japan's  Toru  Takemitsu  and  others  written  music  which  is  a  kind  of  fusion  between  east  and  west . 

  Yes,  exotic  elements  have  been  a  fruitful  source  of  inspiration  for  many  Western  composers ,  and  there's  much  more  to  explore  than  the  music  of  the  composers  mentioned  here .

Posted: Aug 04 2009, 08:59 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web