The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Birth Of Opera In Renaissance Italy And Its Growth Over The Centuries

  Opera  has  been  in  existence  for  about  four  centuries  now,  and  is  performed  all  over  the  world .  Audiences can  attend  performances of  operas  by  Italian, French,  German, Austrian ,Russian,  Czech  ,  English  and  American composers ,  even  Asians ,  today  in  a  variety  of  languages  . 

  But  the  birth  of  opera  was  almost  accidental , beginning  in  Florence,  Italy  at  the  end  of  the  16th  century ,  when  a  group  of  prominent  Italian  composers,  poets,  scholars  and  intellectuals  called  the  Camerata  was  formed .  This  group ,  inspired  by  the  ideals  of  the  Renaissance,  sought  to  revive  ancient  Greek  drama,  which  they  believed  may  have  been  partially  sung . 

  So  opera,  that  potent  combination  of  drama  and music,  was  born .  The  poets  and  composers  created  a  kind  of  sung  drama  accompanied  by  musical  instruments .  Naturally,  the  new  form  of  drama  featured subjects  based  on  greek  mythology,  such  as  Orpheus  and  Euridice,  Apollo and  Daphne,  and  other  ancient  Greek  myths. 

  The  first  known  opera  was  Dafne, with  music  by  a once  famous  composer  named  Jacopo  Peri ,  but  this  work  has  been  lost .  The  first  surviving  opera  is  by  the  great  Italian  composer  Claudio  Monteverdi  (1567 -1643) ,  La  Favola  D'Orfeo,  or  the  myth  of  Orpheus  and  Euridice,  later  made  into  a  famous  opera  by  the  18th  century  composer  Gluck. 

  Opera  spread  throughout  Italy  and  was  no  longer  an  art  form  for  the  aristocracy;  public  opera  houses  opened  in  Florence,  Venice,  Naples  and  elsewhere,  and  French  and  German  composers  began  to  write  operas  in  their  own  languages.  In  France,  opera,  mixed  with  ballet  became  a  pastime  of  the  French  kings,  and  lavish  court  entertainments  became  the  rage,  and  the  Italian  born  Giovanni  Battista  Lully,  whose  name  was  Gallicized  to  Jean -Baptiste  Lully,  became  the  favorite  composer  of  the  French  kings  in  the  17th  century .  His  elaborate  operas  have  been  revived  occaisionally  in  our  time.

  There  were  different  kinds  of  opera ;  the  elaborate  Opera Seria,  or  opera based  on  serious  mythological  or  historical  subjects , and  the  comic   kind  of  opera, or  Opera  Buffa.   

  In  the  18th  century,  the  German born  Christoph  Willibald  Gluck  reformed  opera ,  concentrating  on  pure  drama  and  expressivity,  rather  than  elaborate  staging  and  vocal  display.  Mozart's  operas,  such  as  Don  Giovanni  and  the  Marriage  of  Figaro  achieved  great  success  and  are  still  popular . 

  In  the  early  19th  century,  Italian  composers  such  as  Rossini,  Donizetti  and  Bellini  wrote  operas  of  the  so-called  Bel  Canto  school, Bel Canto  meaning  beautiful  singing,  offering  famous  singers  a  chance  to  show  of  both  their  beauty  of  sound,  expressivity  and  spectacular  dispays  of  agility,  leading  to  the  operas  of  Giuseppe  Verdi  (1813-1901) ,  which  are  still  popular  today,  and  the  romantic  operas  of  Puccini  , including  La  Boheme. 

  In  the  late  19th  century,  the  Italian  Verismo,  or  realistic  school  of  opera  came  about,  avoiding  mythology  and  the  aristocracy  for  plots,  and  dealing  with  the  gritty  lives  of  common  people.

  German  opera  began  to  flourish  in  the  19th  century,  with  Carl  Maria  von  Weber  and  his  opera  Der  Freischutz(the  freeshooter) , and  plots  based  on  German  history  and  folklore  begame  popular , including elements  of  German  fairy  tales .  The  giant  of  German  opera  was  Wagner,  whose  harmonically  complex and lengthy  operas dominated  the  age,  and  had  great  influence  even  into  the  20th  century.

  Elsewhere,  great  Russian  composers  such  as  Tchaikovsky,  Mussorgsky  and  Rimsky-Korsakov  created  a  Russian  operatic  tradition  using  Russian  history  and  folklore ,  and  the  same  was  true  in  Bohemia,  now  the  Czech  republic,  with  Smetana  and  Dvorak .

  In  the  20th  century,  opera  became  even  more  diverse,  with  the  first  atonal  operas  by  Alban  Berg  and  his  teacher  Arnold  Schoenberg,  the  creation  of  American  opera  with  masterpieces  such  as  Gershwin's  Porgy  and  Bess . 

   And  Opera  is  now  more  diverse  than  ever ,  with  400  years  of  repertoire  avaiable  to  us.  This  great  art  form  has  never  been  more  alive.

Posted: Jul 27 2009, 09:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web