The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

More On Tonality And Atonality

  I  hope  you've gotten  a  clear idea  of  what  tonality  is  from my  last  post,  and  here's  more  on  this  important  area  of  music.  The  system  of  major  and  minor  keys  became  established  by  around  the  17th  century, and  has  been  the  norm  ever  since,  but  other  scales,  or  arrangements  of  the  tones  C  to  C  existed  before  this,  and  were  still  used  at  times  after . 

  These  are  called  modes,  and  their  names  are  of  Greek  origin.  A  scale  is  an  arrrangement  of  notes  C-C  with  different  possible  intervals  between  the  notes;  intervals  are  the  distance  between  two  notes.  Intervals  can  be  seconds,  that  is  either  C  to  C  sharp  or  C  to  D,  thirds,  C  to  E  or  E  flat,  fourths,  C  to  F  or  F  sharp,  fifths,  C  to  G,  sixths ,  C  to  A  or  A flat,  sevenths ,  C  to  B  flat  or  B,  or  octaveves,  C  to  C. 

  The  intervals  may  be  major  or minor ,  C  to  E  is  a  major  third,  C  to  E  flat is  a  minor  third,  perfect,  C  to  F  or  C  to  G,  diminished,  C  to  G  flat,  or  augmented,  C  to  F  sharp(the  so-called  tritone,or  devil  in  music.)

  The  Greek  modes  use  different  arrangements  of  intervals  from  the  major  or  minor  modes.  They  are  Dorian,  Ionian,  and  Lydian  etc.  But  for  most  music  we  know  today,  major  and  minor  are  the  norm.

  As  I  mentioned  in  my  last  post,  in  the  late  19th  and  early  20th  century,  composers  started  writing  music  in  which  the  sense  of  key,  or  tonality  became  vaguer  and was  weakened,  such  as  Claude  Debissy  and  the  eccentric  Russian  Alexander  Scriabin  (1872 -1915). The  Austrian  Arnold  Schoenberg  (1874 -1951)  took  the  leap  into  atonality,  where  all  sense  of  key  has  disappeared,  and  there  is  no  tonal  center  in  the  early  20th  century,  and  many  other  composers  followed  him,  in  their  own  way.

  In  order  to  prevent  this  music  from  being  chaotic,  Schoenberg  invented  a  new  system  of  writing  music  after  some  years  of  experimentation  with  atonality .  This  is  the  12  tone  system .  Here,  a  composer  takes  the  12  tones  of  the  chromatic  scale,  C  to  C,  and  arranges  them  into  an  order,  1-12.  This  is  the  basic  tone  row. 

  Now,  all  12  tones  of  the  scale  are  equal ;  there  is  no  center.  The  system  is  very  complex,  but  I'll try  to  explain  it in  a  nutshell.  The  row  can  be  manipulated  in  numerous  ways ;  theoretically,  none  of  the  12  tones  must  be  repeated  before  all  are  heard,  or  some  sense  of  a  key  center  will  remain. 

  The  row  can  be  be  put  into  retrograde,  or  reverse.  It  can  also  be  put into  an  inversion,  or  a  revearsal  of  the  intervals  of  the  original  row.  if  a  note  goes  up  in  one  direction,  such  as  C  to  F,  it  must  go  down  in  the  same  direction  an  interval.  The  retrograde can  also  be  inverted,  creating  the  retrograde  inversion.

  Then,  the  row  can  be  transposed  to  any  of  the  degrees  of  the  scale. If  the  first  note  of  the  row  is  E,  the  same  arrangement  of  intervals  can  be  made  starting  with  any  of  the  notes  of  the  chromatic  scale .  This  is  similar to  the  way  the  notes  of  any  melody  can  be  arranged  to  be  in  any  key .

  So  there  are  an  enormous  number  of  permutations  of  the  12  tone  row .  The  number  of  possible  chords  is  greatly  increased.  Schoenberg's  pupil Anton  Webern  (1883 - 1945 )  adapted  this  system  but  did  so in  his  own  way,  creating  a  distinctive  style of  his  own.

  Later,  other  composers  such  as  the  Frenchman  Pierre  Boulez (1925 -)  also  a  famous  conductor,  created  something  called "Total  Serialism ".  Here,  not  only  the  tones  of  the  scale  are  strictly  organized,  but  other  elements  such  as  dynamics(loudness and  softness)  and  rhythm etc  are  serialized  in  an  extremely  complex  way.  This  resulted in  extremely  esoteric  works  which  still  baffle  many  music  lovers.

   However,  other  composers,  such  as  the  German  Paul  Hindemith  (1895 - 1963 )  rejected  the  whole  twelve-tone  system  and  continued  to  use  tonality, albeit  without  mere slavish  imitation of  the  past.  There  are  also  methods  of  writing  in  two  keys  at  the  same  time (Bi-tonality),  or  several  (Polytonality)  which  some  composers  used,  such  as  Stravinsky  and  the  Frenchman  Darius  Milhaud.

  Today,  there  is  absolutely  no  concensus  on  the  right  way  to  compose ;  some  composers  such  as  Boulez  dogmatically  insist  that  the  only  valid  method  is  his  serialism,  and others  still  reject atonality.  Other  composers,  such  as  the  maverick  Californian  Harry  Partch (1901 - 1974 ), rejected  the  whole  western  system  and  wrote  music  dividing  the  scale  beyind  12  tones.

  Partch  was  the  Guru  of  microtonal  music,  which  uses  more  than  the  simple  12  tones  familiar to  most  listeners.  Partch  even  created  his own  fanciful  and  exotic  instuments,  and  invented  a  43  tone  scale !   His  music  cannot  be  performed  on  the  standard  instruments  at  all.  and  his  disciples  have  preserved  the  strange  invented  instruments . You  can  hear  this  strange  music on  CD.  Classical  music  is  a  very  diverse  thing !



Posted: Jun 09 2009, 08:15 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web