The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Opera Composer Giacomo Meyerbeer - The Andrew Lloyd Webber Of The !9th Century

  His  operas  aren't  performed  very  often  today,  but  in  his  day,  German  opera  composer  Giacomo  Meyerbeer (1791 -1864)  was  one  of  the  most  famous  and  widely  performed  of  composers.  His  spectacular  operas,  with  their  large  orchestras, colorful  orchestration,  sensational  special  effects  and  vivid  historical  subjects  were  all  the  rage  in  the  first  half  of  the  19th  century,  particularly  at the  Paris  opera,  whose  spectacular  productions  of  his  operas  and  use  of  the  most  famous  opera  stars  of  the  day,  became  legendary. 

  This  Summer ,  at  the  annual  music  festival  at  Bard  College  in  Hastings  on  the  Hudson,  100  miles  north  of  New  York,  will  present  a  rare  performance  of  Meyerbeer's  colorful  and  lavish  opera"Les  Huguenots",  or  The  Huguenots,  based  on  the  bloody  confluict  in  16th  century  France  between  Catholics  and  French  Protestants. The  conductor  will  be  Leon  Botstein,  who  is  not  only  a  well-known  conductor,  but  the  longtime  president  of  Bard  college.  The  orchestra  will  be  as  usual  here,  the  American  Symphony  Orchestra,  Botstein's  own.

  Meyerbeer  was  born  Jacob  Liebman  Beer  near  Berlin,  and  was  the  scion  of  a  wealthy  and  influential  German Jewish family  of  bankers.  He  began  as  a  piano  virtuoso  and  composer,  studied  in  Italy,  and  began  writing  operas in  Italian  which  had  some  success  but  are  now  forgotten.  In  the  1830s,  he  settled  in  Paris,  and  began  to  write  lavish  and  spectacular  operas  for  the  Paris  opera,  which  became  all  the  rage  there  and  all  over  Europe.

  So,  in  a  sense,  he  was  the Andrew  Lloyd  Webber  of  his  day.  He  wrote  showy  parts  designed  to  show  off  the  vocal  and  histrionic  skills  of  the  most  famous  opera  singers  of  the  day,  now  forgotten  except  to   fans  of   opera  history.  There  were  spectacular  special  effects,  booming  cannons,  brass   choirs,  elaborate  ballet  sequences,  etc,  and  audiences  loved  it.  Of  course,  no  one  would  say  that  Meyerbeer  was  a  composer  on  the  level  of  such  giants  as  Bach,  Beethoven,  Mozart  and  Wagner  etc,  but  his  music,  which  has  had  some  recordings,  is  not  bad  at  all,  and  quite  tuneful.  The  man  certainly  knew  how  to  please  the  public !

  The  young  Richard  Wagner,  who  spent  several  years  in  Paris  hoping  to  establish  himself  as  a  composer,  but  with  no  success,  both  envied  and  admired  Meyerbeer,  and  his  notorious  anti-semitism  caused  him  to  be  rather  hostile  to  the  oder  composer,  even  though  he  took  an  interest  in  the  aspiring  young  composer.  Later,  Meyerbeer  became  director  of  the  Royal  Opera   in  Berlin.  His  most  famous  operas  are  Les  Huguenots,  Le  Prophete,  about  the  Anabptist  rebellion  in the  Netherlands , and  a  simple  man  who  is  exploited  by  cynical and  power-hungy  religious  hypocrites  for  power,  Robert  Le  Diable,  s  spooky  tale  about  the  son of  the  devil  and  political  intrigue,  and  his  final  opera,  L"Africaine,  about  the  exploits  of  the  great  explorer  Vasco  da  Gama  and his  love  life.

  There  have  been  a  number  of  revivals  of  his  once  popular  operas  in  our  time,  such  as  the  legendary  production of  Les  Huguenots  in  Italian  at  La  Scala  in  Milan  with  Joan  Sutherland,  a  revival  of  Le  Prophete at  the  Met  in  the  1970s  with  the  great  Mezzo-soprano  Marilyn  Horne, now  retired,  and  the  more  recent  revival  of  L'Africaine  by  the  San  Francisco  opera,  which  was  telecast  on  PBS, and  which  I  saw  and  enjoyed,  to  name  only  a  few.

  Joan  Sutherland  recorded  Les Huguenots  with  some  well-known  singers  in  London  in  the  1970s, with  her  conductor  husband  Richard  Bonynge  conducting,  but  that  recording  is  not  currently  available  on  CD,  although  I  remember  it  from  LPs.  Marilyn  Horne  also  recorded  Le  Prophete  in  London,  with  her  late  husband,  African  American  conductor  Henry  Lewis  conducting,  which  co=incided  with  the  Met  production. .  I  remember  this  recording  from  PLPs ,too.  There  have  been  several  more  recent  recordings  in  the  CD  era  of  live  performances  from  Europe. 

  You  may  have  heard  the  march  from  Le  Prophete;  it's  Meyerbeer's  best-known  melody.  Meyerbeer  may  not  have  been  one of  the  greatest  composers,  but  he  was  a  historically  important  and  very  interesting  one.  To  find  more  information  on  the  upcoming  performances  of  Les  Huguenots ,   you  can  check  the  Barc  college  website,  bard.edu/fiishercenter.

Posted: May 12 2009, 08:15 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web