The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

What Kind Of Salaries Do Orchestral Musicians In America Earn ?

  In  these  difficult  economic  times,  the  livelihoods  of  so  many  superb  orchestral  musicians  in  America  are  in  Jeopardy,  in  all  50  states.  But  what  kind   of  pay  do  these  musicians  earn  for  their  hard  work?  (And  believe  me,  it's  definitely  hard  work).

  It  varies  a  great deal  depending  on  the  orchestra.  American  orchestras  are  classified  either  as  major  or  regional,  depending  on  the  size  of  the  orchestra's  operating  budget,  the  musician  salaries,  and the  number  of  concerts  per  season.  Not  all  US  orchestras  operate  on  a  52  week  full  time  schedule;  some  play  far  fewer  concerts   than  the  top  ones,  that  is ,a  different  program  every  week  from  September  through  May,  and  then  a  Summer  residence  at  a  music  festival. 

  Some  play  only  about  seven  programs  a  year,  and  do  not  offer  enough  pay  for  the  musicians  to  earn  a  living. Therefore,  the  musicians  in  these  orchestras  have  to  do free  lance  work  and  teach  to get  by.  Instead  of  offering  a  weekly  salary,  they  pay  on  what  is  called  a  "Per  Service"  basis.  In orchestral  musician's lingo,a  service  is  either  a  rehearsal  or  a  concert.  If  a  musician  is  not  needed  for  a  particular  concert,  he  or  she  is  not  paid. But  in  the  major  orchestras,  each musician is  guaranteed  a  steady  weekly  salary.

  The  top  orchestras,  such  as  the  New  York  Philharmonic, Chicago  Symphony,  Boston  Symphony,  Cleveland  and  Philadelphia  orchestras,  and  orchestras  of  Los  Angeles,  San  Francisco,  and  other  major  cities  offer  the  highest  salaries,  generally  a  minimum  guaranteed  one of  $100.000  or  more.  That is,  starting  salary. It  increases  with  seniority,and  musicians  in  principal  chair positions  get  paid  more  than rank-and-file  ones. 

   In  the  key  postion  of  concertmaster  in  a  top  orchestra,  a  violinist  here  can  make  about  $ 300,000  or  so.  The  next  position,associate  concertmaster,sitting  next  to  the  concertmaster  would  pay  slightly  less.  Musicians in  the  less  wealthy  orchestras  might  make  considerably  less,  possibly  from  circa  20-40  thousand  a  year.

   There  are  great  bemnefits  in  the  top orchestras,too,  and   eight  weeks paid  vacation !   Musicians  in  the  less  wealthy  orchestras  don't  have it  quite  as  good,  but  they  get  by.  They  often  supplement  the pay  with  freelance  work  and  teaching  at  colleges,universities  and music  schools.  Musicians in  the  top  orchestras  also  teach,  usually  at  the  conservatories  of  their  city.  Many  New  York  Philharmonic  musicians  teach at  Juilliard  and  other  music  schools  in  that  metropolis. 

   Some  musicians  lead  a  hectic  existence  playing freelance in  a  variety  of  part  time  orchestras. These  have  been   described  as  the "Freeway  Philharmonic".  They  are  constantly  on  the  go .

  It's  not  easy  to  get  these  jobs  in  orchestras  at  all.  Some  months  ago  I  posted  a  description of  my  own  experirences  auditioning.  Landing  a  principal  chair position in  a  top  US  orchestra  has  been  compared  to  being  appointed  to  the  faculty of  IVy  league  universities  such  as  Harvard,  Yale ,  Columbia  and  Princeton  etc. It's not  an  inapt  comparison.

Posted: Apr 08 2009, 08:17 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web