The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Puccini's Girl Of The Golden West - The Original Spagetthi Western

  In  1910,  the  Metropolitan  Opera  presented  the  world  premiere  of  Puccini's  latest  opera,  La  Fanciulla  Del  West  (Fan-CHOOL-a),  or  the  Girl  of  the  Golden  West,  which  is  set  in  19th  century  California .  It's  the  story  of  a  spirited  young  woman,Minnie,  who  tends  the  saloon  at  the  bar  in  a mining  camp,  and  also  teaches  a  kind of  Sunday  school  for  the miners.  The  opera  is  based  on  a  play  by  the  once  popular  American  playwright  David  Belasco. 

  I  suppose  you  could  call  this  the  first  spaghetti  western !   For  this  somewhat  improbable  story,  Puccini  used  genuine  American  songs  from  the  woild  west  and  uses  them  for  local  color.  The  cast  for  the  premiere  included  the  legendary  tenor  Enrico  Caruso  (1873-1921)  as  Minnie's  beloved,  the  Mexican  bandit  Ramirez,  and  the  once  famous  Czech  soprano  Emmy  Destinn  as  Minnie.  The  great  Italian  conductor  Arturo  Toscanini ,  a  firiend  and  champion  of   Puccini,conducted,  and  the  composer  was  there  to  supervise  the  production. 

  The  opera  never  became  as  popular  as  Puccini's  earlier  operas  La  Boheme, Tosca  and  Madama  Butterfly,  but  has  held  its  own  for  nearly  a  century.  The  music  is  still  very  beautiful  and  colorful.

   In  the  first  act,  we  see  the  miners  in  the  saloon,  singing,  playing  poker  drinking and  arguing.  All  of  them  are  very  fond of  the  beautiful  Minnie,  who  often  consoles  them  for  their  homesickness  and  read  Bible  verses  to  them,  but  she  still  doesn't  have  a  steady  beau.  There  are  stories  of  a  dangerous  Mexican  bandit  threatening  the  town,  and  sheriff  Jack  Rance,  a  bitter,divorced  man  who  has  unrequited  love for  Minnie,  is  on  the  case.

  A  stranger  comes  in,  calling  himself  Dick  Johnson  from  Sacramento  comes  in,  but  is  looked  on  suspiciously  by  the  miners  and  sherrriff   Rance.  He's  actually  the  bandit.  Minnie  and  the  stranger  fall  for  each  other.  He  tells  her  that  she  has  the  face  of  an  angel. 

  In  the  second  act,  the  two  have  gone off  to  Minnie's  cabin  in  the  hills.  It's  winter  and  there's  snow  on  the  ground,  and  Rance  and  the  miners  are  after  the  Mexican  bandit.  Ramirez  is  shot,  and  Minnie  keeps  him  hidden  in  her  cabin.  She  learns  of  his  true  identity,  but  still  loves  him.  Rance  and  the  miners  interrogate  Minnie.  They  know  the  bandit  is  when  a  drop  of  blood  falls  from  above.  Rance  and  Minnie  agree  to  play  a  game  of  poker.  If  she  wins,  she's  free  to  go  off  with  Ramirez.  If  she  loses,  they'll  string  him up.  Minnie  wins,  with  a little  bit  of  cheating,  and  Rance  reluctantly  leaves. 

  In  the  3rd  act,  Ramirez  has  been  caught  by  Rance  and  the  miners.  They  allow  him  to  speak  before  the  hanging,  and  he  sings  an  aria  saying  that  he  hopes  that  Minnie  will  think   he  escaped   and  is  alive.  But  suddenly,  Minnie  bursts  in  on  her  horse,  and  pleads  with  the  miners  to  let  him  live.  Because  of  their  affection for  her,  the  miners  allow  the  two  to  go  off  to  freedom  together. 

  Sounds  kind  of  improbable,  doesn't  it?  But  the opera  works,  and  is  very  entertaining.  Famous  sopranos  such  as  the  late  Renata  Tebaldi,  have  loved  to  sing  the role of  Minnie,  and  great  tenors  such  as  Placido  Domingo  and  Mario Del  Monaco  have  been  associated  with  the  role  of  the  bandit.   Tebaldi  has  recorded  the  opera  for  Decca  with  Del  Monaco, but  the  recording  you  ought  to  get  is  on  Deutsche  Grammophon  with  soprano  Carlol  Neblett,  Domingo, and  the  great  American  baritone  Sherrill  MIlnes  conducted  by  Zubin  Mehta,  and  there  is  a  DVD  of  the  Met's  current  production. 

Posted: Mar 30 2009, 08:27 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web