The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Czech Composer Leos Janacek - A True Original

  The  singular  Czech  composer  Leos  Janacek  (Lay-osh  Ya-na-chek)  was  born in  1854  in  a  small   village  not  far  from  the  Polish  border ,  the  son  of  the  local  school  teacher.  From  these  humble  beginnings  he  rose  to  prominence  in  his  native  Czechoslovakia  and  beyond  with  his  strange  and  fascinating  music  based  on  the  inflections  of  Czech  speech  and   folk  music. 

  He  was   not  a  Bohemian, or  Czech  from  the  western  part  of  the  country,  but  a  native  of  the  eastern  half  of  what  is now  the  Czech  republic,  or  Moravia,  which  has  preserved  its  own  dialects and  traditions,  and  is  less  influenced  by  western  Europe.  Czechoslovakia  broke  up  into  two  nations,  the  Czech  and  Slovak  republics  in  the  1990s;  the  Slovaks  consider  themselves  a  distinct  people  from  the  Czechs,  and  their  language,though very  similar  to  Czech,  is  still  considered  a  separate  language.

  Janacek  studied  music  as  a  young  man in  Brno,  the  second  largest  Czech  city  after  Prague,  and in  Leipzig  and  Vienna.  Despite  the  academic  training  he  received,  he  was  intensely  interested  in  Czech  folk  music,  which he  studied  methodically ,  as  his  younger  Hungarian  contemporary  Bartok  studied  Hungarian  folk  music.  His  first  efforts  at  composition  were  not  very  impressive,  and had  he  died  young,  he  would  probably  be  totally  forgotten  today. 

  He  did  not  reach  maturity  as  a  composer  until  his  40s,  when  his  opera  Jenufa  (YEN- oo-fa) based  on  a  tragic  tale  in  a  moravian  village  was  first  performed  in  Brno.  This  is  now his  best-known  opera,  and  is  now  perfomed  everywhere.  After   finding  his  own  unique  voice  as  a  composer,  he  produced  a  steady  stream  masterpieces,  operas,  orchestral  works,  chamber  music,  choral  works  etc  until  his  death  in  1928  at  the  height  of  his  powers  as  a  composer.  In  fact,  in  the  last  years  of  his  life,  he  produced  an  astonishing  number  of  highly  original  masterpieces. 

  Janacek  was  fascinated  by  the  relation  of  speech  to  music,  and  how  the  inflections  of  spoken  Czech  could  be  applied  to  vocal  and even  instrumental  music.  He  was  contrantly  writing  down  the  melodic  patterns  of  what  people  would  say,  and  even  animals !  He  was  sopmething  of  an  eccentric  in  this  respect.  You  can  hear  this  in his  arresting  and  powerful  operas,  most  of  which  are  based  on  the  strangest  plots.  Janacek  was  attracted  to  the  strange  stories.

  In  Jenufa,  a  village  girl  gives  birth  to  an  illegitimate  baby,  and  her  distraught  stepmother,  terrified  of  the  shame  of  illegitimacy  on  the  family,  murders  the  child,  even  though  there  is  a  happy  ending.  "The  Cunning  Little  Vixen"  is  an  opera  set  in  the  Czech  forest  and  villages,  and  most  of  the  characters  are  animals  of  the  forest.  The  protagonist  is literally  a  fox !   There  are  also,  chickens, a  badger,  an  owl,  frogs  and other  creatures,  plus  humans.  It's  a  meditation  of  the  permanence  of  nature  amid  the  death  of  individual  animals  such  as  the  vixen,  and  is  both  charming  and  profoundly  moving.

  "The  Makropoulos  Case"  is  one  of  the  most  bizarre  stories  ever made  into  an  opera, and  is  based  ona  Czech  play  about a famous  opera  singer  who  was  the  daughter  of  a  Greek  mad  scientist  who  invented  an  elixir  of  life  which  has  kept  her  young  looking  for  about  f400  years !  Sjhe  becomes  involved  in  a  legal  case  over  an  inheritance,  but  weary  of  life,dies  after  destroying  the  formula  for  the  elixir.  WEird,  but  facinating  drama  and  compelling  music.

  His  final  opera,"From  the  House  of  the  Dead",  based  on a  Dostoyevsky  story  about  life  in  a  Siberian  canmp,  will  be  performed  by  the Metropolitan  Opera  next  season.  This  is  a  grim  but  inspiring  story  about  the  bleak  and  brutal  lives  of  the prisoners,  and  has  no  real  plot  as  such,  but  merely  shows  you  their  everyday  life.  

  Other  operas  by  Janacek  are  the  poignant  "Katya  Kabanova",  based  on  a  Russian  play  about  a  frustrated  Russian  woman,  married  to  an ineffectual  merchant  husband  who  is  often  away  on  business  and  the  tortured relationship  between Kataya  and her  tyrannical  mother-in  law.  Katya  is  drawn  into  an  adulterous  relationship  with  another  man,  but  is  toremted  by  guilt  and  commits  suicide  by  jumping  into  the  Volga.

  Orchestral  works  by  Janacek include  the  brilliant"Sinfonietta",  a  sort  of  orchestral  suite  filled  with  brilliant  colors and  military  style  fanfares  with  an  expanded  brass  section.,  and  the  symphonic  poem"Taras  Bulba",  based  on  the  Nikolai  Gogol  story  of the  fierce  battles  between  the  Ukrainian  cossacks  and  the  Poles. 

  Janacek's  most  important  choral  work  is  the  amazing "Slavonic  Mass",  a  settoing  of  the  Mass  not in  the  traditional  Latin,  but  in  the  ancient  Church  Slavonic  used  by  orthodox  Russians, Serbs  and  Bulagarians  as  their  liturgical  language.  This  is  a  primitive  earthy  and  exultant  work,  almost  more  pagan than  conventionally  religious.  Janacek  himself  was  an  agnostic,  but  wanted  to  evoke  the  primitive  world  of  the   medieval  Slavs  who  had  recently  been  converted  to  Christianity.  It's  like  nothing  you've  ever  heard.

  Janacek's  music  is  earthy,  elemental,  vibrant  and  haunting.  Don't  miss a  chance  to  hear  his  music.  There  are  many  fine  recordings  of  his  music.  If  you  want  authentically  Czech  performances,  check  out  those  on  the  Czech  republic's  own record  label,  Supraphon, and  visit  their  website, or

Posted: Mar 12 2009, 07:33 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web