The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Wagner's Use Of Leitmotifs

   Wagner   did  not  actually  use  this  term  for  the  many   themes  and  melodic  fragments  in  his  music  which   are  attached  to  characters ,  objects  and  ideas  in  his  operas;  this  was  not  coined  until  after  his  death.  Wagner  himself  preferred  to  call  them  "Hauptthemen",  or   principal  themes. 

   Leitmotif  (pronounced  light  motif )  has  even  been  used   non-musically   as  a  term  for   recurring  ideas  or  concepts.  And  Wagner  was  not  even  the  first  opera  composer  to  use   melodic  ideas  which   describe   characters  or  things  in   operas.  Weber's  opera  Der  Freischutz,  which  I  discussed  earlier   has  some  of  these  for  example,  and   this  was  an  opera  which  had  a  great  influence  on  Wagner.  And  the  operas  of   Wagner's  successor  Richard  Strauss  (1864-1949)  also make  extensive  use  of  Leitmotifs,  such  as  Salome  and  Elektra.

   Wagner's  great   Ring  of  the  Nibelung  is  probably  the  best  illustration  of   his  leitmotif  technique.  The  entire  vast  16  hour  cycle  uses  an  amazingly  complex  tissue  of   reocurring  melodic  ideas.  Different  musicologists  and  Wagner  experts  have  identified   dozens  of  different   leitmotifs  which   are  used  throuout  the  cycle. 

   These  ideas  are  highly  expressive  and  graphically  illustrative.  Among  the  motifs  are  those  of  the   fateful   golden  ring  forged  by  the  evil  dwarf  Alberich  which   he  curses  when  Wotan  steels  it  from  him  in  the   first     opera  in  the  series,  Das  Rheingold(The  Rhine  Gold).  Then  there  is  the  ominous  theme  of  the  curse  itself. 

   Other  themes  are  the  majestic  one  for  Walhall,  or  Valhalla, which   Wotan  has  built  for  him  and  the  other  gods,  as  a  mighty  edifice,  the  mysterious   fragmentary   one  for  the  Tarnhelm,  or  the  magic  helmet   which  can  make  its  user  invisible  or  turn  into  any  shape  or  form  (doesn't  this  all  sound  like Tolkien's  Lord  of  the  Rings ?),  and  the  mighty  sword  Nothung   which  is  used  by  the  superhero  Siegfried,  grandson  of  Wotan,  ruler  of  the  gods. 

   One  of  the  most  famous  melodies  is  that  of  the  Valkyries,  the  warrior  maidens  and  daughters  of  Wotan  whose  duty  is  to  gather  warriors slain  in  battle   to   populate  Walhall.  Brunnhilde,  one  of  the  most  important  characters  in  the  ring,  is   Wotan's  favorite   daughter  among  them.  The  famous  "Ride  of  the  Valkyries"  ,  which  opens  the  third  and  last  act  of  Die  Walkure,  the  second  of  the  Nibelung  dramas , has  often  been  played   as  a  concert  piece,  without  the  singers.

   These  leitmotifs  don't  just  keep  getting  repeated  literally;  they  are  constantly  changing   and  being  combined  with  other   ones  throughout  the  Ring  cycle.  They  develop  almost  like  the  themes  of  a  great  symphony.  The  motifs  combine  polyphonically,  and if  you  liusten  carefully,  you  will  constantly  discover  new  subtleties   about  their  use.

   Some  composers  and  scholars  have  derided  Wagner  for  his  use  of  Leitmotifs,  sneering  at  his  constant  use  of  them  whenever  a  character  reappears.  Among  these  were  the  great  French   impressionist  composer  Claude  Debussy (1862-1918),  who  also  wrote  music  criticism,  and  very  interesting  commentary  which  you  can  still  read. 

  Debussy  compared  the  leitmotifs  to   a  dotty  fellow  who  whenever  you  see  him  during  a  party  who  is  constantly  showing  you  his  calling  card,  even  though  once  is  enough !   But  Debussy  completely  missed  the point ;  it  would  be  inconceivable  for  Wagner  to  composed  his  operas  any  other  way. 

  There  have  been  more  books  and  articles  written  about  Wagner  than  any  other  composer  in  history ;  just  google  Richard  Wagner  and  you  can  find  a  wealth  of  books   and  biographies  which  will  give  you  more  information  about  him,  including   the  use  of  the  leitmotif.  There  are  also  some  very  interesting  websites  devoted  to  this  fascinating  and   controversial  composer.

Posted: Jan 09 2009, 08:23 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web