The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

January 2009 - Posts

Franz Schubert - Composer, Genius And Nerd

  January  31  is  the  birthday  of  one  of  the  most  beloved  composers  of  all  time -  Franz  Schubert,  the  shy,  modest , nerdy  son  of  a  Viennese  school  teacher  who  lived  from  1797 - 1828.  In  his  tragically  short  life  of  only  31  years,  he  wrote  about  1,000  works,  most  of which  were  not  published  until  years  after  his  untimely  death .

  Unfortunately,  Schubert  never  had  much  luck  in  life ;  he  survived   with  the  help of  family  and  friends ,  spent  most  of  his  time  churning  out  an  enormous  amount  of  music  but  never   found  a  permanent  position  anywhere  or much  recognition. He  was  one  of many  children  of  a  humble Viennese  schoolteacher,  most  of  whom  died  in infancy,  and  was  taught  the  rudiments  of  music  by  his  father  and  learned to  play  the  piano  and  violin,  and   sang  in  a  boy's  choir  and   was  active  in  his  family's  musical  soirees . 

  He  studied  with  none  other  than  Mozart's  supposed  enemy  Antonio  Salieri,  who  lived  in  Vienna, and  was  a  highly  respected  figure  in  Viennese  musical  life,. and from  his  teenage  years  wrote  an  incessant  stream  of  works,  piano  pieces,  songs,for  which  he  eventually became  famous,  chamber  music,  choral  works,  symphonies and  even  operas,  but  no  concertos  for  some  reason.  Unlike  Mozart  and  Beethoven, he  was  not  a  virtuoso  pianist.

   Schubert  lived  a  sort  of  Bohemian  life  in  Vienna  among  his  cronies,  and   they  would  hold  soirees  where  his  music  was  heard  called  Schubertiaden.  The  hours  were  irregular  and   existence  was  chancy,  but   the  modest  young  composer  managed  to  survive. 

  He  was  a  short,  stocky   young man  with  a  round  face  and  glasses,  barely  five  feet  tall,  and  his  friends  called  him  "Schwammerl"  or  little  mushroom  affectionately.  Painfully  shy  around women, he  never  married,  but  is  believed  to  have  gotten  syphilis  from  a  prostitute,  which   led  to  his  untimely  demise.

  Schubert  tried  to  obtain  recognition  by  writing  a number  of  operas,  none  of  which  met  with  any  success.  Despite  the  beautiful  music,  the  stories  and  librettos  were  not   very  good,  although  a  few  have  been  revived  and  recorded  in  our  time.  Some of  his  600  or so  songs  became  popular  in  his lifetime,  but   Schubert  never  made  money.  He  died  at  the  age  of  only  31,  leaving  his  great  potential  unfulfilled,  but  he  bequeathed  the  world   some wonderful  music.

  Some  of  Schubert's  most  famous  works  are  the  symphony  no 8  in  B  minor"Unfinished",  which  has  only  two  out  of  the  usual  four  movements,  the  so  called "Trout"  quintet  for  piano  and  strings,  the  quintet in  C  major  for  two  violins,viola  and  two  cellos,  the  massive  9th  symphony,  and  songs  with  piano  such  as  the"Erlkoenig", or  king  of  the  elves,  and  cycles  of  songs  telling  a  story  such  as  "The  Beautiful  Miller's  Daughter",  and  "The  Winter  Journey", or  DieWinterreise.  Schubert  is  famous  for  his  beautiful   melodies,  but  he  was  much  more  than  a  mere  tunesmith ;  he  knew  how  to  spin out  those  melodies  inventively  into  lengthy   works.  Not  all  his  works  are  immortal  masterpieces,  particularly  the  early  works  written before  he  matured,  but   he  left  so  much  to  enjoy. 

  His  seven  completed  symphonies  plus  the  unfinished  have  been  recorded  by  such  great  conductors  as  Toscanini, Furtwangler, Karajan,  Boehm,  Haitink, Solti,  Barenboim,  Harnoncourt,  Mehta, Mackerras, Marriner  and  many  others,  and  such  great singers  as  Dietrich  Fischer-Dieskau,  Bryn  Terfel, Hermann Prey, Elisabeth  Schwarzkopf,  and  many  others  have  recorded  his many  songs. There is  so  much  to  explore.

  

Posted: Jan 31 2009, 08:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Good And Bad News In Classical Music Today

   I  thought  this  would  be  a  good  time  to  keep  track of   how  classical  music  is  doing  in  America ;  there's  good  news and  bad   news,  but  we  shouldn't   get  too  gloomy.  Tough  economic  conditions  are  causing  serious  problems  for  many  of  our  orchestras  and  opera  companies,  but  there's  still  a  wealth  of   performances  happening  every  day.

  First,  Carnegie  hall  has  announced  that   it  will  have  to  cut  down  on  the  number  of  performances  it  will  offer  in  the  2009-2001   season,  but  it  will  still  feature  many  of  the  world's  greatest  classical  musicians  and  orchestras   performing  a wide  range  of  repertoire,  new  music,old  music,  familiar  and  unfamiliar.  

  The  future  of  the  New  York  City  opera  at  Lincoln  Center  is  uncertain;  the  recent  resignation  of  controversial  Belgian  impresario  Gerard  Mortier before  taking  over  as  general  manager  left  the  company in  the  lurch,  and   Mortier's  ambitious  plans  for  it  have  been  stymied.  How  the  company  will  face  its  economic  problems  and   repertoire  choices  are  uncertain.  But  fortunately,  the  company  has  found  an  outstanding   and   imaginative   new  general  manager  in  the  form  of   George  Steel,  and   all  is  not  hopeless.

   The  Baltimore  opera  has  gone  bankrupt,  and  the  Washington National  opera  in  our  capitol   was  forced  to  cancel   its   production  of  Wagner's  complete  Ring  which  it  had  been  introducing  gradually   next  season,  and  the  Metropolitan  opera  has  lost   about $100  of  its  endowment  fund  in  the  Wall  Street  mess,  and  has  been  forced  to  cancel   revivals  of   some  operas  and  possibly  to  cancel  upcoming  new   productions.

  The  Cincinnati  Symphony,  Columbus  Ohio  Symphony,  and   the  Honolulu  and  Shreveport Louisiana   orchestras  are  only  some  of  the  orchestras  facing  an  uncertain  future  economically.  Few  US  orchestras  now  make  commercial  studio  recordings ,   the  exceptions  being   the  Cincinnati,  Atlanta  and   Minnesota  orchestras ,  but  the  prestigious  Cleveland  orchestra  will  be  releasing  some  live  performances  on  Deutsche  Grammophon  records. 

  But  the  Chicago  Symphony  orchestra  has  been  issuing some of  its  live  performances  on  its  own  record  label  to  considerable  acclaim.  The  Metropolitan  opera's   High  Definition   broadcasts  of  live  performances  in  movie  theaters  around  the  country  have   been  a  resounding  success,  and   more  US and  European  opera  companies   are  starting  to  offer  such  performances.

  There  is  great  hope  and  excitement  on  Los  Angeles  for  the  dynamiuc  young  Venuzuelan  conductor  Gustavo   Dudamel,  who  will  be  succeeding the  Finnish  conductor  and  composer  Esa-Pekka  Salonen  as  music  director  of  the  L.A.  Philharmonic.  American  conductor  Alan  Gilbert  will  become  music  director  of  the  New  York  Philharmonic,  and   critics  and  commentators  are  excited  about  his  innovative  programming. 

  So  don't  listen  to  the  chicken  littles  predicting the  imminent   demise  of  classical  music  in  America.

Posted: Jan 30 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Metropolitan Opera Radio Broadcasts For February

   The  Metropolitan  opera  will   broadcast  four  operas  on  Saturday  afternoons  next  month  starting  on  February  7,  with  Donizetti's  tragic  "Lucia  di  Lammermoor",  a   tale  of   love,  intrigue,betrayal  and  madness  in   Scotland  among  rival  clans.  set  to   Donizetti's   wonderfully  melodious  music.  Check  your local  newspaper  for  the times,  and  this  performance  will  also be  part  of  the   Met's  High  Definition  broadcasts  in  movie  theaters  around  the  US.

  Lucia  is  in  love  with  Edgardo,  from  an  enemy  clan;  she  meets  him  secretly  and  they  pledge  eternal   love.  But  her  brother  Enrico  wants  her  to  marry  some  one  else, for  the  good  of  the  clan,  and  for  his  own  political   gain.  Enrico  forges  a  letter   from  Edgardo  making  him  appear  unfaithful  to  her,  and   she  is  devastated,  and  reluctantly  agrees  to  marry  the stranger. 

  But  by  the  time  of  the  wedding,  Lucia  has  lost  her  sanity  and  stabs  the  bridegroom  to  death   on  the  wedding  night.  She  appears  before  the  horrified  wedding  guests  in  a  bloodstained   gown,  and   fantasizes  that  she   is  being  wedded  to   Edgardo.  She  soon  dies,  and  Edgardo  upon  hearing  of  her  tragic  demise, stabs  himself  to  death.   Pretty  grim  stuff,  but  the  music  is  beautiful,  and  many  of  the  greatest  sopranos  in  operatic  history  have   made  a  specialty of   the  role  of  Lucia.

   The  next  week on  February  14,  the  featured   opera  is  Tchaikovsky's   "Eugene  Onegin,  based  on   the  story  by  Alexander  Pushkin.  This  will  be  sung  in  the  original  Russian,  but  don't  let  that  discourage  you   from  hearing  Tchaikovsky's  gorgeous  music.  This  is his  most  popular  opera. 

   It's  the  story  of  a  cynical  ,bored  young  Russian  dandy  who  meets Tatiana,  a  beautiful  but  naive  young  woman   on  her  family's  country  estate.  She  falls  head  over  heels  in  love  with  the  handsone  Eugene,  but  he  tells  her  that  he  is  not  cut  out  for  any  relationship  with  her,let  alone  marriage.  Years  later,  Tatiana  has  married  an  older  man,  and   she  loves  him,  but  still  has  feelings  for  Eugene.  He  curses  his  fate  for  having   turned  her  down  earlier;  she  remains  faithful  to  her  husband.  

  There's  not  much  action  in  this  opera,  but   the  music  is  gorgeous  moving.  The  action  moves  between   rural  Russian  countryside  and   the  glamorous  balls  of  old  St. Petersburg.

  The  next  week  is  a  comparitive  rarity ;  Adriana  Lecouvreur  by  the  late  19th  early  20th  century  Italian  composer  Francesco  Cilea  (Chill-ay-ah)  ,  which  is  his  only   well-known  opera.  This  takes  place  among  the  18th  century  Parisian  aristocracy  and  the  actors  and  actresses  of  the  Parisian  stage, and  is  based  on   the  life  of  a  famous  18th  century  French  actress,  Adrienne  Lecouvreur.  Adriana  is  in  love  with  a  dashing  young  Polish/German  nobleman,  Maurizio,  who  is  loved  by  a   jealous  French  noblewoman.  Through  her  intrigue,  Adriana  dies  from  poisoned  flowers  which  she  receives.  Not  a  great  opera  by  any  means,  but  very  entertaining  with  the  right  cast,  and  famous  sopranos  such  as  Renata  Tebaldi  and  others  have  loved  to sing  the  role  of  Adriana.  The  charismatic  Ukrainian  born  soprano  Maria  Guleghina  will  sing  the  title  role.

  On  the  last  Saturday  in February   you  can  hear  Verdi's  classic  blood  and  thunder  opera  "Il  Trovatore" (The  Troubador)  in  a  new  production.  This  opera  has  become  the  butt  of  jokes  for its  allegedly  corny,  confusing  and  melodrammatic  story,  and   the  classic  Marx  brothers  film"A  Night  At  The  Opera",  pokes  hilarious  fun  at  it.   But  the  music  is  not  only  wonderfully  melodious,  but  often  viscerally exciting.  The  famous "Anvil  Chorus"  comes  from  this  opera.  You  should  recognize  the   tune.

   The  story  is  set  in  medieval  Spain  during  a  time  of  civil  war,  and  deals  with  the   Gypsy  troubador  Manrico,  and  his  love  for  Leonora,  a  Spanish  noblewoman  who  is  loved  by  the  evil  Count  Di  Luna.  Di  Luna  and  Manrico  are  bitter  rivals,  and  the  plot  is  complicated  by  Manrico's  Gypsy  mother,  sorceress  Azucena  (Adzu-chay-nah.),  who  is  obsessed  with  revenge  for  the  death  of  her  child  long  ago.  It  turns  out  that  Manrico  is  not  really  a  Gypsy  or  the  son  of  Azucena,  but  the  long  lost  brother  of  the  Count.  Yes,  the  story  is  awfully  confusing  and  convoluted,  but  your  announcer  Mararet  Juntwait  will   unravel  the  whole  thing  for  you. 

   The  casts  for  the  broadcasts  will feature  some  of  today's  top  opera  singers,  including  the  drop dead gorgeous  Russian  soprano  Anna  Netrebko  as  Lucia,  (her  voice  is  gorgeous  too),  the  elegant  and   suave  American  baritone  Thomas  Hamson  as  Eugene  Onegin,  and  many  other  notable  singers.

  Check  out  the  Met's  website  metopera.org  for  more  information,  and  Sirius.com ,  which  also  offers  Met  broadcasts  online.

Posted: Jan 29 2009, 08:49 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Which Classical Works Of Our Time Will Survive ?

  Many  critics,  musicologists  and   classical  music  fans  wonder about  what  classical  music  of  our  time  will  "survive",  that  is,  stand the  test  of  time  and   become  part  of the "Canon"  of   Western  Classical  Music.  But  such  speculation  is  absolutely  futile.  No  one  can  predict   which  of  the  countless  new  orchestral  works, operas  and other  works  premiered in  the  past  50  or  so  years  will  be  popular   a  hundred  or  so  years  from  now,  assuming  that   the  world  is not  destroyed by  cataclysmic  events  of  some  kind   in  the  future.

  Over  the  centuries,  countless  symphonies, concertos,  tone  poems, suites, sonatas,  string  quartets,  art  songs,  oratorios  and  cantatas  etc  have  been written,  and  the  vast  majority  have  been  deservedly  forgotten,  simply  because  they  are  not  interesting .  It's  been  estimated   that  in  the  field  of  opera  alone,  approximately  40,000   have  been  written  since  the  dawn  of   this  art  form  about  400  years  ago !   Of  course,  most  have  been  forgotten,  but  you  can  never  predict  when  any  given  long-neglected  opera  might  be  revived  somewhere,  and  even recorded.

  It's  the  same  with  the  music  of  or  time.  The  history  of  classical  music  is  full of  once  popular   composers  who  are  forgotten  today,  names  familiar  only  too  musicologists  and  die  hard  classical   fan  who  are  well-read  in  music  history.  Ever  heard of   Louis  Spohr,  Felix  Draeseke,  Ludwig  Thuille,  Francois  Fetis,  Saverio  Mercadante,  Antonio  Bazzini,  Walter  Braunfels,  Cipriani  Potter,  John  Field,  Sir  Hubert  Parry,  Charles  Villier  Stanford,  etc?  All  were  well-known  and  respected  composers  in  their  day.  But  none  is  heard  with  any  regularity  at  concerts  today,  although  you  can  easily  get  recordings  of  their  music  and  countless  other  obscure  composers.

   Philip  Glass,  famous  for  his  highly  repetitious"minimalist"  music , is  one  of  today's most  widely  performed  composers.  His  off-beat  operas  have  been performed  by  leading  opera  companies  everywhere  and recorded,  as  well  as  his  symphonies  and  other works  at  concerts.  But  will  his  music  be  popular  a  hundred  or  so  years  from  now.?   That's  impossible  to  say.  There's  a  tendency,  and this  is nothing  new,  for  critics  and  audiences  to  predict  that  this  or  that  composer's  music  will  not  survive  if  they  happen  to  dislike it.  But  this  can result  in  "Famous  Last  Words" situations.

  I  recently  discussed  Verdi's  opera  Rigoletto,  which  has  been  popular  at  opera  houses  everywhere  for  over 150  years.  The  world  premiere  was  in  Italy  in 1851.  But  when  the  opera  had  its  French  premiere  in  Paris  shortly  after,  one  French  critic  was  not  at all  impressed  with  it.  He  predicted  that  Rigoletto  would  be  instantly  forgotten !  

  The  same  is  true  with  the  music  of  Gustav  Mahler  (1860- 1911).  He  was  universally  admired  as  a  conductor,  both  of  opera  and  symphony,  but  his  music  did not  become  immediately  popular,  and  many  critics  were  utterly  dismissive  of it.  When  he  died,  many  acknowledged  that  while he  was  undeniably  one  of the  greatest  conductors,  his  music  would   die  with  him. 

  Yet  other  great  conductors,  such  as  his  disciples  Bruno  Walter,  Otto  Klemperer,  and the  great  Dutch conductor  Willem Mengelberg  , championed  his  music.  But  the  mahler  symphonies  etc  did  not  really  become  staples of  the  repertoire  until  the  1960s,  when  Leonard Bernstein  began  to  champion  his  music  and  record  the  first  integral  cycle of  all  nine  of  his  symphonies.

  Half  a  century  or  so  ago,  there  were  only  a  handful  of  recordings  of  the Mahler  symphonies,  and   a  couple  had  yet  to  receive  recordings  at  all.  But  now, there  are  countless  recordings  of  them,  including  complete  sets  of the  symphonies,  by  Bernstein,  Solti,  Bernard  Haitink,  Giuseppe  Sinopoli,  Claudio  Abbado, Simon  Rattle,  Riccardo  Chailly,  Michael  Gielen,  Eliahu  Inbal, Rafael  Kubelik ,Klaus  Tennstedt, and   other  eminent  conductors,living  and  dead.  It  seems  as  though  virtually  every  conductor  today  is  doing  a  Mahler  cycle on  CD  and  it's  almost  impossible  to  keep  track  of  them. There  are  also  a  growing  number  of  live  performances  coming   out  on  DVD. 

  The  classical  music  repertoire  is  in  no  way "ossified",  as  some  myopic  critics  and  commentators  have  declared.  On  the  contrary;  it  is  in  constant  flux.  There  is  a  certain  core  of  lastingly  popular  works  which  we   call the  standard  repertoire,  and these  will  be  performed  and  recorded   as  long  as   our  musical  culture  exists.  But  new  works  are  always  being  premiered,  and  long-neglected  works  from  the  past  constantly  being  revived,  and  some  of  these   have  become  fairly  popular.  

  There  are  those  who  say  that  if  a work  isn't  popular,  and  has  been  long-neglected,  it  can't  possibly  be  any  good.  They  are  dead  wrong.  Even  though  an  enormous  amount  of music  has  been  deservedly  forgotten,  there  is  also  much  wonderful  music  that  does  NOT  deserve  its  neglect. 

   We  are  fortunate  to live  at  a  time  where  there is  greater  diversity   of  music  being  performed  live  and  also  recorded   than ever  before  in  the  history  of  classical  music.  Instead  of  complaining   that  Beethoven, brahms  and  Tchaikovsky  are  still  popular,  let's  count  our  blessings. 

Posted: Jan 28 2009, 12:58 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Musicians With Large And Small Repertoires

  In classical  music,  there  seem  to  be  two  kinds  of  musicians,  whether  conductors,  instrumentalists  or  singers.  Those  who  have  large,  wide-ranging  repertoires  and  who  are  always  adding  to  and  diversifying  what  they  perform,  and  those  who  have  a  small   repertoire  of  a  handful  of  favorite  works  which  they  repeat  over  and  over,  constantly  restudying and  fefining   that  small  number  of  works. 

   Here are  some  examples,  in  constrasting   pairs.  The  versatile   Estonian conductor  Neeme  Jarvi  (1937-).  He  has  held   music  directorships  with,  currently  the  New  Jersey symphony  orchestra,  and  previously  the   Detroit  Symphony ,  the  Gothenburg  Symphony  in  Sweden,  and  the  Royal  Scottish  National  Orchestra,  and  appears  all  over  the  world  conducting  the  world's   top  orchestras  and  opera  companies. 

  Jarvi ,  whose  sons  Paavo  and  Krystian  have  also  made  successful  conducting  careers,  has  an  enormous  and  eclectic  repertoire,  and   is  particularly  famous  for  Scandinavian and  Russian  music,  and  has  championed  the music  of   composers  of  his  native  Estonia.  Before  Jarvi,  it  was  almost  unheard  of  for  music  from  Estonia  to  be  heard  at  concerts.  He  has  made  numerous  recordings  for   prestigious  record  labels  such  as  Deutsche  Grammophon   and  Sweden's  BIS. 

  Jarvi   has  put  concertgoers  and  CD  collectors everywhere  in his  debt  by  performing  and  recording  enormous  amounts  of  obscure  but  interesting  music  by  composers  such  as  Estonia's  Arvo  Part  and  Eduard  Tubin,  Scandinavians  such as  Wilhelm  Stenhammar ,  Carl  Nielsen,  and  Hugo  Alfven,  Russians  Nikolai  Myaskovsky,  Sergei  Taneyev,  and  Maximilian Steinberg,  and   when  he  took  over  the  Detroit  Symphony,  he  championed  music  by lesser-known  American  composers  as  George  Whitefield  Chadwick  and  others.  He  is  always  on  the  lookout  for  interesting  rarities,  and   almost  always  includes  at least  one  at his  concerts.  Jarvi  also  conducts  music  by  a  wide  variety  of  living  composers. 

  Contrast  this  with  the  late  Carlos  Kleiber  (1930-2004),  son  of  the  famous  Austrian  conductor  Erich  Kleiber  (1890-1956).  The  younger  Kleiber  was  something of  a  recluse  in  the  later  years  of  his  life,  and  conducted  only  rarely,  concentrating  on  a  handful  of  famous  works  by  Beethoven,  Schubert,  Johann  Strauss,  Wagner,  Verdi and  Richard  Strauss.  He  was  a  perfectionist,  and  rarely  satisfied  with  himself.  His  father  Erich,  who  conducted  the  world  premiere  of  Berg's  Wozzeck  in  1925  at the  Berlin  State  opera, had  a  much  wider  repertoire  also. 

  In  contrast  with  Neeme  Jarvi,  Kleiber  made  only  a  handful  of  officially  sanctioned   commercial  studio  recordings  for  Deutsche  grammophon,  which  have become  classics.  There  are  a  fair  number  of  unofficial  live  recordings  which  he  never  sanctioned.  Kleiber  never  accepted  a  music  directorship  at  any  orchestra  or  opera  company,  although  he  was  in  such  demand  that he  could  easily  have  done  so.  In fact,  Herbert von Karajan  wanted  him  to  succeed  him  at  the  Berlin  Philharmonic,  but  that  was  not  Kleiber's  style.  He  appeared  most  often  with  the  Bavarian  State  opera  in  Munich,  and  also  conducted  at  the  Bayreuth  festival,  and  led  the  Vienna  Philharmonic  and  other  leading  orchestras  sporadically,  and  made  his  US  debut  with the  Chicago  Symphony  in  1978,  and  also  conducted  Der  Rosenkavalier,La  Boheme, Otello  and  La  Traviata  at the  Metropolitan  opera. 

  Unlike  Neeme  Jarvi,  Kleiber  never  conducted  new  or  recent music  by  leading  contemprary  composers.  Musicians  with  small  repertoires  tend  not  to  do  new  music.

  Among  pianists,  the famous  Texas-born  Van  Cliburn , (1934-),  who  has  not  appeared in public  for  many  years,  had  a small  repertoire,  concentrating  on  Rachmaninov, Tchaikovsky,  Chopin,  and other   staples  of  the  piano  repertoire.  Cliburn,  who  studied  at  Juilliard,  was  catapaulted  to  world  fame  when  he  won  the  prestigious  Tchaikovsky  competition  for  pianists  in  1958 in  Moscow at  the  height of  the  cold  war.  He  became  a  celebrity  overnight, and  was  awarded  a  recording  contract  with  RCA records,  and  appeared  with  leading  conductors  and  orchestra  all  over  Europe  and  America.  His  recordings  became  best  sellers,  but  eventually,  his  career  fizzled  out.  He  founded  the  Van  CVliburn  competition for  pianists,  held in  Fort  Worth  Texas,  which  attempted  to  launch  the  careers of  gifted  young  pianists,  but  with  only  limited  success so far. 

  When  Cliburn  returned  to  America  in  triumph  after  winning  the  Moscow  competition,  he  was  given  a  ticker  tape  parade  in  New  York !   Can  you  imagine  anything  like  this  today  for  a  classical  musician?  If only  things  were  like that  today !  

  Other  great pianists  such as  Polish-born  Artur  Rubinstein  (1887-1982)  , had  much  wider  repertoires,  and   the  brilliant  Canadian  pianist  Marc-Andre  Hemlin  is  sort  of  a  Jarvi  of  the  keyboard,  and  has  revived  many  obscure  concertos  and  other  works  for  the  piano. 

  The  late, great  Luciano  Pavarotti  (1935-2007),  and   Placido  Domingo(  1941-),  still  very  much  alive  and  kicking,  make  a  contrasting  pair.  The  two  tenors  are  very  different.  Pavarotti  confined  himself  to  Italian  opera,  and  his  repertoire  was  nowhere  near  as  large  as  the  Spanish-born  Domingo. 

  Domingo  has  sung  an enormous  range  of  tenor  roles, ranging  from  Mozart  to  world  premieres, and  has  sung  in  Italian, Spanish, German, French, English  and even  Russian.  In  addition,  he  has  conducted  a  fair  number  of  operas at  the  Met   and  elsewhere,  and   runs  the  opera  companies  of  Los  Angeles   and  Washington. 

  Personally, if  I  were  a  world-famous  musician,  I  would   prefer  to  have  a  large  repertoire,  and   constantly  add  to it.    

Posted: Jan 27 2009, 08:16 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Felix Mendelssohn - Genius And Normal Guy

  February  marks  the  bicentennials  of  not  only  Abraham  Lincoln  and  Charles  Darwin,  but  composer  Felix  Mendelssohn,  by  curious   coincidence.  Mendelssohn  (1809-1847 )  was  born  in  Hamburg  into  a   prosperous  and  distinguished  German  Jewish  family  which  had  converted  to  Lutheranism. 

  His  grandfather  Moses  Mendelssohn  was  a  famous  Jewish  philosopher,  and  Felix,meaning  happy  in  Latin,  grew  up  in   prosperity, showing   prodigious  early  talent  both  as  composer  and  pianist.  Unlike  Mozart,  he  was  not  exhibited  like  a  caged  animal  as  a  child  prodigy.  His  life  was  about  as  normal  and  happy  as  any  child  could  hope  for. 

  As  an  adult,  he  continued  to  achieve  fame  and   success,  writing   a number  of  works  which  have  become  staples  of  the  repertoire   and   he  became  a  distinguished  conductor,  taking  over  direction  of  the  Famed  Gewandhaus  orchestra  of  Leipzig.  He  traveled  widely,  befriended  queen  Victoria  in  England  and   became  her  favorite  composer.  Unfortunately,  he died   before  reaching  his  40th  birthday.  His  Jewish  origins  did  not  cause  him any  difficulties,  but  the  Nazis  banned  his  music   when  Hitler achieved  power.

  His  music  is  elegant,  flawlessly  crafted  and  though  part  of  the  Romantic  period  of  music,  is  rarely  over  emotional  or over  the   top.  He  produced  five  symphonies,  a  violin  concerto,  several  concert  overtures,  two  piano  concertos,  a  variety  of  piano  pieces,  chamber  music  and  much  more.  In  the  dichotomy  between  Apollonian  and  Dionysian,  Mendelssoh's  music  is  decidedly   Apollonian,  being  cool  and  elegant,  without  emotional  excess.  He  found  the  music  of  his  flamboyant  French  contemporary  Hector  Berlioz   repellant.  The Symphonie  Fantastique  was  a  monstrisity  to  Mendelssohn.

  His  two  most  famous  symphonies  are  the 3rd,  or"Scottish" ,  inspired by  his  visit  to  Scotland,  and  the  4rth  or  "Italian",  ispired  by  an  Italian  sojourn.  Both  are  brilliant  and  effective   works,  and  the  Italian  symphony  ends  with  an  exuberant  Saltarello  finale.  The  concert  overture  "The  Hebrides",  or  Fingal's Cave ,is  a  description  of   a  famous  attraction  in  the  Hebrides  Islands of  Scotland,  and  is  very  atmospheric.

  The  Overture  to  "A  Midsummer  Night's  Dream",  based  on  the  Shakespeare  play,  written  when  Mendelssohn  was  only  17,  is  a  brilliant  concert  overture,  to  which   the  composer  added  fiurther  music  years  later.  The  brilliant  violin  concerto   has  been  played  by  virtually  all  of  the  great  violinists  since  the  composer's  day. 

  The  Oratorio  Elijah  is   based  on  the  life  of  the  great  Biblical  prophet,  and  there  is  a  more  rarely  performed   one  on  the  life  of  St.  Paul. 

  Mendelssohn's  music may  not  plumb  the  depths  as  with  some  other  composers,  but  on  its  own  terms ,  it  always  pleases.  There  are an  enormous  number  of  recordings  of  his  music  available  on  CD,  eminent  conductors  such  as  Kurt  Masur, Wolfgang  Sawallisch,  Claudio  Abbado  and  herbert von Karajan  have  recorded  all  five  symphonies  and  other  orchestral  works,  and  great violinists  such  as  Jascha  Heifetz,  Itzhak  Perlman  and   others  have  recorded  the  violin concertos,  and  so  on.  Check  arkivmusic.com.

Posted: Jan 26 2009, 08:20 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Verdi's Rigoletto - An Opera Noir

  Next  Saturday's  Met  radio  broadcast  on  January  31  is  a  classic  of   Italian  opera,  Giuseppe  Verdi's  grim  but  melodious  Rigoletto, based  on  a  play  by  Victor Hugo.  The  story  is  really  juicy -  lust,  betrayal,  intrigue,  revenge,  complete  with  a  surprise  twist  ending  worthy  of  Alfred  Hitchcock.  That's  why  I call it  an  opera  noir.  However,  unlike  some  20th  century  operas,  you  will  definitely   leave  whistling  the  melodies. 

  Rigoletto   was  first   performed  in  Venice  in  1851,  and  quickly  went  on  to  become  one  of the  most  popular  operas,  and  is  still  a  staple  of  the  repertoire.  The  opera  takes  place  in  16th  century  Mantua,  in  northern  Italy,  and   includes  some  unforgettable characters.  They  unclude  the  charming  young  Duke  of  Mantua,  who  is  a  serial  womanizer  and  seducer,  his  bitter,  cynical   court  Jester   Rigoletto,  who  is  a  hunchback,  the  jester's  beautiful  and  innocent  young  daughter   Gilda  (pronounced  Jill-da),  and  a  shady  renaissance  hit  man,  Sparafucile  (spara-foo-chee-leh),  and   other  unsavory  characters  at  the  court  of  Mantua.

  After  a  brief  and   ominous  orchestral  prelude,  the  opera  opens  on  a  party  at the  glittering  but  decadent  court  of  Mantua,  where  the  charming  but  sleazy  young  Duke  is  holding  sway.  The Duke  is  always  seducing  the  wives  of  other  courtiers,  and  is  always  on  the  lookout  for  any  new  conquest;  he  flirts  shamelessly,  and  Rigoletto  mocks  every  one  bitterly. 

  The  count  Monterone  storms  in  angrily  and   rails  at  the  Duke  for  seducing  his  daughter,  and  Rigoletto  sneers  at  him.  The  Duke  orders  his  arrest   and  the  count  curses  Rigoletto  for  mocking  him.  The  jester  is  frightened.  In  the  next  scene,  Rigoletto  is  coming  home  and   reflects  bitterly  on  his  joyless  life.  He  is  cursed  by  his  deformity  and  hates  being   so  bitter  and  cynical. 

  Then  while  going  to  his  home  in  the  suburbs,  he  comes  across  Sparafucile, a  hired  assasin,  who  offers  his  services  if  he  should  need  them.  Later  Rigoletto  reflects  that   he  and   the  hit  man  have  something  in  common;  one  uses  a  sword,  the  other  uses his  tongue.  His  daughter  Gilda  greets  him  joyfully.  At  home,  the  loving  widower  is  changed  by  his  love  for  his  daughter.  The  Duke and  his  court  don't realize  that  she's his  daughter,  but  amusedly  assume  that  she's  his  girlfriend !   The  Duke  is  interested,  but  Rigoletto  is  terrified  of   Gilda  being  his  victim.  He  is very  protective. 

   The  Duke  meets  the  innocent  young  Gilda,  whose  mother  had  died  when  she  was  very  little,  having  married  her  father  despite his  deformity.  He  lies  to her  and  tells  her  that  he's  a  student,   and  tells  her  his  name  is  Gualtier  Malde,        and  professes  his  love  for  very  convincingly.  The  girl  falls  for  him.  But  the  courtiers  trick  Rigoletto  and  abduct  Gilda  into  the  Duke's  clutches.

   In  the  next  act,  Rigoletto  is  distraught  over  Gilda's  disappearance  at  court,  and  it's  finally  revealed  that  she's  his  daughter.  The  Duke  has  seduced  her,  and  Gilda  is  terribly  upset  to  learn  she's  been  had.  But  she  still  loves  the  Duke !   Rigoletto  furiously  demands  that she  be  restored  to him,  and  denounces  the  heartless  courtiers  as  a  "vile,damned  race".  When  they  show  no  mercy,  he  begs  them  to  return  his  daughter,  and  the  two  sing  a  duet  where  Rigoletto  swears  vengance  againbst  the  duke,  even  though  Gilda  begs  him  to  relent.  Count  Monterone  appears  again,  having  been  sentenced  to  death  by  the  Duke.  He  tells  him  that  the  curse  was  ineffective,  but  Rigoletto  swears  that  the  count  will  be   avenged.  And   behind  the  scenes  he  hires  the  hit  man.

   The  last  act  takes  place  in  a  shady  inn  outside  of  town,  where  the  Duke  is  currently  staying  under  disguise.  He  sings  the  famous  aria "La  Donna  e  Mobile",  which  you've  probably  heard  ; it's  one  of  the  catchiest  tunes  ever.  The  words  mean  "women  are fickle".  Rigoletto  and  his  daughter  are  there;  she  is  to  leave  town  in  disguise.  The  inn  is  run  by  Sparafucile; his  sister  Maddelena,  a  loose  woman,  helps  him  in  his  trade  there,  and   runs  the  inn. 

   Here,  Sparafucile  is  to  kill  the  Duke.  The  Duke  flirts  shamelessly with  Maddelena,  and   Gilda  is  heartbroken.  But  Rigoletto  tells  her how  heartless  the  bastard  really  is.  There  is  a  famous  quartet ; Maddelena  flirts  with  the  Duke while  Rigoletto  and  Gilda  observe  him  from  a  slight  distance. 

   But  something  unexpected  happens.  A  violent  storm  comes  up,  and  when  the  Duke  knocks ,  the  hit  man  is  to  nail  him.  But  Maddelena  falls  for  the  Duke  and  begs   Sparafucile  not  to  kill  him.  The  hit  man  decides  to  double  cross  Rigoletto and  kill  the  first  person  to  knock  and  put  the  body  in a  sack ;  Rigoletto  had  asked  for  the  Duke's  body  to  be  put  in  one.  Gilda  overhears  this  and  decides to  knock  herself  !   She gets  stabbed. 

   After  the  storm,  Rigoletto  receives  the  sack.  He  gloats  on  the  prospect  of  finally  getting  revenge  on  the  sleazy  Duke.  But   he  hears  the  Duke  in  the  distance  singing"La  Donna  E  Mobile",  and  there  is  poor  Gilda,  dying !   She  dies  in  his  arms,  saying  that  she  and her  mother  will  pray  for  him in  heaven. 

   Rigoletto  wails  that  the  curse  has  been  fulfilled !    The  curtain  falls.

  Some  story,  isn't  it ?   But  you'll  love  the  music.  There  are  many  CDs  of  Rigoletto  available,  with  some  of  the  greatest  opera singers  of  the  20th  century,  such  as  Pavarotti,  a  famous  Duke, Joan  Sutherland,  Maria  Callas,  Tito  Gobbi,  Leonard  Warren  and  others.  You  might  try  the  famous  recording  with  Joan  Sutherland  as  Gilda  and  Pavarotti  on  Decca. 

   There are  also  a  number  of   DVD  performances,  including  a  strange  production  sung  in  English  by  the  English  National  Opera  of  London.  Here,  the  action  is  transferred  to  1950s  New  York  among  the  Mafia !  Rigoletto  is  the  bartender  to  the  Duke,  here  a  Mafia  Don !

  

Posted: Jan 25 2009, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Canadian Tenor Jon Vickers - Not Your Run of the Mill Opera Singer

  I've  just  read  a  fascinating  biography  of  the  great  Canadian  tenor  Jon  Vickers  (1926- ) , now  living  in retirement  in  his  native  Canada.  He  was  not  only  a  great  opera  singer,  but  one  of   the  strangest  and  most  baffling  people  ever  to  sing  opera,  as  this  absorbing  biography  reveals.

  Jon  Vickers -  A  Hero's  Life,  by  Jeannie  Williams ,  Northeastern  University  Press,  was  born in  Saskatchewan , studied  at  the  Toronto  conservatory,  and  went  on  to sing   many  of  the  great tenor  roles  of  Wagner,  Verdi,  and  many  other  composers  at  the  great opera  houses  of  the  world,  at  the  Metropolitan  and   the  Royal  opera  in  London  to  great  acclaim   until  his  retirement  in  the  1980s.  He  sang  with  most  of  the  greatest  singers  of  ur  time,  legendary  names  such  as  Maria  Callas,  Birgit  Nilsson  etc.,  and  made  numerous  recordings, many  still  available.  He  also  sang  recitals  and  concerts,  and  workd  with  such  great  conductors  as  Sir  Thomas  Beecham,  Karajan  and  others. 

  Okay,  this  sounds  like  the  careers  of  many  other  operas  singers-  but  Vickers  was  no  ordinary  opera  singer.  He  was  often  stubborn  and  tempermental,  which has  been  true  of  many  singers.  But  was  so  out  of   principle,  not  vanity.  An  old  joke  goes  that  a  tenor  has  resonance  wherr  his  brain  should  be.  They  are    the  dumb  blondes  of the  opera  world.  But  Vickers  is  a  brainy  and  intellectual  man,  and  researched   the  operas  and  characters  he  sang  to  gain  insight  into their  vharacters. 

  He  was  the  thinking  man's  opera  singer. He  was  also  great  as  an  actor  onstage,  somethng  not  all  opera  singers  have  been.  He  had  a  beautiful  and  ringingly  powerful  tenor voice,  but  was  never  interested  in  just  beautiful  and  powerful  singing  to  wow  audiences  with  empty  vocal   disply.  He  really   made  the  characters  come  to  life  psychologically. 

   He  was  famous  for  such  roles  as  the  tormented  Otello  in  Verdi's  Shakespearean  opera,  and  the  disturbed  English  fisherman  Peter  Grimes  in  Benjamin  Britten's  famous  20th  century  opera  of  the  same  name,  among  other  roles.  Unfortunately,  I  never  saw  him  live  on  stage,  but  I  have  been  familiar  with  his  great  artistry  on  recordings  for  many  years.  But  until  reading  the  biography,  I  never  realized  what  a  strange  man  and  artist  he  was. 

  Vickers  often  battled  with  famous  conductors  over  interpretation,  and  had  little  tact.  He  never  took  any  garbage  from  any  one,  and   never  suffered  fools  gladly.  He  even  criticized  the playing  of  orchestras  at  rehearsals,  and  once  at  a  performance  at  the  Dallas  Opera,  he  became  so  exasperated  by  audience  coughing,  he  went  out  of  character  and  ordered  the  stunned   audience  to  shut  up !  

   Vickers  had  a  love -hate  relationship  with  some  of  the  characters  he  sang.  He  sometimes  refused  to  sing  certain  tenor  roles  because  he  disliked  the  character !    As  well  as  his  many  CDs,  you  can  also  see  some  of  Vicker's  performances  on  DVD.  I  don't  know  if  this  biography  is  still  available,  but  it's  worth  looking  for,  and  contains  a  discography. 

  

Posted: Jan 24 2009, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Does Being A Conductor Make You Egotistical ? Plus More Humor.

  Most  orchestral  musicians  would  probably  say  that   modest  conductor  is   an  oxymoron !   It's  hard  to  say  whether  the  job  makes  you  egostistical  or   conductors  are  just  born  egotists.  And  there  are  some  great  jokes  about  this,  and  true  stories.

  Other conductors  have  been  just  plain  bullies,  such  as  the  legendary  Arturo  Toscanini  (1867-1957),  who  was  the  terror  of  orchestras  in  Europe  and  America  for  decades,  feared  but  always  respected .  The  great  Austrian  conductor  Herbert  von  Karajan  (1908-1989),  was  once  known  as  the  general  music director  of  Europe,  serving  as  conductor  of  the  Berlin  Philharmonic,  Vienna  State  Opera and  appearing  with  other  great  orchestras  and  opera  companies  throughout  his  long  career. 

  He  never  ranted  or  raved  at  rehearsals,  but  was  extremely  demanding   and  almost  always  got  what  he  wanted.  A  cartoon  once  showed  him  on  a  psychiatrist's  couch ;  asked  to  tell  about  his  life  he  says,"Well,  in  the  beginning  I  created  heaven  and  earth."   When  conducting  at  the  world  famous  Wagner  festival at  Bayreuth, Germany  in  the  1950s,  he  demanded  that  one  of  the  restroom  facilities  backstage  during  rehearsals  be  reserved  for  his  own  use,  even  though  other  eminent   conductors  and singers  did  not  have  their  own  facilities. In  fact,  those  who  knew  him  well  always  found  him  an  amiable  fellow   most  of  the  time. 

  A   joke  about  Karajan  has  him  entering  a  cab  in  a  European  city ;  when  asked  where  he  wants  to  go,  Karajan  says,  "You  can  take  me  anywhere;  I've  got   positions  conducting all  over".

   Leonard  Bernstein  (  1918-1990),  often  thought  of  as  a  rival to  Karajan,  although  this  was  never  the  case,  also  had  an  ego  of  Biblical  proportions.  The  fact  that  he  only  appeared  once  in  his  career  with  Karajan's  great  Berlin  Philharmonic  has  fueled  speculation  that  Karajan  deliberately  excluded  him  has  been  discredited; the  two  actually  respected  each  other.  That  concert  was  in  1979  of  Mahler's  massive  9th  symphony, and  this  was  released  on  Deutsche  Grammophon,  but  may  be  hard  to find.

  Supposedly,  Karajan   craved  power  and  influence  in  the  classical  music world;  he  certainly  had  these  in  spades;  and  supposedly  Bernstein  craved  the  adulation  of  audiences.  Possibly,  but  who  knows?  Both  were  utterly  dedicated  to  music  and  great  composers.

  Jokes:  A  retired  violinist  in  the  New  York  Philharmonic  dies  and  enters  heaven.  Saint  Peter  asks  him  what  he  was  and  he  mentions  his  profession.  Saint  Peter  says:"It  just  so  happens that  there's  an  opening  for  violin  in  the  Heavenly  Philharmonic.  It's  a  great  orchestra, and  filled  with  the  greatest  musicians  of  all  time!".  "Wow!  I'm  in  luck,"    says  the  violinist.  The  next  day, he  goes  to  rehearsal,  and  suddenly ,  a  giant  hand  appears  with  a  baton,  and  a  booming  voice  says"Silence!   Let's  start  the  Beethoven  symphony  no  5!".  

  But  the  rehearsal  gets  tedious.  The  conductor  isn't  very  good  and  is  always  stopping  the  orchestra  for  constant corrections,  and  criticicizing  the  musician's  playing.  Finally,  the  exasperated  violinist  asks  his  stand  partner  on  violin,  "Who  is  that  conducting?. He's  the  worst  conductor  I've  ever  played  under!".  The  other  violinist  says  glumly "Oh, that's   God-  he  thinks  he's  Leonard  Bernstein!". 

  Bernstein,  Karajan  and   the  Hungarian  maestro  Sir  Georg  Solti  are  all   talking  and  arguing  over  which  of  them is  the  greatest.  Karajan  says, " I   rule  the  mighty  Berlin  Philharmonic,  greatest  orchestra in  the  world.  As  well  as  the  the  great  Vienna   State  Opera,  the  Vienna  Philharmonic,  and  other  great  orchestras  and  opera  companies.  I  wield  greater  influence  and power  than  any  conductor  in  musical   Audiences  everywhere  idolize  me.  I  have  made  more  recordings  than  any  other  conductor!" 

  The  fiery  Hungarian  conductor  says"  I  built  the  mighty  Chicago  Symphony  into the  world's  greatest  orchestra.  I  made  the  Royal  Opera  in  London  into  the  world's  greatest  opera  house.  I  have  won  more  Grammy  awards  than  any  other  classical  musician  (  this  is  true!)  Audiences   everywhere  idolize  me.  "

  Bernstein  says,  I  am  not  only  a  great  conductor  but  a   great  composer !   I  have  written  symphonies,  concertos, operas,  and  musicals  too.  My  West  Side  Story  is  perfomed  all  over  the  world   and  audiences  love  it "   The  great  New  York  Philharmonic  made  me  its  Laureate  conductor  for  life  after  I  stepped  down  as  its  music  director.  Audiences  everywhere  revere  me !".

   The  three  go  on  arguing  angrily  for  some  time.  Then  Karajan  imperiously  decrees  "I  am  the  greatest -  God  himself  has  said  so !"   Furiously,  Bernstein  answers "No  I  did  not !!!". 

     

Posted: Jan 23 2009, 08:41 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
In Music, I Crave Variety

  As  I've  mentioned  before,  many   people  who  attend  concerts  and  operas  and   collect  classical  Cds  are  rather  set  in  their  ways  and  are  not  only  reluctant  to  hear  new  classical  works  but  even to  hear   unfamiliar  ones  from  the  past  which  are  revived.  I  also  mentioned  the  lady in  my  classical  music  program  at  a  nursing  home  in  New  Rochelle  who   hates  almost  anything  written  in  the  20th  century  and  loves  to  hear  Rachmaninov and  Tchaikovsky  all  the  time.

  But  I'm exactly  the  opposite.  Of  course  I  love  the  familiar  masterworks  by  the  most  famous composers,  which  have  been  known  and  loved  for  so  long  by  audiences,  but  I   wouldn't  want  to  confine  myself  to  them  and  listen  to  the  same  old  handful  of  pieces  day  in  and  day  out.  That  would   get awfully  boring  after a  while.

  I  suppose  you  could  compare  this  to  our  preferences  in  food.  It's  great  to  eat  a   juicy,  sizzling  steak,  but  if  I  had  to  eat  nothing  but  steak  every  day  for  dinner,  I  would  get   awfully  tired  of  it .  In  addition,  it  wouldn't  be  that  great  for  my  health.  In addition,  there  is  so  much  music  out  there  for  us  to  hear,  live  or  recorded.  More  in  fact,  than  lovers  of  classical  music  have  ever  been  able  to  hear. 

  We have  the  entire  history  of  classical  music  available  to  us  on  CD ; ancient works  by  Palestrina,  Lassus, Monteverdi,  Josquin,  Dufay,  Purcell, Byrd,  Gesualdo, Gabrieli,  and  other  masters  of   centuries  ago ,  and     recent  works  by  Carter,  Boulez,  Adams, Glass,  Henze,  Rorem,  Birtwistle, Saariaho,  Tan Dun  and  many,many  other  living  composers.  There  is  so  much  to  explore.

  The  lady  who  hates  20th  century  music  has  asked  me,"Why would  you  buy  a  CD  of  something  unfamiliar ?  What  if  you  don't  like  the music ?  I  told  her  that  I'm  really  curious  to  hear  music  I haven't  heard  before  and  that  I've  discovered  a  lot  of  wonderful  music  that  ought  to  be  better -known. 

  There  are  also  an  awful  lot  of  restaurants  I  haven't  tried  either,  including  ones  with  exotic  cuisines  I've never  tried.  I  wouldn't  avoid  trying  them  just  because  I  might  not  like  the  food.  My  family  took  me  to  a   Moroccan  restaurant  recently  for  my  birthday.  I hadn't  had  this  kind  of food  before,  but  I  enjoyed  it  and  would  be  glad  to  go back.

   My  own  CD  collection  is  extremely  varied.  It contains  everything  from music  written  500 or  more  years ago  to   fairly  recent  works  by  a contemporary  composers,  and  not  just  "Dead  White  European  Males".  I  have  works  by  such  familiar  names  as  Mozart,  Beethoven,  Tchaikovsky,  Wagner,  Schubert,  Ravel  and  others,  as  well  as  composers  you've  probably  never  heard  of,  such  as  Charles  Koechlin,  Nikolai  Medtner, Zdenek  Fibich,  Anton  Rubinstein,  John  Alden  Carpenter,  Othmar  Schoeck,  and  other  obscure  but   interesting  composers.

  There  are  many  gaps  of  repertoire  in  it,  including  some  of  the  most  popular   classical  works.  This  isn't  because  I  don't love  them,  but  simply  due  to  the  fact  that  there  is  so  much   lesser-known  stuff  available.  But  I  have already  heard  these  pieces  countless  times.  There  are  many  CD  collectors  who  have  a  dozen  or  more  recordings  of   the  individual  symphonies and  concertos  by   Beethoven,  Brahms, Tchaikovsky,  Rachmaninov,  Mahler  and  other  famous  composers.  I don't.  I  prefer  to  keep  exploring. 

  If  I  had  the  money  to  buy  them,  the  time  to  listen,  and  the  space  to  keep  them,  I  would  have  a  Pentagon-sized  collection  of  CDs,  without  a  single  really  famous  work.  That's  how  much  is  out  there  on  CD. 

Posted: Jan 22 2009, 12:50 PM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Orpheus And Euridice From The Metropolitan Opera

  On  Saturday,  January  24,  the  Metropolitan  Opera  will   offer  the  classic  opera  Orfeo  &  Euridice   by  Christoph  Willibald  Gluck  (1714-1887).  This  will  be  both  a  part  of  the  Saturday  afternoon  radio  broadcasts  and  the  Met's  High  Definition   live  transmissions  to  movie  theaters  around  the  US. 

   This  is  the  most  famous  opera  by  the  German -born   composer ,  and  is  one  of  the  oldest  operas  to  be  regularly  performed  today. Gluck  came  from  a  humble  background,  but  rose  to  become  one  of  the  most  important  opera  composers  of  the  18th  century,  and  became  an  operatic  reformer  who  introduced  a  new  simplicity  and  expressivity  into  opera  after  it  had become  mere  vehicle  for  empty  vocal   display  and  spectacular  special  effects  on  stage.

   Based  on  Greek  mythology,  Orfeo  is  the  story  of   the  Thracian  musician  orpheus ,  whose  wife  Euridice  dies.  In  the  solemn  opening  scene,  Orfeo  mourns  his  beautiful  young  wife,  and   along  with  shepherds   and  shepherdesses , who   place  tributes  on  the  tomb.  The  legendary  singer  and  poet   curses  the  gods  for  having  robbed  him  of  his  beloved  spouse,  and  he  decides  that  he  will  descend   to  Hades  in  search  of  Euridice  and  defy  the  Furies. 

  Amor,  God  of  love  enters ,and  tells  Orfeo that  the  gods  have  taken  pity  on  him  and  will  permit  him  to  go  to  Hades  and  reclaim  his  beloved.  But  there  is  one  condition :  he  must  not  look  upon  Euridice  until  they   have  left  Hades,  or  else  she  will  be  lost  forever.  Orfeo  resolves  to   take  up  the  task  and  brings  his  famous  lyre. 

  In  Hades,  Orfeo  encounters  the  implacable  Furies,  who  ask  why  a  mere  mortal  has  the  presumption  to   enter  Hades  and  attempt  to  frighten  Orfeo  away.  But  his  melodious  pleadings  finally  persude  the  fearsome  creatures  to  allow  him  to  pass.  Later  Orfeo  encounters  Euridice  in  the  blissful  Elysian  fields,  and  there  is  a  dance of  the  blessed spirits.

   The  couple  flee,  but  Orfeo  cannot  bear  to  avoid  gazing  on  his  beloved,  and  Euridice  is  distressed  that  she  cannot  bejhold  him.  Orfeo  cannot  control  himself  and  tries  to  embrace  her,  and  Euridice  dies.  Orfeo  sings  the  most  famous  aria  from  the opera "What  shall  I  do  without  Euridice ?"   He  is  in  despair  and  attempts  to  take  his  life.  But  the  gods  have  taken  pity  on  him,  and  Amor  announces  this.  The  couple  are  joyfully  reunited,  and  the  chorus  praises  the  power  of  love.

  You  should  find  Gluck's  simple  but  elegant  and  beautiful  music  very  appealing. (The  name  rhymed  with  book.)   There  are  only  three  characters  plus  a  chorus,  and  the  opera  is not  very  long.  In  this  production,  the  famous  choreographer  Mark  Morris  is  both  director  and  choreographer.

  The  opera  exists  in  both  the  original  Vienna  version  where  it  wwas  premiered  in  1762,  and  the  revised  version  in  French  for  Paris. The  role  of  Orfeo  is  usually  sung  by  women,  but  sometimes  by  countertenors,n  a  falsetto  style,  and  long  ago  by  the  legendary  castrated  male  singers,  or  Castrati. 

   There  are  a  wide  variety of  CD  recordings  of  the  opera  both  on  modern  and  period  instruments,  and  many  great  sopranos  and  mezzo-sopranos  have  sung  and  recorded  the  opera.  There  are  also  a  number  of  DVD  performances;  check  arkivmusic.com .

Posted: Jan 20 2009, 08:34 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Why Can't Audiences For Classical Music Keep An Open Mind?

  A  recent  discussion  at   the  forum   classicalmusicguide.com  on   the  New  York  Philharmonic's  next  season  illustrates  one  of  the  key  problems  in classical  music  today ;  how  do  our  orchestras   manage  to   please  audiences  with  their  programming  and  yet   keep  from stagnating ?  

  Incoming  music  director  Allan  Gilbert  has  been  praised by  many  critics  and  commentators  for  his  bold  adventurous  programming,  and  his  staunch  championship  of  new  music.  They  are  looking  forward  to  his  musicdirectorship,  and  hope  that  this  will"rejuvenate"  the  orchestra  and   bring  more  young  people  to  concerts  there,  even though  the  orchestra  has  already  been  playing   much  more  new  music  than  many  other  orchestras  everywhere.

   Some  of  those  who  posted  comments  there  are  concerned  that  Gilbert  will   alienate  conservative  concertgoers  who  want  to  hear  their  Beethoven, Brahms,  Tchaikovsky  and  Rachmaninov  favorites.  According  to  them,  there's  too  much  new  music  coming  up.  But  as  I  pointed  out,  our  orchestras  can't  afford  to  just  go  on  playing  nothing  but  the  same  old  warhorses,  or  the  symphony  orchestra  as  a   whole  will  stagnate.

   Yes, it's  unfortunate  that  so  many  concertgoers  are  set  in  their  ways,  and  are  reluctant  to  hear  new  music,  or  even   rarities  from the  past  that   are  revived.  It's   not  unknown  for  some  people  to  leave   when  a  new  piece  is  being  played,  and  stay for  the   established  masterpiece  on  the  program  by  a  famous  composer  of  the  past.  How  unfortunate !   Don't  these  people  have  any  intllectual  curiosity ?

  It's  not  uncommon  for  some  subscribers  to  go  to  a  concert,  hear  a  new  work ,hate  it,  and  write  an  angry  letter  to  the orchestra  saying  that  they  will  cancel  their  subscriptions  if  it    continues  playing  such  godawful  modern  music.  Yet  these  same  people  want  to  see  the  latest  movies,  the  latest  books,  try  out  new  television  programs,  go  to  restaurants  they've  never  visited  before  etc.  Why  should  it  be  any  different  with  music at  orchestra  concerts ? 

  When  people  see a  new  movie  and  think  it's  terrible,  they  don't  write  angry  letters  to  MGM  etc  and  threaten  to  boycott  their  films.  Just  because  you  hear  a  peice  and  don't  like  it  is  no  reason  to  cancel  your season  tickets  to  the  New  York  Philharmonic  or any  other  orchestra.  They  will  still play  Beethoven, brahms, Tchaikovsky  and  Rachmaninov. 

  But  our  orchestras  have  got  to  give  new  music  a  chance to  be  heard.  If   they  had  not  done  this  in  the  past,  we  would  not  have  many of the  beloved  masterpieces  of  the   repertoire  today.  

   There's  a  saying  I  love :  A  mind  is  like  a  parachute -  It  only  functions  when  it's  open.

Posted: Jan 19 2009, 08:12 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Running A Major Opera House - A Job Of Presidential Difficulty

  Now  that  Barack  Obama  is  about  to  take  on  the  most  awesomely  difficult  job  in  human history ,  I  thought  it   would  be  interesting  to  compare  the  presidency  to  running  a  major  opera  house  such  as  the  Met.  This  job  may  not  be  quite  as  important  when  it  comes   to  America  and  the  world  compared  to  the  presidency,  but  it's  an  extremely  difficult  and  demanding   one .

   As  I  mentioned  previously,  the  Metropolitan  opera  is  the  world's  largest  performing  arts  organization.  The  general  manager  has  to  deal  with  so  many  people,  and  conflicts  are  inevitable.  Not  only  are  there  the  many  opera singers  to  deal  with,  but  the  orchestra,  chorus,  stage  hands,  mechanics,  technicians,  the  make  up  and   costume  staff,  the  musical  staff  consisting  of   rehearsal  pianists,  vocal  coaches,  assistant  conductors,  resident  and  guest  conductors  etc.

   Then  there  are  the  unions  representing  the  various   employees.  There  is always  the  possibility  of  a  strike,  and   this  can  paralyze  the  whole  comapny   and  force  cancellation  of  performances  for a  period.  This  has  happened  in  the  past  at  the  Met,  but  things   are  fortunately  stable  here  at  the  moment.

   The  current  general  manager  of  the  Met,  Peter  Gelb,  son  of  Arthur  Gelb of  the  Mew  York  Times,   must  deal  with  these  things  every  day.  Therre  are  tempermental   star  opera  singers  to  deal  with  who  may  cancel  performances  if   they  are  displeased  with   something.  And  always  the  worry  of  some  great  opera  having  to  cancel  because  of  illness  or  whatever.  Fortunately,  the  Met  has  a  highly  efficient  system  of  "Covers",  or  understudy  singers,  who  are  ready  to take  over  any  given  role  at  a  moment's  notice.  Many  of  these  are  not  unknowns,  but  other  singers  who  happen  to be  singing  other  roles  at  the  Met   at  the  moment,  and  are  available.

   There  is  long  term  planning  of  repertoire  for  the  company ,  and  choices  of  casts, conductors,  directors  and  stage  designers.  This  is  far  from  an  easy  task.  The  manager  and  his  staff  must  find  out  which  singer  is  available  for  which  role,  and  coordinate  this  with   the  schedules  of  those  singers,  who  are  also  singing  all  over  Europe  and  America,  etc.  Singers  are  engaged  long in  advance. 

  The  same  is  true  of  conductors,  who  are   busy  conducting  at  opera  houses  and   orchestras  all  over  the  globe.  The  task  of   choosing  which  operas  to  do  is  also  far  from  easy.  Every  year,  there  are  several  new  productions,  but  most  of  the  repertoire  per  season  consists  of   productions  already  done  at  the  house.  Possibly  Diva  X  wants  to  sing  opera  Y.  Should  the  company  take  a  risk  on  doing  the  world  premiere  of  a  new  opera  by  some  prominent   living  composer ?  What  if  audiences  don't  want  to  come  and  see  this  new   opera ?   The  Met  will  lose   money  because  of  empty  seats. 

  In  your  typical  European  opera  house  such  as  in  Germany,  there  are  generous  government  subsidies.  If  a  new  opera  is  a  flop  at  the  box  office,  no  problem.  But  American  opera  houses  don't  have  this  luxury.  They  have  to  drum  up  support   wherever  they  can.  Unfortunately,  many  operagoers  in  America  are  very conservative  in  their  tastes.  They  want  their  beloved  staples  of  the repertoire,  La  Boheme, Carmen,  La  Traviata,  Tosca,  Rigoletto,  Madama  Butterfly  etc.  Some  are  appalled  even  by  such  established   20th  century  operatic  masterpieces  as  Wozzeck.  I  attended  a  performance  of  this  great  opera  many  years  ago  at the  Met,  and  by  the  last  act,  a  fair  number  of   people  had  left.  Their  loss.

   The  general  manager  must  always  be on  the  look  out  for  talented  young  opera  singers   who  are  staring  to   make  successful  careers,  and  the  Met  has   programs  for  discovering  and  supporting  talented  young  singers. 

   Peter  Gelb  and  the  general  managers  of  other  major  opera  houses  have  a  tough  and  challenging  job.  But  it  must  be  a  very  rewarding  one  too.

Posted: Jan 18 2009, 08:43 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Economic Woes At The Mighty Metropolitan Opera

   The  Metropolitan  Opera  is  the  800  pound  gorilla  of  the   arts  world,  the  largest  organization   of  its  kind  in  the  world.  Its   grand  and  venerable  history  goes  back  to  1883  when  it  opened   in  Manhattan.  Its  operating  budget  is   larger  than all  the  other  US  opera  companies  combined !  

  Unlike  the  other   US  opera  companies,  it  has  a  year  long  schedule  of  performances  from  September  to  May,  seven  performances  a  week,  uncluding   matinee  and  evening  performances  on   Saturdays.  Many  of the  smaller  regional  opera  companies  in  America  perform  only  sporadically,  offering  maybe  four  of  five  operas  a  year.  But  the  Met   performs  about  25  operas   per  season,  and  has  a much  wider  repertoire.   Opera   is  an  expensive  art  form.

  So  it's not  surprising  that  this   great  institution  is  having  economic  difficulties  in   these  rocky   economic  times.  Unfortunately,  the  Met  has  lost  a  staggering  $ 100   million  from  its  endowment  fund  in  the  Wall  Street   mess,  and   is  now  forced  to  tighten  its  belt  buckle  and   cut  corners.  Fortunately,  general  manager  Peter  Gelb  has  decided  not  to  increase  ticket  prices,  which  already  range  from  about $25   to  $350.  (Ouch!). 

   But  some  much  anticipated   revivals  of  acclaimed  but  expensive  productions  have  been  cancelled  and  replaced  with  less  costly   ones.   There  will  be  no   revival  of   "The  Ghosts  of  Versailles"  by   John  Corigliano,  which  was  an  unexpected  smash  hit  at  the  Met  at  its  world  premiere  in  1991.  It  will  be  replaced  by  Verdi's  "La  Traviata",  an  esptablished  masterpiece  but  one  that  all  opera   fans  have  seen  countless  times  and  is  performed  everywhere.

   The  elaborate   production  of  "Die  Frau  Ohne  Schatten"  (The  Woman  Without  A  Shadow)  by  Richard  Strauss,  a   somewhat  mystifying  if musically  gorgeous   fairy  tale  opera  is being  replaced  by  another  much  more  small-scaled  opera  by  the  same  composer,  "Ariadne  Auf  Naxos".  And   the  revival  of "Lady  Macbeth  of  Mtsensk  District",  by  Shostakovich  has  also  been  cancelled ,  which  is  a  pity,  because this   grim,  violent  and   sordid   Russian  opera  is  a  real masterpiece.  The  brilliant  and  quirky   "Benvenuto  Cellini"  by  Berlioz,  based  on  the  life  of  the  great   Renaissance  Italian  goldsmith  has  also  been  ditched. 

   And  unfortunately,  some  productions  of   rarely  heard  but  interesting  operas  have  been  put  on  hold  for  future  sesaons.  Many  on  the  Met  staff  will  have  to  take pay  cuts,  and  there  will  have to  be  negotioations  with   the  unions  for  the   Met's   stage  hands   and  mechanics  etc.  But  rest  assured ;  the  mighty  Metropolitan  Opera  will  prevail.  

Posted: Jan 17 2009, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
At Last - Good News For The New York City Opera

  The  New  York  City  opera's  search  for  a  new  general  manager   is  over.  The   choice  is  George  Steel,  a  conductor,  impresario  and  arts  administrator   who  is  an  advocate  of  contemporary  music  but   has  no  experience  as  head  of  an  opera  company.  But  unfortunately,  another  important  American  opera  company,  the  Dallas Opera,  has  been  left  in  the  lurch,  as   Steel  had  been  recently  appointed  general  manager   there.  The  choice  was  not  a  minute  too  soon.

   This  seems  to  be  developing  into  a  trend  in  the  opera  world.  The controversial  Belgian  impresario  Gerard  Mortier   recently  put   the  New  York  City  Opera  in  an  extremely  awkward  position   when  he  resigned before taking  over ,  citing  frustration  with  his  inability  to  raise  funds  for  his  ambitious  plans  for  the  company,  and   bewailing  the  woeful  lack  of  government  support  of   opera  companies  in America.  He  stated  that  the  small  regional  opera  companies  in  France  receive  much  more  in  financial  support   from  the  French  government  than  the  NYC opera,  one  of  the  most  important  in  the  US.  And  who  can  blame  him ?

   According  to  reports,  the  Dallas  Opera's  administration  has  accepted  Steel's  decision  without  resentment,  noting  the  importance  of  the  appointment.  Steel  had  previously  denied  that  he  was  interested  in  the  New  York  job,  but  finally  jumped  at  this  great  opportunity.  Like  Barack  Obama,  he  will  have  a  very  difficult  job. 

   One  of  Steel's  most  important  jobs  had  been  director  of  the  Miller  theater  at  Columbia  University,  an  important  center  for  contemporary  classical  music.  But  he  recently  resigned  to  accept  the  Dallas  appointment.  Let's  wish  him  the  best  of  luck.  You  can  read  more  about  the  appointment   at  the  New  York  Times  online. 

Posted: Jan 16 2009, 08:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »