The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

December 2008 - Posts

A Wealth Of Festive Music On PBS On New Year's Eve And New Year's Day

   PBS is  offering  plenty  of  festive  classical  music  to  celelbrate  the  new  year.  Tonight,  the  New  York  Philharmonic  will  present  a  gala  concert  led  by  music  director  Lorin  Maazel  to   usher  in  the  new  year,  and   the  acclaimed  American  mezzo-soprano  Susan  Graham  will  be  the  soloist.  The  program  will  include  sparkling  music  by  Giuseppe  Verdi,  Giocchino  Rossini,  Mozart,  Franz  Lehar,  Camille  Saint-Saens,  Jacques  Offenbach,  George  Bizet,  Brahms  and  Manuel  de  Falla. 

   And  as  I  mentioned  in  a   recent  post,  the  traditional   Johann  Strauss  concert  by  the  Vienna  Philharmonic  will  be  broadcast   on  tomorrow,  January  1 ,  conducted  by  Daniel  Barenboim,  with  Julie  Andrews   as  the  host.

  And as  a  special  treat,  PBS  will  be  showing  no  fewer  than  six   previously  telecast   operas  on  new  year's  day,  which  were  also   shown   on  High  Definition  movie   broadcasts   across  the  USA.   If  you  missed  these,  now  is  your  chance  to  experience  them. 

   The  operas include  Verdi's  Macbeth,  Puccini's  La  Boheme,  Donizetti's  Daughter  of  the  Regiment,  and  Humperdinck's  Hansel  and  Gretel .   The  last   is  perfomed  in  an  English  translation. 

   On  the  radio,  WQXR  ,  96.3  FM ,  the  radio  station  of  the  New  York  Times , is  offering  its  "Classical  Countdown",  playing  the  works  listeners  have  voted  their  favorites,  all  day  long.  If  you  do  not  live  near  New  York,  you  can  hear  this  station   on  the  internet  at  WQXR.com. 

   Happy  New  Year  every  one !    And  please  continue  to  make  classical  music  a part  of  your  life ! 

Posted: Dec 31 2008, 08:21 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Doctor Atomic By John Adams On PBS

  Last  night  I  finally  got  to  see  one  of  the  most   eagerly  awaited  new  operas   of  our   time  on  television.  Unfortunately,  there  wasn't  much   publicity  on  PBS  so  I  didn't  get  a  chance  to   mention it  here  beforehand,  but   it  will  no  doubt  be  repeated   this  weekend,  and  will   definitely  show  up  on DVD  sometime  soon.  

   The  music is  powerful  and  compelling,  although  some  critics  did  not like the  libretto  by  the  controversial  opera  and  theater  director   Peter  Sellars.  The  Met  production  broadcast  last   night  is  the  third  production  in America  since  the  world  premiere  in  San  Francisco  three  years  ago,  and   there  has  also  been  a  production   in  Amsterdam  which  is  already  available  on  DVD.  The  Met  production  will  soon  travel  to  the  English  National  opera  in  London.

   The  story  deals  with  the  invention of the  Atomic  bomb   in  New  Mexico  by   the  great  scientist  J  Robert  Oppenheimer,   who is  the   protagonist,  and  also  features  his  wife,  and  others  involved  in  this historic  project  such  as  scientist  Eward  Teller.  There  is  conflict  between  the  scientists  and  the  military  brass,  and  Oppenheimer's  wife   worries  a  great  deal. 

   Composer  John  Adams  (1947-),  has  written  a  tense, pulsating  score  which  also  makes  use  of  electronic  instruments  for  special  effects.  You  won't  leave  the  theater  humming  the  melodies,  but  that's  not  important.  The  opera  works  on  its  own  terms.   

Posted: Dec 30 2008, 08:40 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Bizet's Opera Carmen - An Audience Favorite

  French  composer  Georges  Bizet  (1838-1875 )  was  a  child  prodigy  and  died   tragically  young,  but  he  left  the  world  one  of   the  most  popular  operas  of  all  time -  Carmen,  the  sordid  but  exciting  tale  of  a  smoldering   Spanish  Gypsy  woman   who  is  irresistable  to  men,  and   her  tangled  dealings  with  them. 

  Bizet  had  written  several  earlier  operas,  now  quite  obscure,  although  "The  Pearl  Fishers,"  set  in  what  is  now  Sri  Lanka, is  occaisionally  performed,  as  well  as   an  engaging  symphony  written  as  a teenager,  and  a  number  of  other  works.  The  1875  premiere  in  Paris  of  Carmen  was   something  of  a  fiasco,  and  Bizet  died   bitterly  disappointed  shortly  afterwards,  but  the   brilliant  opera  soon  achieved  great  success  in  opera  houses  everywhere,  and   many  of  the  greatest   sopranos  and  mezzo-sopranos  (the  role  of  Carmen  has  been  sung  by  both),  have  become  famous  for  their  portrayals  of   the  Gypsy  Femme  Fatale. 

  Even  if  you   aren't  familiar  with  opera,  you  have  no  doubt  heard  some  of  the   catchy  melodies  from   Carmen,  such  as  the  "Toreador  Song".  And  Carmen  is  an  ideal   introduction  to  opera  for  newcomers. 

  The  first  act  is  set   in  a  square  in  Seville   with  people  and  soldiers  milling  about.  There  is  also  a  cigarette  factory   where  Carmen  works   A  young   girl,  Micaela,  is  looking  for  Don  Jose,  a  young  corporal,  and  asks  the  soldiers  about  him.  She is  a  childhood  friend  of  his,  and  has  come   to  tell  him  about  his  mother,  who  lives  far  away,  and  is  anxious  about  him.   The  two  sing  a  gently  lyircal  duet. 

   The  girls  who  work  in  the  cigarette  factory   come  out  for  a  break  singing  about   the  joys  of  smoking  (not  politically  correct !),  and  the  soldiers  and   young  men   are  curious  about  the  seductress  Carmen.  She  comes  out  and  sings  the  famous  "Habanera",  a  melody   you  will   no  doubt  recognize,  observing  how  unpredicatable  love  can  be,   and  she   tosses  a  flower  at  Don Jose,  who  is  smitten  with  her. 

   Later,  Carmen  is  involved  in  an  altercation  with  the  other  girls  working  at  the  factory,  and  Don  Jose  is  ordered  to  arrest  her.  But  he  falls  under  her  spell,  and   he  lets  her  escape, and  is   himself   arrested  and  put  in  (this  is  not  in  the  action;  we  hear  about  this  in  the  second  act). 

   In  the  second  act,  Carmen  and  her  Gypsy   girlfriends  are  singing  and  dancing  up  a   storm  in  a   tavern  in  Seville  owned  by   Carmen's  friend  Lilas  Pastia   late  at  night.   Carmen  is  now  involved  with  a  group of  contrabandists,  and  there  is  intrigue  in  the  tavern  as  it  closes.  The  handsome  Toreador  Escamillo   enters, and  sings  the  famous  Toreador  song,  describing  his  exploits  in  the  bullring.  Carmen  is  smitten  with  him,  and  is  no  longer  interested  in  Don  Jose.  

   But  the  soldier  has  just  been   released  from  jail  and demoted.,  and  he  is  still  obsessed  with  Carmen.  He  sings  a  passionate  aria  describing how   he kept  the  flower  which  she  threw  him  throughout  his  prison  stay,  and  could  not  get  her  out  of  his   thoughts.  She  teases  him  by  asking  him  to  join  her  and  the  contrabandists  in  the  mountains,  and  he  deserts  the  army  and  joins  her   in  the  third  act. 

   The  third  act  opens in  the  mountains,  and   Carmen  and  her  companions  are   at  work.  During  a  break,  Carmen  and  her  girlfriends  play  cards  and   predict  their  fortunes  with  them.  The   other  girls  see  nothing  but  good  luck,  but  Carmen  predicts  her  own inevitable  death,  which  she  is  determined  to  face  stoically. 

  Micaela   summons  her  courage  to  reach  Don  Jose  to  tell  him  that  his  mother  is  dying,  but  he  is  still  obsessed  with  Carmen,  despite  her  infatuation  with  the  toreador.   Don  Jose  encounters  him,  and  the   two  have  an  argument  of  the  Gypsy  woman   and  fight.

   The  last  act  takes  place  in  Seville  outside  the  bullring  where  Escamillo  is  about  to  face   the  bulls.  There  is  a  colorful   scene  with  Spanish  dances,  and   Carmen  and  Escamillo   sing  of  their  love  for  each  other.  But  when  the  crowd   moves into  the  bullring,  the   now  unhinged  Don  Jose  confronts  Carmen.  He  pleads  desperately  for  her  to  return   his  love,  but  she  tells  him  that  all  is  over  between  them.  Jose  will not  take  no  for  an  answer.  Carmen  tells him  to  let her  pass  or   stab her  to  death .   And  sure enough,  he  kills  her,   and  gives  himself  up  to  the  authorities,  saying  he  still  loves  her. 

   This  opera  has  everthing -   catchy  melodies,  vivid  drama,  local  color  and   colorful   orchestration.  No  wonder  audiences  have  loved  it   for  nearly  140  years.  I  will  be  playing  excerpts  from it  for  my   program   for   residents   at  a  nursing  home  on  January  2  .  The  lady  who  was   disgruntled  last  week   will  really  enjoy  this  program,  no  doubt  about  it.

   There  are  a  number  of  excellent  complete  recordings  of  Carmen with  such  famous   opera  divas  as  Leontyne  Price,  Maria  Callas,  Marilyn  Horne,  Victoria  De  Los  Angeles,  Jessye  Norman,  Regina  Resnik,  Teresa  Berganza  and  others   as  Carmen,  and  other   great  singers,  led  by  such   great  conductors  as   Karajan, Beecham,  Bernstein,  Solti,  Abbado,  etc  as  well  as  a  number  of  DVDs  of  live  performances.   Check  arkivmusic.com.

Posted: Dec 29 2008, 08:21 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
P.S. About The January First Concert ON PBS

  I  forgot to  mention that  you  should  check  your  local   television  schedule  for  the  time  of  the  New  Year's  day  Johann  Strauss  concert.  Sorry.

Posted: Dec 28 2008, 10:16 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Don't Miss Johann Strauss Concert From Vienna On PBS January First

   If  you  haven't  seen   the  annual  Johann   Strauss  concerts   from  Vienna   on   New  Year's  day   broadcast  on  PBS ,  don't  miss   the  next   one  coming  up  next  Thursay,  January  first.  I't's   been  a  tradition   for  the   great  Vienna  Philharmonic  orchestra  for  many  years  to  play   a  concert  on  this  day   of  waltzes,  polkas  and  overtures  etc  by  Johann  Strauss  the  waltz  king   with   eminent  conductors  chosen  by  the  orchestra  itself.   Among  these   conductors  have  been  such  illustrious  names  as  Herbert von Karajan, Lorin  Maazel, Zubin Mehta,  Claudio  Abbado,  Nikolaus  Harnoncourt,  and  this  time,  Daniel  Barenboim.  

  It's  always   a  glamorous  and  joyous  occaision,  and  will  set  off  your  new  year   on  a   festive  and  optimistic   note.  The  concerts  are  broadcast  from  the   gorgeous  and  ornate  Musikverein  concert  hall,  home  of  the  Vienna  Philharmonic.  This  is  a  historic  Viennese  landmark  dating  from  the  1870s,  and   is  famed  for  some  of  the  best  acoustics  of  any  concert  hall  in  the  world .   The  host  will  be  none  other  than  Julie  Andrews,  of  Sound  of  Music  fame,  and  she  will  be  taking  over  from  Walter  Cronkite,  who  had  been  the   Television  host  for  so  many  years,  but  who  is  stepping  down ,  as  he  is now  92  years  old.

   It's  been  traditional  during   telecasts  to   pan  away  from  the  concert  hall  to  show   members   of  the  ballet  corps  of  the  Vienna  State  Opera  dancing   at  times,  dancing  along  to   the  melodious  music,  and  there  are  views  of   the  Vienna  woods  and   the  city  of  Vienna.  

   In  case  you  miss  it,  the  concert   will  most  likely  be  released  on  DVD  later,  as  has  happened  with  previous   concerts  in  this  series. 

Posted: Dec 28 2008, 08:28 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
There's No Accounting For Taste

  Yesterday,  for  my  Friday  classical  music  program   at  a  nursing  home  in   New  Rochelle,  New  York,  I  played  some  songs   for  voice  and  orchestra  by  Mahler,  from  his  delightful  collection  of  songs   called  "Des  Knaben  Wunderhorn",  or  The  Boy's  Magic  Horn.  I  thought   my  audience  would  really  enjoy  these,  and  for  the  most  part they  did. 

  But  one  nice  lady,  whose  favorite  composer  is  Rachmaninov,  wasn't  pleased  at all  with  the  songs,  and   complained  about  them  in  no  uncertain  terms.  Then  she  proceeded  to  leave  before  I had finished  playing  all  the  songs.  This  was  puzzling.  These   songs,  based  on  German  folk  poetry,  are   so  tuneful   and  charming.  I  read  the  English  traslations  of  each  song,  which  come  with  the  CD,  before   playing  them.

   The   songs  are by  turns  humorous,  sad, and fantastical  and   deal  with  love,  hate,  military  life,  the  beuty  of  nature,  tragedy  and  happiness.  One  deals  with  a  drummer  boy  who  keeps  on   drumming  through  the  battle,  until  only  the  skeletons  and  ghosts  of  him  and  the  soldiers  are  still  there.  Another   concerns  a  flirtatious   shepardess  who  tries  to  hit  on  a  young  shepard  who  won't  have  anything  to  do  with  her. 

   In  one  tragic  song,  a  hungry  child  begs  her  mother  for  bread,  but  she  just  keeps  promising  her  that  the  wheat  is  soon  to  be  harvested,  and   that  it  will  only  be   a  short time  before  the  bread is  ready.  But  by  the  time  the  bread  is  there,  the  child  has  died  of  hunger.   There  is  a  sardonic  song  about  Saint  Anthony  of  Padua, when  unable  to find  a  human  audience  for  his  sermons, goes  to   river  and  preaches  to  the fish !   The  fish  love  the  sermon,  but  afterwards  they  go  back  to  the  same  old  vices  they  had before.  Mahler  uses  the  melody  from  this  song  in  the  famous  symphony  no 2,  or  Resurrection  symphony, which  I recently  discussed.

  In  another  wacky  song,  the  cuckoo  and  the  nightingale  decide  to  have  a  contest  between  them  to  see  who   is  the  better  singer.  They  go  to  a  donkey  to  judge  them.  The  nightingale  sings  beautifully,  but  the   donkey  can't  understand  the  song,  and  awards the  prize  to  the  cuckoo !   This  song  pokes  sly  fun  at  music  critics  who   could  not or would  not  appreciate  Mahler's  music.

   The  lady  in  question  told   me  she  doesn't  like  Mahler,  but  I  thought  these  simple,  meloidious  songs   would  really  please   everybody.  But  I  was  wrong.  But  Mahler's  inventive  and  colorful  orchestrations  of  the  songs   are  not  simple  at  all. 

   Most  composers  of   what  are  called "Art  Songs",  or  lieder  in German  (pronounced  leader),  write  for  voice  and  piano   alone,  but  all  of  Mahler's  songs   are  written  with  orchestra, although  piano  versions  exist.  There  are  also   songs  in  French,  Italian,  English  and  Russian etc, by  various  composers,  including  Schubert,  Schumann,  Brahms,  Hugo  Wolf,  Richard  Strauss,  Gabriel  Faure,  Tchaikovsky,  and  others. 

   Many  famous  opera  singers  have  also   regularly  performed  and  recorded  lieder,  such  as  Dietrich  Fischer-Dieskau,  Christa  Ludwig,  Ian  Bostridge,  Bryn  Terfel,  Hermann  Prey,  Elisabeth  Schwarzkopf   and  others.  Most  CD  albums  of  the  songs  come  with  English  translations.   Try  them;  you  might  be  surprised. 

Posted: Dec 27 2008, 08:31 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Flying Dutchman - Wagner's First Great Opera

   Der  Fliegende   Hollander,  or  the  Flying  Dutchman,  is  Wagner's  first  mature  opera,  and  dates  from  the  1840s,  when  he  was  music  director  of  the  Royal  Saxon  Opera  in  Dresden,  now  the  Saxon  State  Opera .  It's  based  on  the  legend  of  a  Dutch  sea  captain  who  has  been  doomed  by  Satan  to  wander   the  seas  eternally  with  his  crew,  now  ghosts,  until  he   can  find  a  woman who  will  be  faithful  to  him  unto  death.  In  the  opera,  the  tormented  Dutchman   is  permitted  to  come  ashore  once  every  seven   years  to  look  for   such  a  woman,  but   all  his  attempts  have  been  in  vain.

  According  to  the  legend,  the  Dutchman  had   been  determined  to  sail   around  a  cape,  but   was  repeatedly  unsuccessful.  He  swore  to   do  this,  even  if  he  had  to  defy  Satan  himself,  and  was  thus  doomed.  At  the  beginning  of  the  opera,  after  the   famous  overture,  often  heard  at  concerts,  he  has  landed   in  a  remote  Norwegian  bay. 

   A  Norwegian  ship  has  just   just  arrived  here  also,  with  its  captain,  the  gruff   skipper  Daland.  He  and  his  crew  do  not  realize   that  they  are  about  to  have  a  fateful  encounter  with  the  Flying  Dutchman,  who  is  the  terror  of  the  seas.  Even  Pirates  avoid  his  ship.  The  young  steersman,  tired  from  his  long  voyage,  sings  a  song  about  his  longing  to  return  to  his  sweetheart  on  shore, falls  asleep, and  all  of  a  sudden  there  is  a  loud  crash -  Daland's  ship  has  run  into  the   Dutchman's  phantom   ship !  

   The  Dutchman  sings  a  long   monologue  revealing  his  tormented   existence,  unable  to   reach  his  home  country  and  his  endless ,  tormented  search  for  a  woman  who  could   bring  him redemption.  But  all  has  been  in  vain.  He  gloomily  looks  forward  to  the  judgement  day,  when   he  will  fade  into  oblivion. 

   Daland  and  the Dutchman   exchange   information  about  each  other.  The  Dutchman  says  that  his  ship is  filled  with  all  manner  of  precious  jewels  and   gold,  and  that  if  Daland  will  give  him  shelter  for  the  night,  he  will  gladly  give  him  his   precious  cargo.  He  also  asks  if  Daland has  a  daughter.  Indeed  he  does,  and  she  is  his   greatest treasure.  The  Dutchman  asks  if  he  may   marry  her,  and  the  Norwegian  captain  cannot  believe  his  luck.

   In  the  second  act,  we  meet  the  Captain's  daughter  Senta,  who   is   at  home  while  her   girlfriends  are  at  their   spinning  wheels,  and  awaiting  their  sweethearts,  back  from  the  long  voyage.  To  them,  Senta  is  a  strange,  dreamy  girl,  who  has  a  weird  obsession  with  the legend of  the  Dutchman.  A  Portrait  of  him   is  in  the  spinning  room.  She  sings  a  ballad   telling  of  how  the  Dutchman  defied  Satan  and  was  ultimately  doomed,   and  her   nursemaid  and  the  girls  are  spooked. 

  Suddenly,  Senta's  erstwhile  betrothed,  the  hunter  Erik  comes  in.  He  loves  her, but is  concerned  about  her  strange  obsession.  He  tells  her  of  a   premonition  he  has  had  in  a  dream  that  the  Dutchman  is  coming  to  the  house  with  her  father.  And  sure  enough,  they  appear.  Daland  introduces  the  two,     suggests  that  they  marry,  and  leaves  them  alone  to  converse. 

   The  two  have  finally  come  together  The  Dutchman   warns  her  that  she  must  be  faithful  to  him  or  be  eternally  damned  herself,  but    Senta  is  determined  to  save the  Dutchman  and  Daland is  overjoyed  at  the  prospect   of  all  the  wealth.  The  final  act   takes  place  at  the  harbor,  where  Daland's  ship  and  crew   are  having  a  celebration  of  their  landing  with   Senta's  girlfriends.. 

   All  is  merry  at  first,  but  something   spooky  is  happening.  The   merrymakers  notice  the  Dutchman's  gloomy  ship  with  its  blood  red  sails,  and  the   ship's  phantom  crew   sing  a  terrifying   ghostly  chorus.  Then  there  is  an  eerie  silence.  Erik  rushes  in,  pleading  with  Senta  not  to  abandom  him  and  go  with  the  Dutchman.  The  Dutchman   sees  them,  and  believes  that  Senta  is  not  really  faithful,  even  though  he  is  wrong.  He  reveals  himself   to  all  as  the  Flying  Dutchman,  the  terror  of  the  seas,  and   prepares  to  set  sail  again. 

   But  at  the  last  minute,  Senta   tells  him that  she  will  be  true  to  him  and  plunges into  the   waters.  All  are  horrified,  but  the  Dutchman  has  been  redeemed,  and  the  two   will  be  together  for  eternity.

   This  is  the  shortest  of   Wagner's  operas,  only  about  two  and  a  half  hours  long,  unless you  count   Das  Rheingold,  the  first  of  the  Ring   music  dramas,  about  the  same  length,  and  is  the  ideal  opera  with  which  to  introduce  yourself  to  Wagner.  It  can  be  perfomed  either  in  three  separate  acts,   or  in  the  version  where  all  three   are  continuous.  Either  way, it's  an  exciting  and  supremely  atmosheric  tale.  You  will  almost  be  able  to  smell  the  salt  water  and  feel  the  waves !  

   There  are  a  number  of  excellent  recorded  versions  on  CD,  by   prominent  Wagner  conductors  such  as  Herbert  von  Karajan,  Sir  Georg  Solti,  Otto  Klemperer,  Giuseppe  Sinopoli,  Christoph  von  Dohnanyi, Karl Bohm, and  others,  plus   several  DVDs  of  live  performances,  including  from  the  world  famous  Bayreuth  festival.   However  you   experience  it,  it's  a  gripping  opera.

Posted: Dec 26 2008, 08:39 AM by the horn | with no comments |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
My Classical Music Wish List For 2009

   1.   I  hope  that  more  people  in  America  and  elsewhere  will  discover  the  joys  of  listening  to  classical  music,  live  or  recorded,  and   make  it  a  part  of  their  lives.

2.  Our   symphony  orchestras,  opera  companies  and  other   groups  will   make  it  through  the  current  economic  crisis  and emerge  unscathed.

3.  I  hope  that   they  will  find  new  sources  of  financial  help  so  that   they  will  not   be  forced  to  go  out  of  business,  or  to  function   in  diminished  circumstances,  with  lower  pay  for  the  musicians  and   fewer  performances  per  year.

4.  I  hope  that  more  people  will  purchase  classical  CDs,  DVDs,  listen  to  classical  radio  stations,  and   performances  on  the  internet.

5.  That  more  people  will   attend   the  Metropolitan  Opera's   High  Definition   performances  in   movie  theaters  everywhere,  and  those  of  other  opera  companies.

6.  That  more  classical  music  blogs  and  websites  will  come  into  existence.

7.  That  more  classical music  critics   on  our  newspapers  will  not  lose  their  jobs.

8.  The  New  York  City  opera  in  Lincoln  Center  will  find  an  outstanding  and  dynamic   general  manager   to   fill  the   position  in  the  wake  of  the  resignation  of  controversial    Belgian  arts  administrator  Gerard  Mortier  before  taking  over.  (He  has  just  been  appointed   general  manager  of  the  Teatro  Real  opera  company  in  Madrid).

9.  The  following  US  orchestras  will  not   be  forced  out  of  existence :  Columbus  Ohio,  Honolulu,  Hawaii,  Shreveport,  Louisiana,  Virginia  Symphony.  And  the   Baltimore  Opera  in  Maryland.

   Happy  Holidays,  Everyone  ! 

Posted: Dec 25 2008, 08:15 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Classical Music For The Holidays

   A  number  of   great  classical  works  have  come  to  be   associated  with  Christmas  or  other  holidays. Perhaps  the  most  famous   is  Handel's  enormously  popular  oratorio  "Messiah",  which  is  performed   everywhere  at   Christmastime,  and   not  only  then.  Actually,  the oratorio  was  meant  to  celelbrate  Easter,  and  much  of  it   covers   the  crucufiction and  resurrection,  with  lines  drawn   from  the  Bible. 

   The  so-called  "Christmas Oratorio" of   Handel's  great contemporary  Bach,  is  in  German,  and  is  actually  a   set  of  six   Cantatas   drawn  from  scripture  dealing  with  the  birth  of  Christ.  The  six  were  written  separately,  and  are  sometimes  performed  and  recorded  as  a whole  evening's   performance.

  A  work  for  strings  by   the  late  17th  century  Italian  violinist  and  composer   Arcangelo  Corelli,  who  died  when  Bach  and  Handel   were  young  men  in  the  early  18th  century,  has  come  to  be  known  as  the  "Christmas  Concerto". 

   The  recently  deceased  Italian  born,  but  American  based   composer  Gian Carlo  Menotti  (  1911- 2007)  is  famous  for  his  operas,  among  them  the  brief   and  simple   story  "Amahl  and  the  Night  Visitors",  which  was  premiered  on  Television  many  years  ago,  when   classical  music  could  actually  be  heard  and  scene   on   networks  other  than  PBS.  This  is  the   almost  childlike  tale  of  the  poor  and  crippled  shepard  boy  Amahl  and  his  mother,  who  encounter  the  three  wise  men  on  their  way  to  the  infant  jesus.  Through  a  miracle,  Amahl  is  healed  of  his   lameness.  This  opera  was  once  very  popular, is  still  performed and  can also  be  heard   on  CD. 

   Puccini's  beloved  opera  "La  Boheme ",  about  the  struggling  young   poets  and  artists  in   Paris,  has  its   riotous  and  colorful  second  act  set   during  the   Christmas  celebrations  in  Paris.  The  Metropolitan  opera's  spectacular  staging  of  this  act   can  be  seen  on   DVD,  as  well  as  the  rest  of  the opera.  Incidentally,  the   150th  anniverary  of  Puccini's  birth  was   this   December  22.

   Another   opera  which  takes  place  at  Christmastime  is   "Werther"  by  Jules  Massenet,  composer  of   the  opera  Thais  just  revived  by  the  Metropolitan.  This  is  a  tragedy  based on  the once  popular  novel  by  Goethe  about  a  young  poet,  Werther,  who  is  hopelessly  in  love  with  a  young  woman  by  the  name  of  Charlotte,  whose  father   insists  that  she  be  married  to  another  man.  Charlotte  loves  the  young  poet,  but   yields  to  her  fathers  wishes,  but   Werther   commits  suicide  in  despair  on  Christmas day.  This  may  be  a  rather  sappy  and  sentimental  story,  but  audiences  love  the   gorgeous  music  of   Massenet,  and  the  Met  and  other  opera  companies  still  perform  it.  It's  said that  the  original  novel  is  based  on  a  similar  situtation   the  young  Goethe  went  through,  although  fortunately  he  didn't  commit  suicide. 

   "L'Enfance  Du  Christ"  ,  or  the  Childhood  of  Christ  by   Hector  Berlioz,  is  a  wonderful  oratorio  about   the  flight  of  Joseph , Mary  and  the  infant  jesus  to  Egypt  to  escape   Herod's  massacre  of   infants,  for  soloists,  chorus  and orchestra.  This  is  a  much  more  gentle  and  restrained  work  than  most  of   the  output  of  this   highly  original  composer,  who  wrote  so  many  other  spectacular  masterpieces. 

   All  of  these  works  can   easily  be  found  on   CD,  and  the  operas  on  DVD.  Check  arkivmusic.com   to  order.  You  can  search  composers  alphabetically,  and  there  is  a  separate   opera  category.

 

 

  

Posted: Dec 24 2008, 08:17 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Wagner's Opera Tannhauser - The Conflict Between Sacred And Profane Love

  Another  great  opera  I've  been  listening  to  on  CD  is   Wagner's  Tannhauser,  one  of  his  early  operas  from  the  1840s.  It's  pronounced  Tahn-hoy-zer,  and  there  are  two  dots  over   the  second  A.  It's  an  intriguing  mix  of  medieval  German  myth  and  history,  and  there  was  an  actual  German  troubador  by  the  same  name  around  the  12th  century.

   It's  in  three  acts,  and takes  place  in   medieval  Germany .  At  the  time  at  royal  German  courts,  there  were   members  of  the  nobility  who   were  German  troubadors,  or  Minnesanger,  (min-ne-zenger),  and  they  would  sometimes   hold  competitions  among  the  troubadors  to  celebrate  medieval  chivalry. 

   According  to  ancient  German  legend,  the  Roman  Goddess  Venus  did  not  vanish  with  the  other  Roman  Gods  ,  but  went   to  a   remote  German  cave with  a  grotto,   and   seduced  men  into   her  pagan   orgies   and   kept  them  slaves.  This  is  what  has  happened  to   Tannhauser,  who  has  left  the   court  of  Thuringia   and  his  chaste  love  of   young  Elisabeth,  niece  of  the   Landgrave  of  Thuringia,  and  his  friend  and  fellow  Troubador  Wolfram.  

   The  Troubadors  celelbrate  chaste  love,  and   abominate   pagan  lust.  But  Tannhauser,  at  the  beginning  of  the  opera,  has  grown  weary  of   the  Venus  and  the  constant   papan  bacchanals  of  her  lair,  the  Venusberg.   He   pleads  with  her  to  let  him  go  and  rejoin  his  fellow  troubadors  and  Elisabeth  at   the  court.  She  is  furious  with  him,  and   tells  him  that  if  he  leaves  her,  he  will  be  doomed   never  to  know  happiness  again.  But  he  swears  by  the  Virgin  Mary,  and  the  grotto  disappears  and  he  instantly  finds  himself   on  the  plain  surrounding  the   Wartburg,  or   the  castle  of  the  troubadors,  and  hears  pilgrims   going  to  Rome  for   penitence  and  forgiveness  for  their  sins,  and  meets  a  shepard  boy  who  greets  him. 

   Soon  he  meets  his  fellow  troubadors, including  his  best  friend  Wolfram  and  the  landgrave,  who   are  hunting.  They  eagerly  greet  him  and  ask  where  he  has  been,  but  he  only  says  that  he  has  been  wandering  in   foreign  lands.  They   beg  him  to  rejoin  them  at  court,  and   when  they  tell  him  that  Elisabeth   is  longing  to  see  him  again,  he  agrees  to  return.  Wolfram  also  loves  Elisabeth,  but  keeps  his  distance  politely.

  In  the  second  act,  there  is  a   contest  of  the  troubadors  at  the   castle   in  its   main  hall.   Elisabeth  is  excited  about  the  prospect  of  seeing  Tannhauser  again,  and  the  two   sing  a  joyous  duet.  The  noble  guests  arrive  for  the  competition, and  the  landgrave   announces  that   the  troubadors  shall  sing   about  the  nature  of  chaste  love.  Wolfram   sings  of  this,  but  Tannhauser,  loses  control  of  himself  and  sings   ecstatically  of  carnal  love  and  admits  that  he  has  been  to  the  Venusberg   and  known   profane  love.  The  troubadors  and  guests  are  horrified.  For   Tannhauser  to  have  done  this  is  shocking.. 

   Angrily,   the  troubadors  call  for   Tannhauser's  death.  But  Elisabeth,  who  is  also  horrified,  pleads  with  them  to  spare  his life  and  allow  him  to  repent.  Moved  by  her  entreaty,  they relent.  The  landgrave   orders  Tannhauser  to  join  a  group  of  pilgrims   going  to  Rome  to  ask  the  Pope  to  grant  them   remission  of  their  sins.

  In  the  third  act,  Elisabeth  and  Wolfram  are  eagerly  awaiting  Tannhauser's  return   and  hoping  for  the  best.  Wolfram  sings  a  song  to  the  evening  star   hoping  for  Tannhauser's  forgiveness,  and  Elisabeth,  who  has  been  fasting  and  is  weakened,  prays  to  the  Virgin .  But   they  do  not  see  Tannhauser  among  the  returning  pilgrims.

   Finally,  Tannhauser  meets  Wolfram.  He  is  a   physical  and  spiritual  wreck,  and  in  utter  despair.  Tannhauser  sings  a  long  and  bitter  monologue  about  his   journey  to  Rome  with  the  other  pilgrims.  He  has   fasted  and  denied  the flesh  along  the  journey,  walking  barefoot and  sleeping  in  the  snow.  He   blindfolded  himself  when  he  reached  Italy,  so  that  he  could  not  see  the   beauty  of  the  countryside   and  meadows.  
 

   When  he  reached  Rome,  the  Pope   blessed  and   resolved  the  pilgrims  of  their  sins.  But  he  spoke  to  him  and  admitted  that  he  had  stayed  in  the  Venusberg.  The  Pope  sternly  tells  him  that  he  is  damned  for  eternity,  and  points  to  his  wooden  staff,  saying  that  just  as  this  former  piece  of  wood  will  never  bloom   with  flowers   again,   Tannhauser  will  never  know   salvation.   He  retyurns  dejectly  to   Thuringia.  He  sees  a  vision  of  Venus ,  who  tempts  him  again,  and   tells  Wolfram  that  he  must  go  there  again.  Buit  Wolfram  pleads  with  him  in   horror,  and  tells  him  that  Elisabeth  has  died   and   is  in  heaven  and   prayed  for  his  soul.  But  a  miracle  has  happened ;  the  Pope's  staff  has  actually  brought  forth  flowers,   meaning  that  Tannhauser  has  been  granted  salvation,  and  he  dies   as  the  pilgrims  and  troubadors  rejoice.

   This  powerful  opera   vividly  contrasts  medieval  pagentry  with   the  voluptuousness  of   the  lair  of  Venus,  and  exists  in  two  versions,   the  original  which   was  first  performed  with  Wagner  conducting  in  Dresden,  and  the  revised  version  which  he  wrote  for   the Paris  Opera  which   had  a  scandalous  first  oerformance  there  in  1861,  when  the  members  of  a  fashionable  Parisian  men's  club   sabotaged  the  performance  with  ample  booing  and  disturbances  because   it  was  customary  for  operas  to  have  a   ballet  scene   in  the  second  act,  and  the  Venusberg  ballet  is  in  the  first  act   in  Wagner's  opera.  It  seems  that  the   men's  girlfriends  were  members  of  the  ballet,  and  they  always  came  to  the  opera  after  the first  act  to see  the  young  ladies  dance !

   Wagner  refused  to  write  second  act  ballet  music,  as  this  would  have  been  totally  out of  place  in   the  medieval  German  court.  The  overture  to Tannhauser  is  often  played  at  orchestra  concerts,  and  Wagner  wrote   extended  orgiastic  music  for  the  Paris  version.  There  are  recordings  of  both  Dresden  and  Paris  versions.  Try  the  recordings  conducted  by  Sir  Georg  Solti  with  the  Vienna  Philharmonic  on  Decca,  Giuseppe  Sinopoli   on  Deutsche  Grammophon,  (Paris  version,  or  Bernard  Haitin  on  EMI  (Dresden),  or  the  Phillips  recording  conducted  by  Wolfganfg  Sawallisch  on  Phillips,  live  from  the  Bayreuth  festival. 

   There  are  also  a  few  DVD  versions,  and  you  can  check  all  these  out  at  arkivmusic.com.

  

    

 

Posted: Dec 23 2008, 08:35 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Kaplan's Mahler Concert - Discord At The New York Philharmonic

   I  suppose  it  was  going  to   happen  sooner  or  later,  but  all  was  not  well  after  wealthy  financier ,  Mahler  devotee  and  amateur  conductor  Gilbert   Kaplan  led  the  New  York  Philharmonic,  chorus  and  soloists  in   Mahler's  great  "Resurrection  "   symphony   at  Avery  Fisher   hall  last  week.

   Some members  of  the  orchestra  were  not  exactly  thrilled  with  Mr.  Kaplan's  conducting  abilites,  and  at  least  one  of  them  said  so  in no  uncertain  terms  on  his  blog.  Perhaps  we'll  have  to  call  it  the "Insurrection"  symphony  from  now  on.  David  Finlayson,  a  trombonist  with  the  orchestra  made  some  scathing  comments  about   Kaplan's  less  than  accomplished  conducting  technique ,  difficulty  holding  the  orchestra  together ,  failure  to  observe  many  of  the  specific  indications  marked  in  the  score,  and   his  inability  to  inspire  the  orchestra  to  do  its  best.  You  can  read   his  commentary  at   davidfinlayson.typepad.com.  His  blog  is  called  "Fin  Notes". 

  There  was  also  an  article  about  the   whole  affair   at  the  New  York  Times  by  arts  writer  Daniel  J  Wakin   on  December  18,  which  you  can  read  at  the  New  York  Times  website.   Friction  between  conductors  and orchestras  is  nothing  new ;  their  relation  has  often  been  likes  cats  and  dogs   together,  although  orchestras  respect  and  admire  some  conductors  very  much.

   What  I  found  particularly  fascinating  were  the  comments  which  a  variety  of  people  left   on  the  blog ;  the  differences  in opinion  were  amazingly   wide.  Some  of  the  commenters  were  professional  orchestral  musicians,  including  well-known   trombonists,  critics  and  others.  Others  were   non  musicians  who  simply  enjoy  attending orchestra  concertrs. 

   Some  praised  Finlayson  for   pointing  out  the  Emperor's  new  clothes   and  agreed  completely  with  him  about  how  shameful  it  is  for  amateurs like  Kaplan  to  use  their  wealth  to  foster  their  egotistical   but  unjustified  ambitions.  Others  defended  Kaplan,  and  praised  him  for  his   generous  finantial  contributions  to  orchestras  and  classical  music  in  general. 

   Others   pooh-poohed  the  whole  thing  and  advised   that  the  situation  not  be  blown  out  of  proportion.  Others  gloomily  used  the  concert  as  an  excuse  to  lament  the  decline of  classical  music  and  western  culture  on  the  whole.

   But  as  some  have  said,  there's  no  such  thing  as  bad  publicity ;  at  least  classical  music,  which  has  been  marginalized  so  much  in  popular  culture,  is  getting  some  valuable  exposure.  Maybe  they  have  a  point.

Posted: Dec 22 2008, 09:02 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Upcoming Met Opera Radio Broadcasts

   Here is  some  information  on   the   January  Saturday   afternoon  Met   radio  broadcasts.  Check  your   local  newspaper  for  the   broadcast  times,  which  may  vary  depending  on  where  you  live.  You  can  also  hear  them  at  Sirius.com,  if   your  local  radio  station  doesn't   have  the  broadcasts.

   On  January  3   it's  the  beloved  operatic  evergreen  La  Boheme,  by  Puccini,  which  the  Met  has  performed  more  times  than  any  other   opera   in  its  125  year  existence.   The  strugging  Bohemian  artists  in  Paris   are the  subject,  as  well  as  the  doomed  love  between  the   beautiful  but  frail   young  seamstress  Mini   and  the  poet  Rodolfo,  as  well  as  the  colorful   festivities  of   Paris  at  Christmas.  

   On  January  10,  you  can  hear  the   Met's  new  production  of   Puccini's  much  less  frequently   performed   opera " La  Rondine",(The  Swallow),  which  has  not   been  performed   here  for   many, many  years.  Also  set  in  Paris,  this  story  has  similarities  to  Verdi's  La  Traviata,  in  that  a  worldy   Parisian   beauty,  mistress  of  a  wealthy  man,  falls  in  love  with  a  young  man  from  Provence,  even  though  they  eventually  split  up  because   of   the  heroine  Magda's  less  than   respectable  background .  But  fortunately,  Magda  does  not  die.  Puccini's  music  is  still  gorgeous,  though.   The  glamorous  Romanian  soprano   Angela  Gheorghiu  is  Magda,  and  her   husband  ,French-born  Sicilian  tenor  Robert  Alagna  is   Ruggero,   her  love  interest.

   On  January  17,  you  can  hear  the  Met  broadcast  premiere  of   "Doctor   Atomic",  by   American  composer  John  Adams.  This  will  not  be  a  live  performace,  but  a  taped  one,  as the  run  of  performances  ended  before   the  broadcast  season.  This  is  based  on  actual events  just  after  the  end  of  WW2 , and   depicts  the   lives  of  the   great   scientist  J.  Robert  Oppenheimer  and  his  wife  Kitty  as  they   agonize  over   the   awesome  implication  of  Oppenheimer's  terrible  new  creation,  and  their   relationship  with  Army  commander  General  Leslie  Groves   and  other  scientists.   The  opera  ends  with  the   terrifying   detonation.

   On  January  24,  you  can  hear  one  of  the  oldest  operas   in  the  active  operatic  repertoire,  Orfeo &  Euridice,  by   Christoph  Willibald  Gluck  (1714-1787).  This is  the  simple   story,  based on  Greek  mythology  of  Orpheus,  who   defies  hades  to  bring  back  his   beloved  wife  Euridice,  who  has  just   died.  There  are   only  three  characters,  Orpheus,  Euridice  and  the  Goddess  Amor,  plus  chorus.  All  ends  happily,  however.  

   Finally.  on  January  31,  Verdi's  Rigoletto  is  offered.  This  is  a  grim  tale  set  among  the   decadent  aristocracy  of  16th  century  Mantua,  Italy  ,  with  an  almost  Hitchcockian  tragic  surprise  ending.  

   The  hunchback   Rigoletto  is  court  jester  to  the  handsome  young  Duke  of  Mantua,  who  is  a  shameless libertine.  Rigoletto  is  bitter  and  cybical  and  hates  the   Lascivious  Duke  and his  cruel   courtiers.  He  has  a  viciously  witty  tongue.  But  unknown  to  the  court,  he  has  a  beuautiful  young   daughter  Gilda  (Jill-da),  and  he  is  terrified  that  the   heartless  Duke  may  seduce  the  innocent  young  girl. 

   Unfortunately,  this  happens.  The  Duke   introduces  himself   to  Gilda  as  a   young and  impecunious  student,  and  it's  a  worst  case  scenario  from  here  on. Rigoletto  has  hired  a  professional   renaissance  hit  man  to   "whack"  the  Duke.  But  everything  goes   wrong,  and  an  ironic  tragedy  ensues.  You  may  recognize  the  famous   tune "La  Donna  e  Mobile"  (women  are  ficle)  ,  which  is  one  of  the  all  time  great  hits  of  opera.  

    Check  out  the  Met's  website   metopera.org,  and  sirius.com  for  more  information.   Also  check  out  metplayer.org  for  informnation  about  HD  Met  broadcasts  in  your  own  home.  It's  never  been  so  easy  to  enjoy  opera.

Posted: Dec 21 2008, 08:30 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Classical Music On The Simpsons And Family Guy

  The  Simpsons  has  sometimes   featured  classical  music  and  opera   spoofs ,  as  well  as  the  Family  Guy,  which  is  sort  of  like  The  Simpsons  on  speed.  Watching  a  Simpsons  episode  last  night   inspired  the  idea  for  this  post. 

  In  this  episode,  the  Simpsons  are  in  Italy,  along  with   Krusty  the  Klown  and  the  dastardly  Side  Show  Bob,  who  has  moved  to  Italy  and  taken  an  Italian  wife  with  whom  he  has   a   small  son .  The  family   goes  to  an  outdoor   performance  of  Leoncavallo's  Pagliacci ,  which  I   discussed  in  my  last  post,  and  Homer  is  aghast  when  he  learns  they  are  about  to  see  this  performance . "Opera?  You  mean  they  have  opera  in  Italy  too? "  He's  apparently  unaware  that  opera  was  invented  here  about  400  years  ago !   

   Krusty's  attempt  to  sing   "Ridi  Pagliacco"  (laugh  clown,laugh)  in  a  sort  of  English  is  a  blast.   On  another  episode,  Lisa  is  taking  ballet  lessons  at the  Springfield  ballet  school.  Next  to  the  school  is  a  school  for  opera  singers.  A  sign  on  the  ballet  school  says "No  fat  chicks  wanted",  and  a  sign  on  the  opera  school says "No  skinny  chicks  wanted!".

   On  another  episode,  Homer  learns  that  he  has  a  beautiful  operatic  voice,  but  for  some  reason  only  when  he's  lying  down !   The  Springfield  opera  is  created  for  him,  and  little  Lisa  is  so  proud  that  her  dad  is  contributing  to  the  cultural  life  of   Springfield.  None  other  than  the  great  Placido  Domingo  appears  on  the  show  briefly   and   contributes  his  voice  to  the  show.

   On  another  episode,  the eminent  architect  Frank  Gerhry is  persudaded  by  Marge  Simpson  to  design  a  new  concert  hall  for  Springfield.  But  when  the  hall  opens,  and  the  Springfield  Philharmonic  plays  Beethoven's  Fifth  symphony ,   and  the   rather  less  than  cultured  Springfield   audience  starts  walking  out  after  the  orchestra  plays  "Da-dah-dah  Daaah-  They've  already  heard  this,  and  some  have  it  as  their  ring  tones.  Who  needs  to hear  more ?   Then  Marge  urges  them  to  stay  to  listen  to  a  work  by  minimalist  composer  Philip  Glass.  But  the  audience  starts  stampeding  in  terror !   The  concert  hall   is  unable  to  sell  tickets  for  anything,  and   Mr.  Burns  buys it  and  turns  it  into  a   for  profit  prison ! 

   It  may  be  heretical  to  say  this,  but  I   actually  prefer   Fox'es   The  Family  Guy  to  the  Simpsons !   Its  warped  sense  of   humor   ticles  me  pink.  It's  insanely  funny  and   wildly  irreverent.   On  one  episode,  Brian  the  talking  family  dog,  who  is  the  most  sensible  individual  in  the   deliciously  weird  Griffin  family,  is  on  a  date  in  a  restaurant  with  a  pretty  young  lady   of  questionable  intelligence.  He  has  recently  been  to  a  performance  of  Mozart's  great  opera  "Don  Giovanni",   and  is  rhapsodizing   on  what  a  great  masterpiece  it  is.  Needless  to  say,  the  young  lady  is   completely  baffled  by  all  this.  I  laughed  so  hard   my  insides  hurt.  Say  whatever  you  may  about   vapid   and  shallow  entertainment  on  television,  but  the  Family  Guy  is  one  of  the  best  things  on  TV  today.  It's  absolutely  inspired  comedy.

   However,  please  don't  get  the  idea  that  these  spoofs  are  in  any  way  an   accurate  portrayal  of  classical  music  or  opera !

Posted: Dec 20 2008, 08:30 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
One Work Composers

   The  composers   I'm  about  to  discuss  actually  wrote  more  than  one  work,  but  for  some  reason,  only  one  or  two  of  their  works   acheived  lasting  popularity,  although  there  have  been  occaisional   revivals   of  the  forgotten  muisc  and  recordings.

  It's  hard  to  know  why   only  one   thing  these  composers  wrote  became  popular;  in  some  cases  the  other  works   just  weren't   very  good,  but  in  some   cases   the  neglect was  undeserved.   But  orchestras  and  opera  companies  have  often  been  very  conservative  in   programming  and  choice  of  repertoire;  they  have  often   stuck  to  the  tried  and  true,  and  some   audiences  want  to  hear  what  they  know  and  love,  and   are  reluctant  to  hear  anything  unusual.  But  things   have  been  changing,  and  now   the  entire  classical  repertoire  has  fortunately  become  more  diverse  and  inclusive  than ever  before.  In  addition,  vast  amounts  of   obscure  but  often  interesting  music  are  now  available  on  CD.

   The  19th  century  Italian  composer  Amilcare  Ponchielli  is  known   for  one  opera,  "La  Gioconda",  which  was  recently revived  by  thge  Metropolitan  opera.  This  is  a  melodrammatic tale of  intrigue  and  betrayal  set  in  15th  century  Venice  about  a  street  singer,La  Gioconda,  in  love  with   a  Dalmatian  nobleman  Enzo,  who  is  actually  in  love  with  Laura,  wife  of  a   Venetian   nobleman,  and  the  tangled  conflict  between  them  complicated  by  the  evil  Barnaba,  a  spy  for  the  inquisition,  who  lusts  after  La  Gioconda,  who  hates  him.  It's  great  fun,  and  includes  a  famous  ballet  sequence  called  the  Dance  of  the  Hours,  used  in  the  Walt  Disney  film  Fantasia,  and  immortalized  by  Shelly  Berman   as"Hello  Muddah,Hello  Fadah".   Ponchielli  wrote  other  operas  and   miscellaneous things,  including  an  opera  set  in  all  places,  medieval  Lithuania,  but  these  have  been  forgotten.

   The  Italian  composers  Pietro  Macagni  (Mas -CAN- yee)   and  Ruggero  Leoncavallo  ,  who  flourished  in  the  late  19th  and  early  20th  centuries,  became  known  for   two  short  operas   which  have  often  been  performed  together  ona  double  bill;  Cavalleria  Rusticana  (Rustic  Chivalry),  and  Pagliacci  (The  Strolling  Clowns),  which  inaugurated  the  Italian   operatic  genre   "Verismo",  or  realism,  in  which   operas  about  the  realistic  lives  of  ordinary  people  written, instead  of   ones  about  aristocrats   or  mythical  figures.

   Pagliacci  is   the  tale  of  a   leader  of  a  group of   itinerant  comic  actors  in  southern  Italy  kills  his  unfaithful  wife   at  an  actual performance  in  front  of  a   stunned  audience,  and  features  the  famous"Laugh  Clown,Laugh"  aria  beloved  of  famous  tenors  such  as  Caruso  and  Pavarotti.  Cavalleria  Rusticana  is  a  tale  set  in  Sicily  about   a   young  man  who  has  an  affair  with  another  man's  wife, while  abandoning  his   pregnant  girlfriend,  who  has  been  excommunicated.  The  young  man,  Turiddu, is  challenged  to  a  duel  and  killed. 

   These  composers  both  had  early  success  with  these  two  operas,  and  won  prizes  in  an  opera  composing  contest   as  young  men.  They  wrote  a considerable  number  of  other  operas,  and   songs  etc,  which  were  performed  during  their  lifetimes ,  but  somehow  never  achieved  a lasting place  in  the   operatic  canon.  Several  of these  have  been  recorded .  Leoncavallo  also  wrote   "La  Boheme",  based   on  the  lives   and  loves  of  struggling  artists  in   Paris,  but  Puccini's  La  Boheme   became  one  of  the  most  popular  operas  of  all  time.  The  Leonacavallo version   has  been  recorded  a  few  times;  there  are  dozens  of  recordings  of  Puccini's. 

   Engelbert Hunperdinck  (The  real  one)  (1854-1921),  was  a  German  composer  who  became  a  disciple  and   amanuensis  to  Wagner  as  a  young  man.  His  delightful  opera"Hansel  and  Gretel",  which  I've  already discussed , was  premiered  in  1893,  and  has  remained  popular  ever  since.  It's  not  just  for  kids;  the  music  is  quite  sophisticated  and  complex. 

   There  is  another  opera  by  Humperdinck,  which  I  heard  on  LP  many  years  ago  and which has also  been  available  on  CD- Konigskinder,  or  the  Royal  children,  which  was  premiered  in  1910  at  the  Metropolitan  opera.  It   definitely  deserves  to  be  revived  by  more  opera  houses, including  the  Met,  and  concerns  two   teenagers  who  fall  in  love  but  are  orphans  of  Royal  birth  without  knowing  of  this,  but  die  without  being  recognized,  and  are  buried  toegether.

   Some  non-operatic  works   by  composers  who  became  famous  for  only  one  work  are   "The  Sorceror's  Apprentice"  by   French   composer   Paul  Dukas, a  teacher  of  Olivier   Messiaen.   This  was  also  used  in  Fantasia.  It's  a  short  orchestral  piece  about  an  apprentice  to a  sorceror   who  in  his  inexperience  causes  a  near  flood  by  commanding  a  pail  to  fetch  water,  and  only  the  arrival  of  his  master  prevents  disaster.  I'ts  a   colorful  and  exciting  piece,  but  Dukas  also  wrote  a   magnificent  symphony  which  is  sadly  neglected,  a   great  opera  about  Bluebeard  and  his  wives  "Ariane et  Barbe  Bleue",  recently  revived  by  the New  York  City  opera,  and  a  handful  of  other  works. 

Unfortunately,  Dukas  was  extremely  self  critical,  and  destroyed  all  but  a  handful  of  his  works.  Who  knows  what  may  have  been  lost ?   The  German  composer  Carl   Orff  (1895-1982)  is  famous  for  the ubiquitous   choral  work  "Carmina  Burana",   (Songs  of  the  Ottobeuren  monastary  in  Bavaria).  You  may  have  heard   parts  of it  on  movies  and   TV.  It's  great  fun   and  the  correct  pronunciation  is  CAR-mi-na,  not  car-MI-na .   This  is  based  on  profane  poems  left  by  medieval  students  and  runaway  monks  in  Germany,  and  celebrates   the  joys  of  love,  gambling  ,wine,women  and  song,  and  the  inexorable  power  of  blind  fate.  It  features  soprano,tenor and  baritone  soloists  as  well as  chorus.

   Most  of  Carmina  is  in  Latin,  and  parts  are  in  medieval  German. 

   Orff  was  also  famous  for  devising  means  of  music  education  for  children  which  are  still  studied  and  used,  and  wrote  several  operas  and  other  choral works  etc,  which  have  never  been  widely  performed  but  are  available on  recordings.  "Catulli  Carmina",  (The  songs  of  the  Roman  poet  Catullus),  which  is  somewhat  similar  to  Carmina  Burana   and  aslo  deserves  to be  heard.  "Die  Kluge"   (The  wise  woman),  is   a  short  opera  based  on  old  German  legends,  as  well  as  "Der  Mond"(the  moon),  a  fable about  German  yokels  who  steal  the  moon,  sung  in  Bavarian  dialect ,  can  also  be  heard  on  CD.

   You  can  investigate  all  of  these  works  and  more  by  checking   arkivmusic.com,  and  order   the  CDs  and  DVDs  if  you  are  interested  from  this  invaluable  website.

Posted: Dec 19 2008, 08:28 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Berg's Wozzeck - The First Atonal Opera

  Another great  opera  I've  been  listening  to  is   so  vastly  different  from  the  19th  century  ones  I discussed  in  my  last  post   that  it  might  seem  to  come  from  another  planet.  Wozzeck  (vot-seck) ,  by  Austrian  composer  Alban  Berg  (1885-1935)  is  the  first  atonal opera-  that  is,  the  music  deliberately  avoids  any  sense  of  being  in  a  key,  and  had  its  world  premiere  in  1925  at  the  Berlin  State  Opera.  Despite  the  hostility  of  many  music  lovers to  this  kind of  music,  it  has  been  performed  with  great  success  at  opera  houses  all  over  the  world,  and  many   distinguished  20th  century  opera  singers   have  performed  the  leading  roles,  and  great  conductors  have   championed   it.

   Alban  Berg  studied  as  a  young man with  the great  but  constroversial  Austrian  composer  Arnold  Schoenberg  (1874-1951),  who  devised  the  12  tone  system  of  atonal  composition,  but   remained  very  much  himself  as  a  composer.  For  his first  opera  Wozzeck,  he  chose  a grim  19th  century  German  play  about  a   hapless ,  downtrodden  soldier  whose   girlfriend   cheats  on  him,  driving  him  to  insanity  and  murder,  after  which  he  dies  himself.

   The  opera  is  in  three  brief   acts,  each  consisting  of  five  short  scenes. Berg  constructs  each  scene  as  an  example  of different  musical  forms,  such  as  sonata,  fugue,  passacaglia,  rondo  etc,  although   these  are  not  ment  to  be  conciously  felt by  the  audience.  Despite  the  atonality,  there  are  some  recognizable  thematic  ideas  which  re - occur  throughout  the  opera.  Many  critics, musicologists  and  theorists  have  marveled  at  Berg's  ingenious  construction  of  the  opera.

   The  music  is  often  harshly  dissonant  and sometimes  grotesque  sounding, but   always  highly  expressive,  but  there  are  gentler  and  more  lyrucal  passages,  too.  The  singers  sometimes  use  something  called  "Sprechstimme" in  German,  which  is  somewhere  between  speech  and  singing,  without  definite   pitches  but  with   upward  and downward   inflections  indicated  in  the  score.  This  literally  means  speaking  voice .

   Franz  Wozzeck  is  a  simple  German  soldier,  and  an  orderly  to  his   pompous,  garrulous,  paranoid  and  sometimes  sentimental  captain.  who   rebukes  him  for  having  an  illegitimate  child  by  his  girlfriend   Marie,  whom  the  soldier  visits  on  off  time,  while  he  is  being  shaved .  .  The  captain  reprimands  Wozzeck  for  his  immorality,,  but  Wozzeck  replies  that  only  the  wealthy  can  afford  to  be   virtuous.. 

  Wozzeck  is  moody  and  prone  to  strange  fantasies,  and this  disturbs  Marie  and  his  other  companions.  A  quack  doctor   has  been  paying him  a  little  extra  money  for  doing   questionable  experiments on him,  such  as  strange   modifications  of  his  diet.  But  Marie  has  a  wandering  eye, and  is  seduced  by  a   handsome  but  brutally  macho  and   arrogant  regiment  drum  major.  The  captain  and  the  doctor   taunt him  with  rumors  of   her   affair, and  Wozzeck's   sanity  is  going.  Wozzeck  encounters  Marie  and  the  drum  major  dancing   lasciviously  at  a   village   tavern,  and  a   village  idiot   predicts  that  something  bad  will  happen. 

   While  Wozzeck  is  trying  to  sleep  at  the  barracks,  the  drunken   drum  major  bursts  in  boasting  of  his  conquest  of  Marie,  and   he   fights  with  Wozzeck  and  beats  him   up.  Later,  Marie  feels  guilt  for  giving  in  to  the  drum  major,  and  reads   the  passage  from the  Bible  where  Jesus  forgives  an  adulterous  woman,  and  tells  her  to  sin  no  more. 

   Later,  at  night  Wozzeck  and  Marie  meet  in  a   secluded  spot,  and   Wozzeck,  now   no  longer sane,  accuses  Marie  of  betraying  him  and   stabs  her  to  death,  in  one  of  the  most  chilling  scenes  in  all  opera.  He  goes  to  a  tavern ,  but  people  notice  blood  on  him,  and  he  rushes  out  to  the  pond  where  he  had   dropped  the  knife  he had  used,   but   in  his  confused  mental  state  he  drowns,  while   the  cptain  and  doctor   suspect  something. 

   In  the  final  scene,  children  are  playing,  and  one of  them  comes  in  with  the  news  that  Marie's  body  has  been  found,  and  tells   Marie's  little  boy,  who  is  too  young  to understand,  that  his  mother is  dead.   The  child  continues  hopping  on  his  hobby  horse,  unaware  that  he  is  now  an  orphan.

   Wow  !   This   certainly  isn't  pretty  !    But  it's   one  of  the  genuine  masterpieces  of    opera, and  you  should  definitely  try  it,  and   give  it  repeated  hearings  on  CD  or DVD,  and  you   won't  regret  it.   There  are  excellent  reocrdings  conducted  by such  eminent maestros  as  Claudio  Abbado,  Christoph von Dohnanyi,  Karl  Bohm,  Daniel  Barenboim etc,  and  several  DVDs. 

Posted: Dec 18 2008, 08:54 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »