The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Dynamics - The Loudness And Softenss in Music

   Loudness  levels are  not  a  big  issue  in  Rock   or  pop  music  in  general.  We  take  it  for  granted  that   a  Rock  concert  will  be  really  loud,  and   all  the  pop  singers  use  microphones.  But   it's  very different  with  classical  music.  Here,  there  are  many  different  gradations  of   loudness  and  softness,  and  they  are  a   very  important  factor   in  both  composing,  performing  and  listening  to  this  kind  of  music.

   Dynamics  is  the  name  for   these  many  gradations  of  volume.  The  terminology  used  in  classical  music  is   Italian,   and  the name of  the  piano  comes  from the  Italian.  Piano   means   soft  and quiet,  and  Forte means  loud;  there  are  many   degrees  of  this. The  way  harpsichords  are  built  makes  them   unable  to   vary  the  dynamics.  So in  the   early   18th  century,  an  Italian  maker  of  keyboard  instruments   invented  a  new   one  "Col  Pian  E  Forte"  -  with  soft  and  loud.  It  took   about  a  century  for  the  instrument  to evolve  into  the  familiar  piano of today.

  If  you  go  to  an  orchestral  concert  or  an  opera  performance,  you  will  notice  that  things  are  not  an  unvarying  level   of  loudness  and  softness,  and  that  sometimes  a  work  may  start   quietly  and  end  loudly,  or   vice  versa.  Classical   music  would  be  boringly  monotonous   without  these  contrasts. 

There  are  variations  of  piano -  marked  p  in   the   sheet music.  mp  or  mezzo  piano;  medium  soft.  pp  or  very  soft, pianissimo. and  even  ppp,  almost  inaudible.   F  is  forte  or  loud.  There  is  MF,  mezzo  forte,  or  medium  loud,  FF  vor  very  loud,  and  occaisionally  FFF.  

   Then  there  are  crescendos   and  diminuendos,  or   gradually  getting  louder  or  softer,  and  even  sudden   changes  from  soft  to  loud.  The  symphony  no  94  by  Joseph  Haydn  (1732 - 1809 )  is  nicknamed  the  "Surprise" symphony  because  of  what  may be  a  joke  on  the   composers  part.   The  second,  and  slow  movement  opens very  quietly,  and  after  a  while,  there  is  a  sudden   loud   thud,  which  apparently  startled  some  listeners  when it  was  new.  Rossini,  composer  of  the  Barber  of  Seville,  became famous   for   the  crescendos  in  his  music,  and  came  to  be  known  as  "Signor   Crescendo".

   In  Haydn's   marvelous  but not  very  scientifically  accurate  oratio  "The  Creation",  based  on  Genesis,  there  is  a  description  of  the  world  being  formed  out  of  chaos.  At  the  point  where  God  declares  "Let  There  Be  Light!",  there  is  a  sudden  and  dazzling  outburst  by  the  whole  orchestra  and  the  chorus.

Most  symphonies  end   loudly  and  sometimes  jubilantly,  but  there  are  exceptions.  The  famous  "Pathetique"  symphony  of  Tchaikovsky,  his  last  work,  and  premiered  only  days  before   his   untimely  death in  mysterious circumastances,  is  a  work  of  tragedy;  the  final  movement  is  a  despairing  slow   movement  and  ends   by  dying  out  into nothingness.  The   French  term  Pathetique  does  not  mean  pathetic  as  in  English;  it  refers  to   unabashed  emotionalism.  The  symphony  is  anything  but  a  pathetic  piece  of  music !

  The  final  movement of  Gustav  Mahler's  9th  symphony,  written  while  the  composer  was  suffering  from  a  heart  ailment   which  guaranteed  that  he  would soon  die,  fades  out  gently,  almost  in relief.  The  opening  of  Beethoven's  9th  symphony  begins  in  a  mysterious   and   enigmatic  manner  with  tremulous  strings  and   has  been  compared  to   a  depiction  of  creation,  and   the  great  Austrian  symphonist  and  organist  Anton Bruckner,   whom  I  covered  previously,  begins  all  of  his  nine  symphonies  in  a  somewhat  similar  manner,  even  though   he  has  a  distincive  voice  of  his  own.

   An  important  part  of  a  conductor's  job  is  to  see  to  it  that   dynamic  markings  are  faithfully  observed  by  the  orchestra,  and  it's  sometimes  necessary  to  adjust  the  markings  in  rehearsal.  If   all  the  instruments  are  marked  F  or  above,  it's  often  necessary  to  have  the  brass  section   to play  more  softly  to   avoid  drowning out  the  other  instruments,  for  example.

   Opera  singers   must  often  have  voices  that   can  project  above  a  large  orchestra  in  a  large  opera  house.  They  don't  have the  luxury  of  microphones.  Some  great  Wagnerian  singers,  such  as  the  Scandinavians  Kirsten  Flagstad,  Birgit  Nilsson  and  Lauritz  Melchior,  had  voices  of  enormous  power  and   had  no  trouble  rising  above  the  huge  Wagner  orchestra.   One  of  the  most  important  roles  of  an   opera  conductor  is to  make  sure  that  the  orchestra  is  not  too  loud , or  the  singers  can  easily  be  drowned  out.  This  does  happen  sometimes.

   The  famous  sunken  orchestra  pit  at  the  Wagner   festival  theater  in  Bayreuth , northern  Bavaria  is  designed  to   prevent the  orchestra  from  overpowering  the  singers.   The  large   and  mighty  Wagnerian  brass  section  is  17  feet  below  the  stage  ,  and  the  strings  are  at  the  top.  This  makes  things  very difficult  for  the  conductor  to  hear  everything  and  coordinate  the  performance,  but  the  acoustics  are  said to  be  miraculous.  There  are  many  recordings  of  performances   from  the  festival  available  on  CD,  and  some  on  DVD.

  In  some  ways,  dynamics  are  to  music  what   spice  is  to  food;  they  add  so  much  to   music.

Posted: Oct 29 2008, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web