The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Which Composers Have Written The Best Horn Parts ?

   For  horn  players, some  orchestral  works  and  operas  are  more  rewarding  to  play  than  others.  There  are  quite  a  few   great  horn  solos   in  certain  famous  works,  and   the  entire  parts  of  others  are   quite  juicy.  Others  are   not  so  great,  either  just  plain  difficult  and  awkward  to  play,  or  just  not  interesting.

   Every  aspiring  young  horn   player   at   music  schools   etc  studies  the   various  books  of  excerpts   for  horn   which  are  in  print  and  practices  them  assiduously.  They  are  always  on  the   audition  lists   when  horn  openings  occur  in  orchestras.  So  did  I.  These  books  of  excerpts  are  edited  by  famous  horn  players, past  and  present.  There  are  excerpt  books  for  various  different  instruments, also.

   !8th  century   horn  parts  by  Haydn  and  Mozart  etc  are  generally  less  interesting,  because   these  composers  were  limited  by  the  natural  horn,  which  could  not   play  scales  of  any  kind ,  and   could  only  play  in  one  key  at  a  time,  needing  changes  of  tubing   to  play  in different  keys.  They  can  be  difficult   though,  in  that  the  small   orchestras  make  the   horn  parts very  exposed,  and  it's  easy  to  miss  high  notes.   The  horn  virtuosos  of  the  day  had  a  technique  of  stopping  notes  by  closing  off   the  bell  with   the  pal,  enabling   notes  otherwise  unavailable  to  be   played.   But  composers   used  this   in  concertos  and  sonatas,  and  mostly  used  open  notes  in  orchestral  works. 

  An  exception  is  Joseph  Haydn's  symphony  no  31  ,  which  has  virtuoso  parts  for  four  horns,   and  is  virtually  a  concerto  for  four  horns.   Later,  Beethoven  gave  the  horn  more  promises,  such  as  in  the  famous   3rd  symphony (Eroica),  which  has  prominent  solos,  and   a  passage  in  the  scherzo  for  the  three  horns   which   has  the  flavor  of  the  hunt  in  it.  The  6th,  or  "Pastoral" symphony has  some   fine,if  exposed  solos,  and  the  9th,  the  world-famous  "Choral", with  the  Ode  To  Joy,  features  an  elaborate  solo  for  the  fourth  horn   in  the  slow,  and  next to  last  movement,  supposedly  written  to   show  the  abilities  of  the  then  new  valved  horn.

  "Der  Freischutz"   (The  Freeshooter ),  an  opera by  carl  Maria  von  Weber   (1786 - 1926 )  is  the  story  of  a  young  huntsman  who  sells  his  soul  to  the  devil   for  magic  bullets  which  will  never  miss  the  marks  in  the  hope  of  winning  his  beloved's  hand  in a  marksmanship  contest.  Tragedy  and  damnation  are  avoided  at  the  last  minute, and  all ends  happily.  This  contains   great  parts  for  four  horns   imitating  the  hunt.

   Richard  Wagner   (  1813 - 1883 ), took  advantage  of  the  valved  horn  and  wrote   very  juicy  but  extremely  difficult   parts  in  terms  of  endurance.  Those  operas  are  sooo  long.   A  teacher  of  mine  who  used  to  play  in  the  Metropolitan  opera  orchestra  told  me   that   when  you  play   Wagner  in  the  opera  house "You're  tired  before  the  curtain  goes  up!".   In  "Siegfried",  third  of  the   operas  of  the  monumental  "Ring",  the  hero  Siegfried  plays  a  long  solo  on  his   instrument, played  by   the  first  horn  in  the  pit.  You're all  alone  and  the  last  note  is  the  horn's   top  note.  It's  not  for  the  faint-hearted.

   Johannes  Brahms and  Tchaikovsky  wrote  wonderful  solos  for  horn,  such  as  the  famous  solo in  the  second movement  of  Tchaikovsky's  5th.   Brahms  even  gave  solos  to  the  3rd  horn  at times. 

Richard   Strauss  (1864 - 1949 ),  no  relation  to  Johann   Strauss,   was  the  son  of  Franz  Strauss  of  Munich,  who  was  considered  the  greatest  horn  player  of  the  day.   He  literally  grew  up  with  the  sound  of  the  horn, and  wrote  two  concertos  for  the  instrument.   His  horn  parts  are  among  the  juiciest   ever  written,  and  there  is  a  famous solo in  his   humorous  tone  poem  "Till  Eulenspiegel's  Merry  Pranks".  "Ein  Heldenleben" ( A  Hero's  Life),  is  a  semi-autobiographical   work   whose  heroism  is  actually  tongue  in  cheek,  has  8  horns  in  a  very  large  orchestra,  and  some   alternately  heroic  and   gently  lyrical  solo  passages,    The  monumental "Alpine  Symphony"  is  written  for an   even  larger  orchestra,  and  is  also  wonderful, if  very  tiring  to  play.   The  operas,  such  as   Salome, Elektra,  Der  Rosenkavalier  and  Caprriccio  etc,  also  have  great  horn  parts.

   Gustav  Mahler  (1860 - !911  )  was  a  friend  and  colleague  of  Strauss,  and  like him,  a   renowned  conductor.  All  of  his  9  symphonies  contain  juicy  and  very  difficult  and  tiring  horn  parts.   The  thrid  mopvement of  his  5th  symphony  contains  an  elaborate  and  difficult   solo  part   throughout  the  movent.

   We  horn  players  are  blessed  with  so  many   rewarding  horn  parts ,  orchestral  and  operatic,  but   playing  them  is  a  always  a  great  challenge. 

Posted: Oct 21 2008, 08:29 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web