The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Can An Orchestra Play Without A Conductor ?

   The  answer  is  yes -   but   this  is  far  from   easy.  Before  the  19th  century,  the   principal  violinist   generally   led  an  orchestra,  often  with  the  help  of  a  harpsichordist   in  fron  of  the  group,  often  the  composer  himself.  But  by  the  early  19th  century,  one  musician   started  to  stand  in  front  of  the  orchestra  and   beat  time,  and  a   kind  of   rhythmical  sign  language  developed.  Eventually,  conductors  started  using   batons,  and  the  conductor  was  usually  the  composer   himself.  Famous  composers  such  as  Hector  Berlioz,  Felix  Mendelssohn  and   Louis  Spohr  became  active  leading  orchestras,  and  eventually,  conducting  became  a   separate  musical  profession,  with  specialists   leading  music   by  a  wide   variety  of  composers  of  orchestral  and  operatic  music. 

   In  the   17th  century,  some orchestra  leaders   kept  time  with  a  heavy  piece  of  wood   which  they  would   use  to  lead  and  pound  the  floor.  In  France,  this  actually  led  to  the  death  of  a   once  famous  composer,  Jean-Baptiste  Lully,  whose  operas  were   popular  in  France  long  ago,  and  was  a  favorite   of  king  Louis  the  ?  .  During  a  rehearsal,  Lully  accidentally  hit  his  foot  with  the  stick,  and  punctured  it.   He  died  of  gangrene !

   Many  famous  composers  have also  been  active  as  conductors,  not  always  their  own  music, although  some   concentrated  on  their  own  works.  Gustav  Mahler,  Richard  Strauss,  Richard  Wagner,  Paul  Hindemith,  Igor  Stravinsky,  Aaron  Copland,  Benjamin   Britten  and  others.

   But  can  an  orchestra  play  by  itself ?   Yes,   but  it's  not  easy.  The  concertmaster,  or   principal  violin  can  start   the  orchestra,  and   the  performance  can  proceed  without  a  hitch.  But  in  music  of  the  19th  and  20th century,  where  there  are  often  highly  irregular  rhythms  and  frequent  cahnges  of  tempo,  and   Italian   terms  such  as  Ritardando,  accelerando,  ritenuto  etc ;  (slowing  down  or  speeding  up  gradually,  or   suddenly  getting  slower  etc,)  it  gets  very  difficult.  A  skillfull  conductor  can   keep  the  orchestra  together   in  works  like  this.  The  music  of  composers  such  as  Bach, Handel,  Haydn  and  Mozart   proceeds   on  a  pretty  regular   pulse. 

   Take  a  famous  work  such  as  Stravinsky's  "The  Rite  Of  Spring",   first  heard  at  a   now  legendary  scandalous  premiere   as  a  ballet  score  in  1913.  The  rhthms  in  this  work  are   so   complicated  and  irregular  as  to   make  you  dizzy,  but  major  orchestras  today  can  practically  play  it  in  their  sleep.  The  number  of  beats  per  measure,  which  had  been  pretty  steady  for  music  before  this,  is  constantly  changing  from  bar  to  bar.  No  longer  was  it  the  usual  2, 3,  or  4   beats   per  measure   over  a  long  period,  but  constant  irregular  beats  of  5, 7, 9   constantly.  In  passages,  the  number  of  beats  changes  in  every  measure.  It  would  be  impossible  for an  orchestra  to  do  this  alone.  I  once  played  it  at  a  concert,  and   it  was  tough  going , to  say  the  least.

   In   the  former  Soviet  Union   during  the  1920s,  I  believe,  an  orchestra  was  founded   on  the  supposedly  socialist  theory  that  an  orchestra  should  be  able  to  function   as  a  collective  group   without  a  conductor.  It  was called  the  Persiflams  (  a  Russian  acronym  for  "First  Symphonic  Ensemble"). 

   The  concertmaster  would  start  the  orchestra,  and  it  could  play,  but   rehearsing  was  a  very  slow  and  laborious   experience.  The orchestra  had  to   just  about  quadruple  the  amount  of   rehearsal  time,  so  the  orchestra  could  not   give  very  many  concerts. 

   This would  be  absolutely  impossible  for  a   major  orchestra  in the  USA  today,  which  has  to  play  a  different  program  every  week  from  September  to  around  May,  and  where  rehearsal  time  is  at  a  premium.  Not   to  mention  the   fact  that  orchestras   regularly  do   new  works  which  can  be  quite  complex,  and   unfamiliar  ones  too ,  from  the  past.

   There  is,  however,  a   renowned  chamber  orchestra  of  only  26  members  based  in  New  York,  called  the Orpheus  Chamber  orchestra,  which  has  always  performed  without  a  conductor.  It  has   made   acclaimed  international  tours  and   made   prize-winning  recordings  for  the  prestigious  Deutsche  Grammophon  records.  It  operates  as  a  collective,  and   the  musicians   run  the  rehearsals,  and   there  are  no  fixed   positions  of  concertmaster  and  principal  players.  Of  course,  it  requires   much  more  rehearsal  time   than   full-time,  resident  orchestras.  But  the  musicians  like  it  this  way. 

   Conductors  and  orchestras  have  always  been  natural  enemies,  although   they  get  along  very   well   in some  cases.   But  the  fact  remains  that  conductors  are  a  necessary  evil. 

Posted: Oct 05 2008, 09:42 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web