The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

October 2008 - Posts

A Spooky Opera With A Happy Ending

   Here's  a   wonderful   early  19th century  German  opera   that's   good  and  spooky   but  ends  happily.  It's  by   the  once  famous  German  composer  Carl   Maria  von  Weber  (1786 - 1826 ).  Weber's  music  is  not  played  a  lot  today,  which is  unfortunate.  You  sometimes  hear  the  overture  to   the  opera  in  qustion : Der  Freischutz   (The  Freeshooter)  at  concerts,  and a  couple   other  overtures,  the  "Invitation  to  the  Dance", originally  for  piano, orchestrated  by  Berlioz,  etc,  but  things  like  his  two  symphonies, two  piano  concertos,etc  are  almost  totally  unknown   outside  of  recordings,  and  clarinettists  like to play  his  two  attractive  clarinet  concertos.

   Weber  was  a  piano  virtuoso  and  one  of  the  first  conductors  in  the  modern  sense,  but  unfortunately  died   just  before  he  turned   40  because  of  chronic  ill  health.  Incidentally,  he  was  a  cousin   of  Mozart's  wife  Constanze. Der  Freischutz (two  dots  over   the  u  in  German),  takes  place  in  17th  century  Bohemia,  and  is  the  story  of  a  young  forester  and  marxman   Max,  who   is  in  love  with the  head  forester's  daughter  Agathe.  But  in  order  to  win her  hand  in  marriage,  he  must  win  a  contest  of  marxmanship,  and   despairs  of losing her of  he  should  lose.

   But  one  of  his   marxman  buddies  is  a  sinister   fellow  called  Caspar,  who  has  sold  his soul  to  the  devil   for  seven  magic  bullets  which  are  guaranteed  to   hit  the  mark.  The  catch  is  that  the  devil   guides  the  seventh  bullet,  and  no  one  knows  what   evil may  happen.   In  desperation,  Max  goes  to  a  sinister   place  called  the  Wolf's  glen  with  Caspar,  and  the  devil  appears  and   forges  the  magic  bullets  in   a  hair-raising  scene   that  is  pure  terror.   The  devil  is  a  speaking  role,  and  the  opera, like  many  German   operas  of the  time,  has  spoken   dialogue  between  the  musical  numbers.

   The  shooting  contest  takes  place  the  next  day-  but  unfortunately  the  devil   has   reserved  the  last  bullet  for  Agathe !    In  a  scene of  confusion   and  panic,  it's  Caspar  and  not  Agathe  who  gets   shot,  and  in  dying   he  reveals  the  sinister   plot.  All  are  horrified,   and  the  local  prince  angrily  banished  Max   forever.   But  a  kindly  hermit   appears,  and  begs  forgiveness  for  Max.,  saying  that  even  the  good  in  a  moment  of weakness  can   stray.  The  prince  relents  and   exiles  Max  only  for  a  year,  after  which  he  may  marry  Agathe,   and  the  opera  ends  in  general  rejoicing.

   You'll  enjoy  Weber's  melodious  score   with  its  spooky  elements,  but  unfortunately  your  chances  of   seeing  a  live  performance  outside  of  Germany,  where  it  has  been  popular  for  almost  200  years  are  pretty  slim.  There  are  a  number  of  CD  recordings.  The  best-known and  admired  is  the   one  conducted  by  the  late  Carlos  Kleiber   on  Deutsche  Grammophon   with  the   Dresden  Stae  orchestra,  and  such  well-known  singers  as  Peter  Scvhreier  and  Gundula  Janowitz  as  Max  and  Agathe.  There  is  at  least  one  DVD  I  know  of   from  the  Hamburg  State  opera,  but  this  updates  the  action  to  the  present  day.  Try  it  anyway.   Check  arkivmusic.com.  Happy  Halloween  !

Posted: Oct 31 2008, 08:40 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Dissonance In Music

   Harmony  is   one  of  the  most  important  elements  in  classical music;  it's  part  of  other   kinds  of  music  too,  but  nowhere  else  is  it  so   important  and  complex.

   Harmony  involves   simultanous  tones   combining  to   form  progressions  of  chords.  These  combinations  of    tones  can  be consonant,  that  is  pleasant  and  stable  sounding,   or  dissonant,  that  is ,  clashing   combinations  which  require   resolution  to   consonance.  Dissonance  has  also  come  to  mean  harsh,  unpleasant   harmonies,   and    much  20th  century  music  has  made  use  of   pungent   dissonant  harmonies. 

   In  earlier  periods,  dissonance  did  not  necessarily  mean  harsh  harmonies,  but  simply  ones  that   need to  resolve  to   consonant  ones.  When  I  studied  harmony  in  college,  I  learned  how   to  resolve  chords  with   notes  considered  mildy  dissonant  to  consonant   ones.   Dissoanance  is  to  music  what  spice  is to  food,  bland  without  it.  In  the  19th  century,  as  harmonies  became  more  complex,  and  great  composers  such  as  Wagner  experimented  with   unprecedented   harmonies,  music  was  considered  by  conservatives  to  be  too  harsh ,  unstable  and  "dissonant".   Chromaticism,  or  use  of   more  complex  harmonies   made  from   notes  outside the   simple  scales,  such  as   c,d,e,f,g,a,b,c,  but  using   c#,d#,  f#, g#  etc,   became  more  common,  leading  to  the   ultimate  abandonment  of  music  being  in  any  key  at  all,  and the innovations  of  Arnold  Schoenberg  and  other   20th  century  composers.  Chromatic  comes  from  the  Greek  word  for  color ;  it  adds  color  to  music.

  Before ,  dissonant or  clashing  harmonies  had  to  be   "prepared",  that  is  starting  from  consonance,  leading  to  dissonance  and  being  resolved  to  consonance.  Now  composers   would  just  use  any  combination  of  notes.   Stravinsky's  famous  ballet score "The  Rite  Of  Spring"   was  revolutionary  in  this  respect.  Its  harmonies  were   considered  unspeakably  harsh  and  ugly  by  many  when  it  was  new,  after  the  1913  premiere  in  Paris,  which  caused  a  scandal  and  a  near  riot !   Instead  of  the  pleasing combination  of  chords  in  Bach,  Mozart  or Haydn,  anything  goes  here.  Chords  of  clashing notes  are  piled  up   like   football   players. 

  Many  composers  no   longer  used  simple  chord  of   c, e, g  etc,  made  up  of  thirds,  but  chords  made  up  uf  fourths,  that  is,  c,  f,  b flat.  Music  consists  of  intervals,  that  is,  the  distance  between  one  note  from  another on  the  scale.  There  are  intervals  of  the  second,  c-d or   c-c#  ,   the  third,  c-e  or  c- e  flat,   fouths,  c- f  or  c-f#,  fifths,  c-g,   sixths, c-a or a flat,  sevenths, c- b ,  and  the  octave  c-c.   The  intervals  can  be  analyzed  on  a  note  to  note  basis,  melodically,  or  in  combination,chordally.   The  tritone,   or  augmented  fourth,  c-f#  instead  of  c-f,  used  to  be  known  as  Diabolus  in  Musica-  the  devil in music !   It's  an unstable,   harsh -sounding  interval ,  and  was considered  the  ultimate  no-no  in  music  theory  for  centuries.  Later,  it  became  common  ,harmonically  and  melodically.

   Some  conservative  concertgoers  actually  do   find  the   complex,  dissonant  harmonies   of  the  20th  century   as  unpleasant  as   trying  to  eat  a  lemon  whole,  or  vinegar ,  and   some  wouuld  rather  have  root  canal  surgery   than  listen  to  some contemporary  music.   Some  years  ago,  I  attended  an  orchestra   concert  where  the  suite  from  the  ballet  scoore  "Fall River  Legend"  by  American  composer , pianist  and  conductor   Morton  Gould   (1913 -1996 )  was  played.  The  ballet   tells  the  story  of  the  notorious  Lizzie  Borden   and  her  supposed  ax  murder  of  her  parents,  and  starts  with  a   dissonant  chord.  A  few  people  in  the  audience   sitting  near  me  actually  winced ,  and   were  startled  by  the  chord.  But  this  was  not  a  very  way  out,  avant-garde  piece  at all.

   So  dissonance  isn't  necessarily   unpleasant  or ugly ;  it's  an  integral  part  of  classical   music.

Posted: Oct 30 2008, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Dynamics - The Loudness And Softenss in Music

   Loudness  levels are  not  a  big  issue  in  Rock   or  pop  music  in  general.  We  take  it  for  granted  that   a  Rock  concert  will  be  really  loud,  and   all  the  pop  singers  use  microphones.  But   it's  very different  with  classical  music.  Here,  there  are  many  different  gradations  of   loudness  and  softness,  and  they  are  a   very  important  factor   in  both  composing,  performing  and  listening  to  this  kind  of  music.

   Dynamics  is  the  name  for   these  many  gradations  of  volume.  The  terminology  used  in  classical  music  is   Italian,   and  the name of  the  piano  comes  from the  Italian.  Piano   means   soft  and quiet,  and  Forte means  loud;  there  are  many   degrees  of  this. The  way  harpsichords  are  built  makes  them   unable  to   vary  the  dynamics.  So in  the   early   18th  century,  an  Italian  maker  of  keyboard  instruments   invented  a  new   one  "Col  Pian  E  Forte"  -  with  soft  and  loud.  It  took   about  a  century  for  the  instrument  to evolve  into  the  familiar  piano of today.

  If  you  go  to  an  orchestral  concert  or  an  opera  performance,  you  will  notice  that  things  are  not  an  unvarying  level   of  loudness  and  softness,  and  that  sometimes  a  work  may  start   quietly  and  end  loudly,  or   vice  versa.  Classical   music  would  be  boringly  monotonous   without  these  contrasts. 

There  are  variations  of  piano -  marked  p  in   the   sheet music.  mp  or  mezzo  piano;  medium  soft.  pp  or  very  soft, pianissimo. and  even  ppp,  almost  inaudible.   F  is  forte  or  loud.  There  is  MF,  mezzo  forte,  or  medium  loud,  FF  vor  very  loud,  and  occaisionally  FFF.  

   Then  there  are  crescendos   and  diminuendos,  or   gradually  getting  louder  or  softer,  and  even  sudden   changes  from  soft  to  loud.  The  symphony  no  94  by  Joseph  Haydn  (1732 - 1809 )  is  nicknamed  the  "Surprise" symphony  because  of  what  may be  a  joke  on  the   composers  part.   The  second,  and  slow  movement  opens very  quietly,  and  after  a  while,  there  is  a  sudden   loud   thud,  which  apparently  startled  some  listeners  when it  was  new.  Rossini,  composer  of  the  Barber  of  Seville,  became famous   for   the  crescendos  in  his  music,  and  came  to  be  known  as  "Signor   Crescendo".

   In  Haydn's   marvelous  but not  very  scientifically  accurate  oratio  "The  Creation",  based  on  Genesis,  there  is  a  description  of  the  world  being  formed  out  of  chaos.  At  the  point  where  God  declares  "Let  There  Be  Light!",  there  is  a  sudden  and  dazzling  outburst  by  the  whole  orchestra  and  the  chorus.

Most  symphonies  end   loudly  and  sometimes  jubilantly,  but  there  are  exceptions.  The  famous  "Pathetique"  symphony  of  Tchaikovsky,  his  last  work,  and  premiered  only  days  before   his   untimely  death in  mysterious circumastances,  is  a  work  of  tragedy;  the  final  movement  is  a  despairing  slow   movement  and  ends   by  dying  out  into nothingness.  The   French  term  Pathetique  does  not  mean  pathetic  as  in  English;  it  refers  to   unabashed  emotionalism.  The  symphony  is  anything  but  a  pathetic  piece  of  music !

  The  final  movement of  Gustav  Mahler's  9th  symphony,  written  while  the  composer  was  suffering  from  a  heart  ailment   which  guaranteed  that  he  would soon  die,  fades  out  gently,  almost  in relief.  The  opening  of  Beethoven's  9th  symphony  begins  in  a  mysterious   and   enigmatic  manner  with  tremulous  strings  and   has  been  compared  to   a  depiction  of  creation,  and   the  great  Austrian  symphonist  and  organist  Anton Bruckner,   whom  I  covered  previously,  begins  all  of  his  nine  symphonies  in  a  somewhat  similar  manner,  even  though   he  has  a  distincive  voice  of  his  own.

   An  important  part  of  a  conductor's  job  is  to  see  to  it  that   dynamic  markings  are  faithfully  observed  by  the  orchestra,  and  it's  sometimes  necessary  to  adjust  the  markings  in  rehearsal.  If   all  the  instruments  are  marked  F  or  above,  it's  often  necessary  to  have  the  brass  section   to play  more  softly  to   avoid  drowning out  the  other  instruments,  for  example.

   Opera  singers   must  often  have  voices  that   can  project  above  a  large  orchestra  in  a  large  opera  house.  They  don't  have the  luxury  of  microphones.  Some  great  Wagnerian  singers,  such  as  the  Scandinavians  Kirsten  Flagstad,  Birgit  Nilsson  and  Lauritz  Melchior,  had  voices  of  enormous  power  and   had  no  trouble  rising  above  the  huge  Wagner  orchestra.   One  of  the  most  important  roles  of  an   opera  conductor  is to  make  sure  that  the  orchestra  is  not  too  loud , or  the  singers  can  easily  be  drowned  out.  This  does  happen  sometimes.

   The  famous  sunken  orchestra  pit  at  the  Wagner   festival  theater  in  Bayreuth , northern  Bavaria  is  designed  to   prevent the  orchestra  from  overpowering  the  singers.   The  large   and  mighty  Wagnerian  brass  section  is  17  feet  below  the  stage  ,  and  the  strings  are  at  the  top.  This  makes  things  very difficult  for  the  conductor  to  hear  everything  and  coordinate  the  performance,  but  the  acoustics  are  said to  be  miraculous.  There  are  many  recordings  of  performances   from  the  festival  available  on  CD,  and  some  on  DVD.

  In  some  ways,  dynamics  are  to  music  what   spice  is  to  food;  they  add  so  much  to   music.

Posted: Oct 29 2008, 08:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Composer Ned Rorem And Gloom And Doom Talk About Classical Music

   There's  an  interesting  interview  with  distinguished  American  composer  Ned  Rorem,  who  just  turned  85,  in  the  South  Florida  Classical  Review  on  the  internet.

  As usual,  Rorem  is  extremely  gloomy  about  the  state  of  classical  music  today,  lamenting  the  overall "dumbing  down"  of   culture  today,  the  hackneyed  programming  of  our  symphony  orchestras,  the  reluctance  of  audiences  to  hear   new  music,  and  the  unhealthy  influence  on  classical  music  of   avant-garde   composers  who  write  thorny  atonal  or"serial"  music,  which   alienates  audiences.   His  name  for  these  composers  is  "serial  killers".

  Rorem is  an  interesting  character.   He   has  steadfastly   adhered  to  writing   music  that    avoids   complex  atonality  and   has  always  aimed  to  write   music  that   will  please  audiences,  and  is  greatly  admired  for  his   extensive  output  of  songs,  many  of  which  are  available  on  CD.  Some  of  today's  leading  American  opera  singers   have   regularly  done  his  songs  at  recitals,  and  he  has  written   a  variety  of  orchestral  works   and  operas,  most  recently  his recentad  a  several  productions.  setting  of   the  famous  Thornton  Wilder  play  "Our  Town",  which   has  had   several  productions.

   He  has  written  a  number  of  best-selling  books  about  his    life ,  including  his  years  living  in  trendy  Paris,  and  his  friendship  with   all  the  most  fashionable  people,  including   famous  copmposers,  performers  and  other  celebrities,  making  him  something  of  a  musical   Truman  Capote.  

   But  his  comments  in  the  recent  interview  and  elsewhere  show  that  he  is  actually  rather  out  of  touch  with  what  is  actually  going  on  in  classical  music  today,  both   in  the  US  and  Europe.   He  fails  to  realize  that,  despite  the  lasting popularity  of  music  from  the  past,   there  is  absolutely  no  lack  of  new  music  today.  There  are  actually  many   composers  who  can't  say  that   their  music  is  being  neglected,   not  just   conservative  ones.   New  works  by   many,many  composers   have  been  popping  up  everywhere,  some   with  considerable  success. 

  It's  true  that   a  fair  number  of  concertgoers   are  hostile  to  new  music,  and  want  to  hear  their  beloved  masterpieces  by  Beethoven,  Brahms,  and  Tchaikovsky  etc.  But  this  stilll  hasn't  prevented  an  enormous  number  of   new  works  being  heard  lately.  And  in  opera,  despite  the  lasting  popularity  of   repertoire  staples  by  Verdi,  Puccini,  Mozart  and  Bizet  etc,  a   considerable  number  of  new  operas  have   been  premiered  recently.

   There   is  actually  greater   diversity  of  repertoire  being  performed  today  than  ever  before  in  the  history  of classical  music.  We  can  hear  ancient  music   by  composers  from   500  or  more  years  ago,  and  the  latest   works  by  living  composers,  and  a  vast  amount  inbetween, also.   Rorem   points  out  that  in   the  past"All  music  was  new",   implying  that  there  is  something  wrong  with  classical  music today   because  of  the  popularity of  music  from  the  past.   Other  composers  and  critics  has   pointed  this  out  also.

   But  what  they  fail  to  realize  is  that  condiitions  were  vastly  different  then.  In  the  time  of  Mozart,  Haydn  and  Beethoven  etc,  the  symphony orchestra  as  we  know  it  was  a  relatively  new  thing.  They  simply  did  not  have  the  vast  accumulations  of  repertoire  available  today.  Most  operas  were  new, too,  but   some  had  already  achieved  lasting  popularity.  

   Also,   performances  were   far  scarcer  than   today.  There  were  only  a  tiny  fraction  of  all  the  orchestras,  opera  companies  and  other  groups  which  exist  now.   Only  people  who  lived  in   major  cities  in  Europe  which  had  an  active   concert  life  could  attend  performances,  and only  if  they   had  the  means,  such  as  in Vienna,  London,  and  Paris.  If  you  were  just  Joe  Schmo  in  some  remote, rural  Austrian village,  your  chances   in  the  late  18th  century  of  ever  hearing  Mozart  perform  his  music  were  non-existent.

   But  look  how  different  things  are  today.  You  don't  have  to  live  in  New  York,  London,  Paris,  Berlin,  Vienna or  Amsterdam  etc  to  hear   great  music.  We  now  have  access  to  an  incredible  variety  of  classical  music  on  CD,  and   ever  increasingly  on  DVD.  We  can  hear  classical  music  on  PBS,  the  internet,  radio  stations,  opera  at  our  local  movie  theaters,  etc .  We're  spoiled  for  choice.  It's  an  embarrasment  of  riches.   We're  ot  limited to  music  by  the most  famous  composers,  but  can  hear  vast  amounts   of  music  by  obscure  ones,too.   What's  all   the  complaining  about?    You  can  visit  Rorem's  website,  nedrorem.com.

Posted: Oct 28 2008, 09:22 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Composer Longevity And Productivity

   Some  great  composers  have  lived  to  ripe  old  ages,  and  others  died  tragically  young,  depriving  the  world of what  could  have  been   masterpieces.  Others   have  left  prolific  outputs  of  music,  and  others   produced  only  a  handful  of  works.  Some  have  composed   in  a  wide  variety  of   genres,  orchestra, operatic, chamber  music,  songs,  piano  music  etc,  and  others   concentrated  on   only  one   or  two  of  these.

   The  eminent   American  composer  Elliott  Carter   will  turn  100  this  December,  and  has  been  composing   productively   up  to   the present   day,  and  shows  no  signs  of    retiring.  Mozart  died   at  35,  and  Schubert  at   only  31,  and  still  managed   compose   about   1500  works  between  them   in  their   tragically  short  lives.  Georg  Philipp  Telemann  (1681 - 1767 )  , a  contemporary  of  Bach  and  Handel,  not  only  lived  a  long   life,  but  is  believed  to   written  more  music  than  any  other  composer,  literally  thousands of works.  Antonio  Vivaldi.  of  Four  Seasons  fame,  wrote  an  enormous  amount  of  music  also,  including  hundreds  of concertos,  amny  for   his  instrument  the  violin.   He  also  wrote  many  long  neglected  operas,  some  of  which   have  been  recorded  recently.

Jean  Sibelius,  Igor  Stravinsky,  Aaron  Copland,  Ralph  Vaughan  Williams of  England,  and  others   lived  into  their  80s  or  even  reached  90.  American  composer  Ned  Rorem,  famous  for  his  songs,  just  turned  85.  But  the  early  19th  century  Spanish  composer   Juan  Crisostomo  Arriaga  showed  great  promise  as  a  child,  but  died   at  20,  and  Italian  Giovanni   Pergolesi  (1701 -  1736)   was  starting  to  achieve  fame  and  died  at  26,  and  England's  Henry   Purcell  (1659- 1695 )  also  died  young. 

   Some  of  these  died  of  illnesses  caused  by  poverty  or  syphillis  etc;   French  composer  Ernest  Chausson  (1855 -1899),  was  killed  in  an  accident    while  riding  his  bycicle.  

   American  composer   Carl  Rggles  (1876 - 1971 ),  a  close  friend  of  Charles  Ives,  lived  past  90,  but  only  produced a  handful  of  works,  the  best  known  being  the   austere  and powerful  orchestral  piece  "Sun  Treader".  He  was  constantly  revising  and  polishing  his  tiny  handful  of  works,  and  was   also  an  accomplished  painter.   French  composer   Paul  Dukas  (1865 - 1935 ) , famous  for  the  Sorceror's  Apprentice,   allowed  only  a  handful  of  his  works  to  survive,  and  destroyed most  of  his  manuscripts   because  he  was   not  happy  with  the  music.  A  story  goes  that  he  was  going  to  destroy  a   ballet  score  called   "La  Peri",  based  on  middle  eastern  legend,  but  was  persuaded  to  spare.  I've  heard  the  music,  and  it's  definitely  worth  hearing, so  this  leaves  one  with  the   distressing   feeling  that  he  might  have  destroyed  some   first-rate  works !   It's  not  all  that  uncommon  for  composers  to  destroy  manuscripts,  buut  Dukas   carried  this  to  an  extreme.

   Mozart  wrote  symphonies,  concertos,  serenades,  piano  music,  operas,  masses,  miscellaneous  church  works,  etc  for  many  different  instruments.  Giacomo  Puccini,  famous  for  his  lush  melodious  operas  such  as  La  Boheme,  concentrated  almost  entirely  on  opera,   and  left  a  small  number  of  other  works,  such  as  songs  and   choral  works,  and  a  few   juvenile  orchestral  pieces.

   Composers   with  prolific  outputs  have  often  been  accused  of   writing  music  of  uneven  quality,  writing  some  genuine  masterpieces  plus   many   uninspired  ones  or  even  hackwork.   Mozart  produced  nearly  600  works  in  his  short  life,  and  even  though   few  composers  are  as  revered,  not  everything  he  wrote   is  great.  His  earliest  works  show  amazing  promise  for  a  child  and  teenager,  but  lack  the  greatness  of  his  mature  works .  His  early  operas  are   hardly  equal  to  such   great  ones  as  Don  Giovanni,  The  Marriage  of  Figaro  and   the  Magic  Flute.

   You  can  easil;y  find  biographies  of  all the  great  composers,  and  even  lesser-known ones ,  and  just  put  the  name of  any  composer  on  your  search  engine,  and  you can  find  a  wealth  of  information    on  the  internet. 

Posted: Oct 27 2008, 08:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Overtures And Preludes To Operas

   Many,  but  far  from  all  operas  have  overtures,  which   set  up  the mood  for  the  action  to  proceed.  Other  have  what  is  called  a  prelude,  which  is  usually  shorter  than  an  overture  and  leads  directly  into  the   curtain  opening   without  coming  to  a  full  close   where  the  audience  can  applaud.  Other  operas,  usually  20th  century  ones,  start  immediately,  without  any  orchestral  introduction.  

   Overtures  and  preludes  often  make  use  of    melodies  or recurring  themes  from  the  opera,   and many  are  staples  at  orchestral  concerts,  where  they   are,  so  to  speak,  the  appetizer  before  the   longer  works  on  the  program,  but  not  always.  In  the  18th  century,  what  we  now  call  the  overture  was  called   the  Sinfonia,  and   usually  consisted  of  thre  parts;  fast,  slow  and  fast.  This  is  how  the  symphony  as  we  know  it  started.  The  operatic  Sinfonia  took  on  an  independent  life   in  the  concert  hall,   and  composers  such  as  Mozart  and Haydn  wrote  many.  In  some  cases,  overtures  which   lead  without  pause   to  the  action  have  been  given  concert  endings   by  composers  for   independent  performance.

  Probably  the  most  famous  opera  overture  is  the  one  to  William  Tell  by  Gioacchino  Rossini  (1792 - 1868 ),  famous  for  his  Barber  of  Seville.  This  overture  achieved  fame,  or  perhaps  notoriety  by  its  use   on  the  Lone  Ranger   on  television.  Hi  Ho  Silver !    But  the  overture   is  from  a  rarely  performed  and  very  long  opera  by  Rossini  about   the  medieval  Swiss  freedom  fighter  William  Tell,  who  fought  against  the  tyrannical  occupation  of  Switzerland  by  Austria,  and  gained  fame  by  supposedly  shooting  an  apple  off  his  young  son's  head,  to  save  his  life.   Other  popular  opera  overtures  by  Rossini  are  those  to  the  Barber  of  Seville,   La  Cenerentola  (Cinderella),  Semiramide  (Sem-ir-ah-mee-day ),  The  Thieving  Magpie,  and  The  Italian  Woman  in  Algiers.

   The  overtures  and  preludes  to  Wagner's  operas  are  very  popular  at  concerts,   ranging  from  the  one to  his  rarely  performed  early  opera  Rienzi,  and  the  Flying  Dutchman,   Tannhauser,  Die  Meistersinger  von  Nurnberg,  Tristan  and  Isolde,  and  the  prelude  to  his  mystical  final  work  Parsifal.   Wagner's  great  Italian  contemporary  Verdi   wrote   popular  overtures  to   the  operas   "La  Forza  del  Destino"(The  force  of  Destiny),  I  Vespri  Siciliani  (The  Sicilian  Vespers),  and   Luisa  Miller. 

   Other   popular  opera  overtures   are  to  Der  Freischutz(The  Freeshooter),  Oberon  and  Euryanthe   (Oy-re-an-teh),  by   German  composer   Carl  Maria  von  Weber,  (1786 - 1826 ),  whose  music   greatly  influenced   the  young  Wagner,  The  Merry  Wives  of  Windsor  by  Otto  Nicolai   (1810- 1849),  Ruslan  and  Ludmilla  by  Russian  composer   Mikhail  Glinka ,  the  father  of  19th  century  Russian  music,  an   opera  based  on  ancient  Russian  legends,  and   Le  Roi  d'Ys,  by  Frenchman  Edourad  Lalo,  based  on   Breton  legends  from  northern  France.

   Many  fanous  conductors  have  recorded  these  overtures  and  preludes , and  also  on  complete  recordings  of them.   There  are  many  fine  albums  of  Rossini  overtures  by   Riccardo  Muti,  Riccardo  Chailly,  Claudio  Abbado  and   Neville  Marriner,  to  name  just  a   few,   and  Wagner   orchestral  excerpt  CDs  by  such  greats  as   Sir  Georg  Solti,  Herbert  von  Karajan,  Wilhelm  Furtwangler,  Otto  Klemperer,  and  Daniel  Barenboim  etc,  and  all  sorts  of  miscellaneous   collections   of  overtures  and  preludes.   Check  arkivmusic.com

 

    

Posted: Oct 26 2008, 08:18 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Things Have Really Changed For The Classical Recording Industry

   To  quote  Charles  Dickens,  these  are the  best  of  times  and  the  worst  of  times  for  the  classical  recording   industry,  and  the   multitiude  of  different  record  labels  currently  in  existence.

  Whatever  is  going  on,  things  have  certainly  changed  from  the  past.  For  complex  economic  reasons,  most  of  America's  top  orchestras  are  no  longer  going  into  the  recording  studio  and  turning  out  recordings  for  such   major  labels  as  Decca,  EMI,  RCA,  Sony  Classical,  Deutsche  Grammophon,  Phillips  etc.,  under  such   world  famous  conductors  as   Seiji  Ozawa,  Zubin  Mehta,  Lorin  Maazel,  Daniel  Barenboim,  Riccardo  Muti,  Charles  Dutoit,  Bernard  Haitink  and  others. 

   In  past  decades,  Leonard  Bernstein  and  the  New  York  Philharmonic,  Eugene  Ormandy  and  the   Philadelphia  orchestra,  Sir  Georg  Solti ,  Fritz  Reiner   and  the  Chicago  Symphony,  George  Szell  and  the  Cleveland  Orchestra  etc  had  profitable  recording  contracts  with  labels  such  as  RCA  ,Decca  and  Columbia   records  (now  Sony  Classical)   etc.  But  unfortunately,  these  days  are  gone.  Virtually  none  of  the  top  US  orchestras  has  a  recording  contract  with  any  label,  though  here  and  there,  a  few   live  recordings  of  certain  works  have  been  issued  on  other  labels.  For  union  reasons,  commercial  studio  recordings  have  always  been  much  more  expensive  to  make  than  in  Europe  and  elsewhere.

   The  Cincinnati  and  Atlanta   symphonies  have  contracts  with  a  label  called   Telarc,  which  has  many  excellent  things,  and  the  Minnesota  Orchestra  in  Minneapolis  also  records  for   the  enterprising  Swedish  labe  BIS,  but   these  are  rare  exceptions  now.

   But   a  number  of  orchestras  have  started  their  own  record  labels  recently,  and  have  been  issuing  their  own  live  recordings  made  at  concerts.   The  San  Francisco  Symphony  under   its  music  director  Michael  Tilson  Thomas  has  recorded  a  cycle  of  the  Mahler  symphonies  and  other  works,  and   the  Chicago  Symphony  has  recently  started  its  own  record  label.   In  Europe,  the  London  Symphony  orchestra  and  the  Royal  Concertgebouw  orchestra  of  Amsterdam  have   been  issuing  recordings  of  live  performances.  You  can  easily  obtain  these  at   websites  such  as   arkivmusic.com. 

   Complete  recordings  of  operas  made  in  the  recording  studio  and  put  together  like   edited   films  were   once  common.  Every  Summer,  great  opera  singers  such as  Maria  Callas,  Renata  Tebaldi,  Birgit   Nilsson,  Luciano  Pavarotti,  Joan  Sutherland,  Marilyn  Horne,  Sherill  Milnes  and  Nicolai  Ghiaurov   would  record  a  wide  variety  of   operas  under  such  great  conductors  as  Solti,  Boulez,  Sir   Colin  Davis,  James  Levine,  and  others.  But  now,  this  kind  of  recording  is   just  too  expensive  to  produce.  Some  have  cost  up  to   a   $   million  to   record !

  So  now,  many  operas  are  recorded  live,  as  has  also  been  done  in  the  past  at  times,  and  there  are  many   live   pirated  recordings  on  smaller  labels.  Now,  the  big  thing  in  opera  is   DVD;  labels  such  as   Decca,  EMI  and  Deutsche  Grammophon  have  been  putting  out  a  wide  variety  of   live  performances  in  this  rapidly  expanding   format.

   Independent labels  such  as  Chandos  and   Naxos  are  still   making  some   studio  recordings  of  operas,  often  intriguing  rarities.   Naxos  is  now  the  world's  most  successful  classical   record  label,  because  it  is  able  to  cut costs  and  put  out  a  high quality  product  at   relatively  low  prices.  It  started  21  years  ago  when  a  German   entrepreneur  and  music   lover  named  Klaus  Heyman  started  producing  inexpensive  recordings  with  little-known  but  excellent  orchestras   in  Poland  and  Slovakia  etc  at  dirt  cheap  prices.   The  feisty  little  record  label  took  off,  and  now  records   major  orchestras  and  musicians,  produces  DVDs  and   publishes  books   and  other  things.  Visit  their  website  naxos.com  for  more information.

   The  major  classical  labels  may  not  be  flourishing  as  they  used  to,  but  there  is  a  wealth  of  smaller  independent  labels,  and  classical  music  fans  have   an  embarassment   of  riches  to  choose  from.  You  can  hear ancient  music  by   composers  centuries  ago  such  as  Palestrina,  Monteverdi,  Dufay,  Machaut,  Heinrich  Schutz,  Josquin  DesPrez,  and  many   other   once  famous  composers  of  bygone  eras,  and  you  can  hear  music  by  important  contemporary  composers  such  as  Carter,  Boulez,  Henze,  Maxwell  Davies,  Glass,  Tan  Dun,  Saariaho,  Bolcom,  and  others,  and  countless  works  from  inbetween  periods.   Classical  music  fans  have  never  had  it  so  good. 

Posted: Oct 25 2008, 08:33 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Composers Who Conduct , And Conductors Who Compose

   As  I've   pointed out  before,   many  of  the   most  famous  composers  have   been  active  as   conductors,  such  as  Berlioz, Wagner,  Mendelssohn,  Mahler,  Richard  Strauss,  and  others,  some   limiting  themselves  to  their  own  music,  and  others  with   wide-ranging  repertoires. 

   Gustav  Mahler  spent  ten  legendary  and  fruitful  years  ,from  1897   as   director  of  the   Vienna  Court  opera,  now  the  Vienna  State  opera, and  then   the  New  York  Philharmonic  and  Metropolitan  opera  until  his  untimely  death  at  50  in  1911.  Wagner   was  director  of  the  Royal  Saxon  opera in  Dresden  during  the  1840s,  but  had  to   leave  Germany  because  he  got  involved  in   the 1848   revolution in  Germany,  but  continued  to   conduct   all  over  Europe   afterwards.   Richard  Strauss   had  a  long  association  with  the  Vienna  Philharmonic  and  the  State  opera,  and   recorded   his  music  with  the  orchestra.  

   In   our  time,  Leonard  Bernstein,  as  well  as  being  a  world  renowned  conductor,  and  first   native-born  American  conductor  to  become  music director  of  a  major   US  orchestra,  the  New  York  Philharmonic,  wrote  such  popular  works  as   musical  Candide,  based  on   the  satirical  story  by  Voltaire,   West  Side  Story,  On  The  Town,   and  symphonies,  etc,  and  one  full  fledged  opera,  "A  Quiet  Place"  etc.  

The  French  avant-garde  composer  Pierre  Boulez  (1925 -)  succeeded  Bernstein  as  music  director  of  the  New  York  Philharmonic  and   writes  vastly  different     music  that   is  anything  but  easy  listening.  He  has  also  been  music  director  of  the  B.B.C. symphony  orchestra  in  London,  and  regularly  conducts  leading  orchestras   in  Cleveland,  Chicago,  Vienna  and  Berlin,  as  well  as  opera.   He  is   an  aloof   and   austere  inteellectual  musician,  a  sort  of  Albert  Einstein  of  classical  music.

Lorin  Maazel,  (1930-)  currently  in  his  last  season  with  the  New  York  Philharmonic,  has  also  written  a  variety  of  works,  most  notably  his  recent  first  opera,  1984,  based  on  the  famous  novel  by  George  Orwell,  premiered  not  too  long  ago   at  the  Royal  opera  in  London  with  the  composer conducting.  The  opera  was  rather  controversial,  and is  now  available  on  DVD.

   Many  other  eminent  conductors,  such  as  Wilhelm  Furtwangler,  Otto  Klemperer,  Victor  de  Sabata,  Antal  Dorati,  Sergiu  Celibidache,  Rafael  Kubelik,   Jean  Martinon,  Paul  Paray,  Yevgeny  Svetlanov,  and  Felix  Weingartner   to  name  only  a  handful,  were  composers,  and  some  of  it  has  even  been  recorded.  Among   present  day  conductors,  Andre  Previn,  Stanislaw  Skrowaczewski,  Leonard  Slatkin,  Nichael  Tilson  Thomas,  Michael  Gielen,  and   others  have  composed.  

   In  the  past,  the  professions  of  composer  and  conductor  were  pretty  much  inseparable,  but   conducting  gradually  evolved  into  a  separate  profession;  many  composers, conductors  and   experts  believe  that  composing  is  important  for  conductors,  because it  gives  them  insight  into  how   music  is  put  together,  and  actually  makes  them  better  conductors.

   Also,  in  recent  years,  many  famous  pianists,  violinists,  cellists,  and  other  instrumentalists,  and  even  singers   have   taken  up  conducting,  with  variable  results.  Being  a   great  pianist  or  violinist  does  not  automatically  make  you  a  great  conductor,  but   this  has  happened.   Pianists  such   as  Vladimir  Ashkenazy,  Daniel  Barenboim,   Christoph  Eschenbach,  Philippe  Entremont,  violinists  such  as  Yehudi  menuhin,  David  Oistrakh,  Itzhak  Perlman,  and   cellists   Mstislav  Rostropovich   and  others  have  achieved  considerable  acclaim  as  conductors.   The  great  Spanish  tenor  Placido  Domingo   has   been  a  regular   conductor  at  the  Met  and  elsewhere,  such as  the  Washington  and  L.A.  Operas,   as  well as  the  great  German  baritone  Dietrich  Fischer-Dieskau.

   This  is  actually  nothing  new.  Sergei  Rachmaninov, (1873-1943),  aside  from  being  a  very  popular  composer  and  great  pianist,  was  also  a  conductor,  and  even  recorded  his  3rd  symphony  with  the  Philadelphia  orchestra,  which  I  have  on  an  R.C.A.  CD.   The  legendary  Hungarian  composer  and  pianist  Franz  Liszt  (1811 -1886),  was  also  active in  conducting,  as  well  as  the  legendary  Spanish  cellist  Pablo  Casals   (1876 - 1973 ).

   This   might  be  compared  to  the  way   that   famous  actors  today  have  often    taken  up  directing  movies,  such  as  Mel  Gibson  and  Clint  Eastwood.   Many  musicians  have  found  it  difficult  to  avoid  being  bitten  by  the  conducting  bug;   there's   something  irresistable  about  it!

Posted: Oct 24 2008, 08:33 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How Do Composers Earn A Living ?

   Throughout  the  history  of  classical  music ,  composers  have  earned  their  livings  in  a  variety  of  ways ;  some  were  amateurs  and  earned   a  living  in  other  fields,  such  as  America's  Charles  Ives,  a  wealthy  insurance  executive,  or  Russia's  Alexander  Borodin (1833 - 1887 ),  who  was  actually  an  eminent  scientist  !.  Not  to  many  have  been  able  to   earn  a  good living  purely  off   their  music.  

   Bach  was   a  great  organist   and  was   director  of  music  at  the  St. Thomas  church  in  Leipzig  , in  what  is  now  the former  East  Germany  for  many  years.  He  was  in  charge  of  the  chirch  choir,  training  the  choir  boys,  writing  music  for  services  and  even  had to  teach  Latin !   Joseph  Haydn  (1732 - 1809 ),  was  for  many  years  Kapellmeister,  or  music  director ,  for  a  music  loving  Hungarian  count  who  had  his  own  small   private  orchestra,   and  Haydn  was  in  charge  of  hiring  the  musicians  and  writing  music  for  the   count  and  his  distinguished  guests.

   In  the  last  ten  years  of  his  tragically  short  life,  Mozart  escaped  the  drudgery  of  working  for  the  aristocracy  and   became  a  freelance  composer  in  Vienna,  playing  his  piano  concertos  and  other  works  of  his  at  concerts  which  he  put  n  himself;  it  wasn't  as  secure  a  life  as  he   had  had,  but  he  relished  the  freedom. 

  Some,  such  as   Franz  Liszt,  Sergei  Rachmaninov,  Mozart, Bela  Bartok  of   Hungary   and  others,  were   famous  piano  virtuosos.  Others  have  been   violinists, cellists,  or played  other  instruments  professionally.   Others,  such  as  Hector  Berlioz   and  American  Virgil  Thomson  (1896 - 1989 ) ,  were  professional  music  critics,  and   their   reviews  and  commentary  can  still  be read  and  are  very interesting.   Anton  Bruckner and   Olivier  Messiaen  were  great   organists  and  teachers.

   Others,  such  as  Richard  Strauss,  Gustav  Mahler  and  Leonard  Bernstein,  have  been  famous  conductors.   A  number  of   great  composers  have  left  recordings  of  their   orchestral  music,  such  as  Bernstein,  Richard  Strauss,  Stravinsky,  Aaron  Copland,  Benjamin  Britten,  Igor  Stravinsky   and   Paul  Hindemith ;  many  of  these  recordings  are  still  available  on  CD.

   Many   others  have  been  active   teaching   composition  and  other  musical   subjects  such  as   harmony , counterpoint  and  orchestration,  at   leading  conservatories, colleges  and  universitites,  and  still  are.  Some  did  not  like  teaching,  but   had  to   do  this  to  earn  a  living,  others   have  been   outstanding  teachers  and   found  it  greatly  rewarding.   For  example,  the  distinguished  American  composer   Walter  Piston  (1894 - 1976 ), taught  for  many  years  at  Harvard,  and   quite  a  few  leading   American  composers,  such  as  Bernstein  and  Elliott  Carter  studied  under  him   and   greatly  admired his  teaching.

   John  Alden  Carpenter  (1876 - 1951 ) ,   was  a  wealthy  Chicago  businessman,   and  wrote  works  such  as  the  ballet  "Skyscrapers",  and  "Krazy Kat", based  on  the  cartoon,  which  have  been  recorded  in  recent  years. 

   Some  composers  have  been  independently  wealthy,  and  others   lived  modestly  or  even  knew  poverty  at  times.   Giacomo  Puccini  (1858 - 1924 )  became  so  wealthy  from  his  popular  operas  La  Boheme, Tosca,  and  Madama  Butterfly  etc,  that   he   lived   virtually  the  life  of  a  playboy !  

   However  composers  earn  a  living,  there's  no  guarantee  of  getting  rich.

Posted: Oct 23 2008, 08:39 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Difficult Art Of Writing Opera Librettos

   They   don't  usually  get   as  much  publicity   as  composers  and  singers  in  opera,  but   opera  wouldn't  exist   without  the   librettist.  In  Italian,  Libretto  literally  means "Little  Book",  that  is  the  words  of the  opera   as in  a  stage  play. 

  Opera  first  came  into  existence   in  the  last  few  years  of  the   16th  century,  when  a  group  of   composers,  writers,poets  and   interested  amateurs    strted  a  group  called  the "Camerata"  in  Florence.  Their  aim  was  to  revive  Greek  drama,  which   they believed  may  have  been   sung  to  some  extent,  possibly  with  instrumental  accompaniment.  So  opera,  or  sung  drama  with  orchestral  accompaniment  was  born,   and  the  first  great  opera  composer  was  Claudio  Monteverdi  (1567 - 1643 ),  who  wrote  the  first   surviving   regularly  performed  opera  "La  Favola  D'  Orfeo",  or  the  legend  of  Orpheus  and  Euridice.  

  Once  well-known  but  now  forgotten  poets  and  playwrights  provided  the  liberros,  which  were  usually  based  on  Greek  myth   or  ancient   legends,  and   the  history  of  ancient  Rome ,  and  that  empire's  dealing  with  exotic   subject  nations  in  the  middle  east  and  northern  Africa  etc.

   The  librettos  were  highly  stylized,  and  written  in  a  kind  of   highly  formal and  stilted  Italian.  Later,  French  composers of  the  17th  and  18th  century  such  as  Lully  and  Rameau  wrote  operas  in  French   written  by  such   eminent  French  playwrights  as  Racine and  Corneille.   These  operas   were  often  combined  with  elaborate  ballet  sequences,  and   were  spectacular  entertainments  at   the  courts  of French  kings.  There  were  operas  performed  in  Germany   written  in  German,  but  these  have  been  almost  totally  forgotten ,  and  German  opera  did  not   really  take  off  until  later.

   Some  important  opera  librettists  have  been   Pietro  Metastasio   (1698 - 1782 ),  whose  librettos  were  set by  many  leading  composers  of  the  day.  In  fact,  because  copywright  laws  did  not  really  exist,  dozens  of  composers  would  use  just  one  Metastasio  text !    Lorenzo  Da  Ponte  was  a  contemporary  and  friend  of  Mozart,  and  an  Italian  Jew  who  led   a  colorful   and   eventful  life.   He  provided  Mozart  with   the  librettos  to  his  three  great  opera  Don  Giovanni,  Le  Nozze  di  Figaro  and  Cosi  Fan  Tutte.   In  the  early  19th  century  he   settled  in  America  and   taught  Italian  at  Columbia  University !

  The  well-named  French  librettist   Eugene  Scribe   wrote the librettist  for  many  once famous  French  operas.   Some  librettists  have  been  playwrights  or   novelists   etc  or  evemn  amateurs,  and  some  composers  have  written  their  own  librettos  such  as  Wagner,   who  did  not  want  any  one  else  interfering,  and  wrote  all  of  his  own.

Other  well-known  Italian   text  scribblers  in  the  19th  century  were   Salvatore  Cammarano,  Francesco  Maria  Piave,  and  the  composer  Arrigo  Boito,  who  provided  the  Shakespeare  based  texts  of  Verdi's  last  two  masterpieces,  Otello  and  Falstaff.   Many  of  these  were  frankly  hacks,  and  their  creations  are   often   embarassingly  corny  and  melodrammatic,  but   with   great  composers  such  as  Verdi,  Donizetti,  Rossini  and  Puccini,  the music  triumphs  over   poor  librettos. 

   Composers  such  as  Verdi  and  Puccini  were  notorious  for  giving  their  collaborators  a  difficult  time,  constantly  asking  for  changes  and even   adding  their  own   words  at  times.   Many  librettos  were  based  on  famous  plays  and  novels,  Shakespeare   or   the  novels  of   Walter  Scott,  or  the  once  famous  French  playwright  Victorien  Sardou.   In  the  20th  century,  Richard  Strauss  colaborated with  the   once  famous  Austrian  poet  and  playwright  Hugo von  Hoffmanstahl   (1874 - 1929)  on  such   famous  operas  as  Der  Rosenkavalier ,  Ariadne  Auf  Naxos  and  Die  Frau  Ohne  Schatten  (The  Woman  Without  a  Shadow ).  

   In  our  time,  many   recent  opera  librettos  have  been  provided  by  prominent   literary  figures.   The  San  Francisco  Opera  has done  the   world  premiere  of  "The  Bponesettret's  Daughter",  with  libretto  by  the  famous  Chinese-American  novelist  Any  Tan,  based  on  one  of her  books, with  music  by   American  composer  Stewart  Wallace.

   Many  people  poke  fun  at   the  poorer  opera  librettos,  pointing  out  their   corny,  stilted  language,  absurd  plots  etc,  but  the  best  librettos  can  be  first  rate  literature  and  drama,  and  have  inspired  some  truly  great  music.

Posted: Oct 22 2008, 08:37 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Which Composers Have Written The Best Horn Parts ?

   For  horn  players, some  orchestral  works  and  operas  are  more  rewarding  to  play  than  others.  There  are  quite  a  few   great  horn  solos   in  certain  famous  works,  and   the  entire  parts  of  others  are   quite  juicy.  Others  are   not  so  great,  either  just  plain  difficult  and  awkward  to  play,  or  just  not  interesting.

   Every  aspiring  young  horn   player   at   music  schools   etc  studies  the   various  books  of  excerpts   for  horn   which  are  in  print  and  practices  them  assiduously.  They  are  always  on  the   audition  lists   when  horn  openings  occur  in  orchestras.  So  did  I.  These  books  of  excerpts  are  edited  by  famous  horn  players, past  and  present.  There  are  excerpt  books  for  various  different  instruments, also.

   !8th  century   horn  parts  by  Haydn  and  Mozart  etc  are  generally  less  interesting,  because   these  composers  were  limited  by  the  natural  horn,  which  could  not   play  scales  of  any  kind ,  and   could  only  play  in  one  key  at  a  time,  needing  changes  of  tubing   to  play  in different  keys.  They  can  be  difficult   though,  in  that  the  small   orchestras  make  the   horn  parts very  exposed,  and  it's  easy  to  miss  high  notes.   The  horn  virtuosos  of  the  day  had  a  technique  of  stopping  notes  by  closing  off   the  bell  with   the  pal,  enabling   notes  otherwise  unavailable  to  be   played.   But  composers   used  this   in  concertos  and  sonatas,  and  mostly  used  open  notes  in  orchestral  works. 

  An  exception  is  Joseph  Haydn's  symphony  no  31  ,  which  has  virtuoso  parts  for  four  horns,   and  is  virtually  a  concerto  for  four  horns.   Later,  Beethoven  gave  the  horn  more  promises,  such  as  in  the  famous   3rd  symphony (Eroica),  which  has  prominent  solos,  and   a  passage  in  the  scherzo  for  the  three  horns   which   has  the  flavor  of  the  hunt  in  it.  The  6th,  or  "Pastoral" symphony has  some   fine,if  exposed  solos,  and  the  9th,  the  world-famous  "Choral", with  the  Ode  To  Joy,  features  an  elaborate  solo  for  the  fourth  horn   in  the  slow,  and  next to  last  movement,  supposedly  written  to   show  the  abilities  of  the  then  new  valved  horn.

  "Der  Freischutz"   (The  Freeshooter ),  an  opera by  carl  Maria  von  Weber   (1786 - 1926 )  is  the  story  of  a  young  huntsman  who  sells  his  soul  to  the  devil   for  magic  bullets  which  will  never  miss  the  marks  in  the  hope  of  winning  his  beloved's  hand  in a  marksmanship  contest.  Tragedy  and  damnation  are  avoided  at  the  last  minute, and  all ends  happily.  This  contains   great  parts  for  four  horns   imitating  the  hunt.

   Richard  Wagner   (  1813 - 1883 ), took  advantage  of  the  valved  horn  and  wrote   very  juicy  but  extremely  difficult   parts  in  terms  of  endurance.  Those  operas  are  sooo  long.   A  teacher  of  mine  who  used  to  play  in  the  Metropolitan  opera  orchestra  told  me   that   when  you  play   Wagner  in  the  opera  house "You're  tired  before  the  curtain  goes  up!".   In  "Siegfried",  third  of  the   operas  of  the  monumental  "Ring",  the  hero  Siegfried  plays  a  long  solo  on  his   instrument, played  by   the  first  horn  in  the  pit.  You're all  alone  and  the  last  note  is  the  horn's   top  note.  It's  not  for  the  faint-hearted.

   Johannes  Brahms and  Tchaikovsky  wrote  wonderful  solos  for  horn,  such  as  the  famous  solo in  the  second movement  of  Tchaikovsky's  5th.   Brahms  even  gave  solos  to  the  3rd  horn  at times. 

Richard   Strauss  (1864 - 1949 ),  no  relation  to  Johann   Strauss,   was  the  son  of  Franz  Strauss  of  Munich,  who  was  considered  the  greatest  horn  player  of  the  day.   He  literally  grew  up  with  the  sound  of  the  horn, and  wrote  two  concertos  for  the  instrument.   His  horn  parts  are  among  the  juiciest   ever  written,  and  there  is  a  famous solo in  his   humorous  tone  poem  "Till  Eulenspiegel's  Merry  Pranks".  "Ein  Heldenleben" ( A  Hero's  Life),  is  a  semi-autobiographical   work   whose  heroism  is  actually  tongue  in  cheek,  has  8  horns  in  a  very  large  orchestra,  and  some   alternately  heroic  and   gently  lyrical  solo  passages,    The  monumental "Alpine  Symphony"  is  written  for an   even  larger  orchestra,  and  is  also  wonderful, if  very  tiring  to  play.   The  operas,  such  as   Salome, Elektra,  Der  Rosenkavalier  and  Caprriccio  etc,  also  have  great  horn  parts.

   Gustav  Mahler  (1860 - !911  )  was  a  friend  and  colleague  of  Strauss,  and  like him,  a   renowned  conductor.  All  of  his  9  symphonies  contain  juicy  and  very  difficult  and  tiring  horn  parts.   The  thrid  mopvement of  his  5th  symphony  contains  an  elaborate  and  difficult   solo  part   throughout  the  movent.

   We  horn  players  are  blessed  with  so  many   rewarding  horn  parts ,  orchestral  and  operatic,  but   playing  them  is  a  always  a  great  challenge. 

Posted: Oct 21 2008, 08:29 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Spooky Classical Music For Halloween

   Here's  an  idea  for  some  Halloween  fun :  spooky  classical   music.  

   Edvard  Grieg  :   In  The  Hall  Of  The  Mountain  King  From  Peer  Gynt.   Grieg  wrote the  music   for  Henrik  Ibsen's   play  Peer  Gynt,  about  a   young  Norwegian  man's  adventures   in  his  homeland and  abroad.  In  one  scene  Peer   gets  involved  with  the  king  of  the  Trolls,  called  the  mountain   King,  in  his  lair,  and  all  hell  breaks  loose. 

Hector  Berlioz :  Movements  4  and  5  from  Symphonie  Fantastique :   After  having  trying  to   kill  himself  with  an   overdoes  of  opium,  the  hero  of  the  symphony,  obsessed  with  a  beautiful  woman,  merely  has  horrible  dreams.  He   is  led  to  the  scaffold  after  having murdered  her  in  the  dream,   and  then  witnesses  hiis  own  funeral   accompanied   by  witches  and  demons.  A  Witches  Sabbath  follows.  In  the  next  to  last  scene   of   La  Damnation  de  Faust,   Faust  rides  to  hell  accompanid  by  demons,  and  arrives  in  hell .  The  demons  sing  a  wild ,  exultant   chorus  welcoming  Faust  to  eternal  damnation  in  a  made  up    hellish  language.  

 Modest  Mussorgsky :  Night  On  Bald  Mountain  :   Here's  another  Witches  Sabbath,  Russian  style,  with  the  appearance  of  the  black   demon  God  Tchernobog,  a  wild  orgy  with  witches  and  demons,  and  then   dawn   breaks  and   every  one  dissapears.  There  are  two  versions :   The  orchestration  by   the  composer's  friend  Nikolai  Rimsky-Korsakov,  and  the  even  wilder   original.

Camille  Saint - Saens :  Danse   Macabre  :   This  is  a  depiction  of   ghosts  and  witches   coming  out  late  at  night  at   a  cemetary.  A  solo  violin  strikes  up  , representing  the  devil,  and  then,  as  usual,  dawn  breaks.

Franz  Liszt :   Mephisto  Waltz :   I  mentioned  this  in  my  last  post.   Faust  and  the  devil  are  at  a  tavern  where   the  peasants  are  dancing,  and  the  devil  takes  a  violin  and    makes  the  dancers   whirl  away    furiously.

Have  fun...   but   beware  of  nightmares !

Posted: Oct 20 2008, 08:34 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Music Inspired By The Legend Of Dr. Faustus

   The  Metropolitan  Opera  will  soon  be  doing  a  production   of   "The  Damnation  of  Faust"   by   the  great  French  composer   Hector   Berlioz ,  so   I  thought  it  would  be  interesting  to   discuss  this   fascinating   legend,  which  dates  back  to  the   16th  century,  and  has   inspired  so  many  composers   and  writers. 

  We  sometimes  hear  of  some  one  making  a  "Faustian  Bargain".   This   comes  from  a  centuries  old legend  of  a     16th  century  doctor  Faustus  (fortunate  in  Latin)   who  sold  his  soul  to  the  devil,  or  Mephistopheles,  for   youth,  infinite  power  and  wisdom  and  riches,  but   who  had  to  risk   eternal  damnation  for  this.  Centuries  ago,  sorcery  and   occult  philosophy  were  hot  topics;  people  actually  took   things  like  alchemy  seriously. 

   The  legend of  Dr.  Faustus  inspired  the  great  German   poet, playwright  and  novelist  Goethe   to  write  a   vast  play  about  an  aged   philosopher,  who  studied   philosophy, medicine   and   occult  lore  all  his  life,  and  was  now  weary  and  dissapointed that  he  had  yet  to   unlock  the  ultimate  secrets   and  had  wasted  his  life,  missing  out  on   wine,women  and  song.  The  devil  comes  to  him  and  promises  that   he  will  make  him  young  and  handsome  again,  and  let  him  savor  the  pleasures  of  the  flesh  and  obtain  infinite  power  and  wisdom.  But   there's  a  catch;  he  must  serve  the  devil  for  eternity  in  hell.  

   Faust  takes  the  risk.  He  meets  an  innocent  young  girl,  and  seduces  and  abadons  her.  She  goes  insane  and  kills  their  child,  is   put  to  death,  but  she  and  Faust  are  redeemed  in  the  end  and  enter  heaven   in  triumph. But   in other   variants  of  the  story,  Faust   is  damned.   In  the  quirky  and   colorful  Berlioz  work,   not  really  an  opera  and  usually  done  in  concert,  Faust   goes  to  hell   pursued  by  demons  in  some  of  the  most  hair-raising  music  ever  written !   

   Other  composers  have  been  inspired  by  this  legend.  Probably  the  most  popular  is  the  opera  Faust,  by  French  composer  Charles  Gounod (1818 - 1893 ).   It's  been  a  staple  of  the opera  repertoire  for  over  150  years,  and  is  elegant  and   melodious,  but   pretty  much  sugar  coats ,  prettifies  and  trivializes  the   great  play  on  which  it  is  based.   The  devil  is  a  witty   dandy.  But  many  people  love  it. 

  The  Italian  Arrigo  Boito   (  1842 - 1918 ),  wrote  Mefistofele,  a  somewhat  different  take  on  the  story  which  opens  with    spectacular  prelude  in  heaven,  in  which   Mefistofele  mocks  God  and   offers  to   tempt  Faust.   Boito  is  best  known  for  writing  the  librettos  to   Verdi's  final  two  operatic  masterpieces  Otello  and  Falstaff,   as  well  as  for   La  Gioconda   by   Amilcare  Ponchielli,  currently  being  performed  by  the  Met.  

   The  monumental   8th  symphony  by  Gustav  Mahler  ,sometimes  known  as  the  "Symphony  of  a  Thousand  for  the  enormous orchestral  and  choral  forces   used,  sets  the  final  scene  of  the  Goethe  play,   in  which  Faust  is  welcomed  into  heaven   in  triumph   after   his  tormented  life.  The  legendary  pianist   and  composer  Franz  Liszt  (1811- 1886 )  was  fascinated  by  the   legend ,  and  was  sometimes  considered  a  rather  Faustian  and  Mephistic  man  himself.   His   virtuousic  piano  piece  "Mephisto  Waltz"   depicts  a  scene  where   Faust  and  the  devil  are  in  a  village  tavern  where  there  is  dancing, and  Mephisto  takes  out  his  violin  and  makes  the  dancers   swirl  away   deliriously.  There  is  also   an  orchestration  of  this.  It's  very  exciting  in  either  version,  and  Liszt  also  wrote   the  large  scale  "Faust  Symphony",  in  three  movements,  which   portrays   the   mystical  striving  of  Faust,  the  innocence  of  Marguerite,  the  girl  he  seduces,  and  the   sardonically  mocking  devil.  It  ends  with  the  final   worrds  from  the  play ,  with  tenor  soloist and   men's  chourus  ,  saying  that  everything   earthly  is  but  a  symbol,  and  that  the  "Eternal  Feminine  Leads  Us  Upward".  

   A  rarely  played  early  work  for  orchestra  by  Wagner  is called    the  "Faust  Overture".   Wagner  and  Liszt  were  close  friends,   and  Wagner  married  Liszt's  daugher  Cosima,  who  outlived  him  for  many  years,  and  who  ran  the  famous  Bayreuth  festival,  still   going  on,  until  her  death  in  1930.   

   The  great  Italian  composer  and  pianist  Ferruccio   Busoni  (1866 - 1924 )   wrote  the  fascinating  and  enigmatic  opera  Doktor   Faust ,  but  died  before   completing  the  ending.  A  student  of  his   completed  it.   Instead  of   using  the  Goethe  play ,  Busoni  used   other  sources  to  write  this  work,  considered  his  Magnum  Opus.  In  the  Gounod  and  Boito  operas,  Faust  is  a  handsome  young  tenor,  and   the  devil  is  a    booming  bass,  but   Busoni  makes  Faust  a  baritone,  and  the  devil  a  tenor.   We  see  the   wonderfully  spooky  scene  of  Faust  evoking  the  devil  with  the  most  sinister  sorcery,  and  Faust   later   literally  flies  away  with  the  Duchess  of  Parma  on  her  wedding  day  with   another  nobleman  after  doing  conjuring  tricks  with  the  devil's  help.   Later,  the   dejected  Faust   tells  philosophy  students  in  a    tavern   of  his  futile  adventures  and   that"Nothing  is  knowable,  nothing   proven".   The  devil  comes  to  claim  the  magic  book  he  had  given   him  with   the  secrets  of  sorcery  and  comes  to  claim  him,   but  Faust  prays  to  God  and  dies.  The  end  is  uncertain.   This  opera   will  never  have  the  popularity  of  the  Gounod  opera,  but   is   an   infinitely  more  interesting  work.  

   Faust  and    the  devil  also  appear  in  the  weird  and  sinister  Prokofiev  opera   "The  Fiery  Angel",  written  in  the  1920s,  but  not   performed  until  shortly  after  his  death  in  1953 .  Renata,  a  crazed  and    demon-tormented   young  woman  in  16th  century  Germany ,  is  obsessed  with  finding  an  angel  of  fire  which  had  been  her   imaginary  friend  since  childhood.  With  the  help  of  the  wandering  knight  Ruprecht,  who  is  desperately  in  love  with  her  even  though  she  does  not love  him,  the  two  delve  into  the   blackest  of  black  magic.  Finally,  Renata   enters  a  convent  in  the  hope of  finding  peace  from   demons,  but  the  nuns  have  become   demon  possessed  themselves  ,  and   an  inquisitor  is  called  in  to  perform  an    exorcism.  But  it  goes  horribly  out  of  control,  and  Renata  is  sentenced  to  be   tortured  and  burned at  the  stake   as  a  witch !    There  are  Cds  from  Deutsche  grammophon  and  Phillips  of  the  opera  and  a  DVD  which  may  be  hard  to  find.  Either  way,  this  opera  will  give  you  the  creeps !   Try  it  at  your  won  risk !  

   Recordings  and  DVDs  of  all  these  works  can  easily  be  obtained  at  arkivmusic.com.  Check  the  related  site  classicstoday.com  for  reviews  and  recommendations.   Halloween  is  coning....

 

Posted: Oct 19 2008, 09:05 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
How important Is Background Knowledge In Listening To Classical Music ?

   As  I've  pointed  out  before,  there  are  essentially   two  kinds  of  classical  music ;   Absolute  and    Programmatic.  That   is,  music  which   is  purely   sound  and  tells  no   specific  story,   and    music  which  is  meant  to   tell  a  story,  or  to   describe  nature,  depict   conceps  and    emotional  states  etc.   

   This  is  not  to  say that  absolute  music  can't  have  expressive   character,  whether   vivacity,  calmness,  restfulness  or   dreaminess,   or  sadness   and  tragedy  etc.   Music   doesn't   exist  in  a  vaccum ;   you  can''t  completely  divorce  it  from  the  extra-musical. 

   The  great  Russian  composer  Igor  Stravinsky  ( 1882 - 1971 )   famously  stated  that  music  "was  powerless  to   express  anything".   Yes  and  no.   If  you  hear   "La  mer" (The  Sea ),  by  French  composer  Claude  Debussy   without  knowing   that it's  meant  to   represent  the  sea  in  all  its  moods,   it  probably  would  not  occur  to  you that   it's  meant  to  do  this.   I'm  sure  you  might  enjoy  it,  but   that  wasn't  the  composer's  intention.   Debussy   labeled  the  three  parts  of  this  work  with  these  titles :   The   Sea   From  Dawn  Till  Noon,   The  Play  of  The  Waves,  and  The  Dialogue  Of  The  Wind  And  The  Sea.  Doesn't   that  sound  evocative ?    The   composer  and  wise  -cracker  Erik  Satie, whom  I  covered  previously,  once  stated  that  "He particularly  liked  the  part  from   10 -  11."

   But  the  ironic  thing is  that  Stravinsky  wrote  some  graphically  illustrative   music, particularly  in  his   three  famous  early  ballet  scores,  "The  Fire  Bird", based  on  Russian  fairy  tales,   "Petrushka", a  whimsical   fantasy  about   puppets  which come  to  life  at  a   Shrovetide  fair  in  Russia,   and  "The  Rite  Of  Spring",   which   portrays  the   pagan  rites  of  the   ancient  Russians.   They're  all  very  colorful  and   vivid.   In   one  part  of  Petrushka,  a  baritone  horn   portrays  a  dancing  bear  at   the  fair.  And  it  really  sounds  like  the  clumsy  dancing  of  that   bear.

   In  the  Firebird,   a   magical  flaming  bird   helps  a   young  prince  lost  in  the  forest   find  and  rescue  a  beautiul   young  princess  being  held  captive  by an  evil sorceror  in  an  enchanted  castle.   The  score  lists  the  development of  the  story  along  with  the  written  music.   When  you hear   this  music,   you will  almost  be  able  to see  that  magical,  flaming  bird  in  your  own  mind.

   Most  symphonies   are   abstract;  but  some  have   specific  stories  or  extra-musical   ideas   built  into  them.   Beethoven's  famous  3rs  symphony,  which  he  called  the  "Eroica",  or heroic  symphony, was  written  in  the  early  1800s,  when Napoleon  was   making  his  historic  conquests  throuout  Europe.  Beethoven  was  intensely  interested  in  the  current  events  of   the  day; at  first he  admired  Napoleon,   but  when   the   ambitious   Corsican  had  himself  crowned  emperor,  Beethoven  was  furious   and   tore  out  the title  page  of  the  symphony,  which was  dedicated  to  Napoleon.   The  second  movement   is a slow,  sombre  funeral  march.   Beethoven  dedicated  the  symphony  to  the"Memory  of  a  great Man.".

   His  6th  symphony  is  called  the  "Pastoral".   Beethoven  wanted  to  depict   life  in  the  countryside,   annd  the first  movement  describes   the  joyous  arrival   into   the  countryside, the  second   is  a  dreamy  "Scene  by  the brook",  complete  with   Coockoo  and  nightingale,   the  third   is  the  merry  dancing  of  the  countryfolk, leading  to  a  violent  storm,  and   then   joyous  thansgiving  after  the  storm.   It's  important  to  know  this  in  listening.

  Hector   Berlioz  (1803 - 1869 )  wrote  the   wild  and   weird  "Symphonie  Fantastique",   describing  a  lovesick  young  man's   obsession  with   an  unreachable   beloved  woman,   and  the   horrible  drerams  he  has   after  taking  an  opium  overdose  hoping  to  commit  suicide.  The  opium  did  not  kill  him,   but  he dreams  that   he  has  murdered  his  beloved  and  is   lead  to  the  scaffold  and  beheaded,  after  which   he   experiences  his  own funeral  attended  by  witches  and   demons !   Wow !     You  need  to  know this  before  hearing it.

   Most  Cds  of   these  and other  works  give  you  the background inforamtion  about  programmatic  music,  and  also   of   non-programmatic  works.   It's  also  very  easy  to  find  biographies  of  the  composers,  magazine  articles   etc   in  bookstores  and  on  the  internet.   It's  never been  easier  to   find  information  on  famous  or  not  so  famous  composers ;  just  put  the  name  of  any  composer  on  your  search  engine,  and   no  problem.  Just  about  all  the  famous composers  have  websites  devoted  to  them 

Posted: Oct 18 2008, 10:38 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Why Not Give The Gift Of Classical Music This Holiday Season ?

   It's  almost   the  holiday  season   and  everybody  is  looking  for  ideas  for   the  right  gifts  for  family  and   friends.  Here's  an  idea ;  instead  of   another  tie  or  sweater   or   whatever   for   your   loved  ones,   why  not   give  them   a  classical  CD  or  a  DVD,  or  more  than  one?   That  is,  if   they   aren't  familiar   with   this  kind  of  music.  Or  for   birthdays   and  Bar  Mitzvas  etc  ? 

   Surprise  some  one  with   some  Beethoven  symphonies   on  CD.  Or  Vivaldi's  Four  Seasons,  La  Mer  (The  Sea )  by  Debussy,  Daphis  and  Chloe  by  Ravel,  The   Planets  by  Gustav  Holst,  Mussorgsky's  Pictures  at  an  Exhibition  orchestrated  by  Ravel   Rome  and  Juliet  ,  1812  Overture,  and  concertos  for  piano  or  violin  bt  Tchaikovsky,  Scheherezade  by  Nikolai  Rimsky-Korsakov,  The  New  World  symphony  by  Dvorak. 

   Or   get   some  one   a  DVD  of   live   opera   performances  of  Puccini's  La  Boheme,  Tosca,  Madama   Butterfly  and  Turandot,  Verdi's  La  Traviata,  Rigoletto,   Aida,   Carmen  by  Bizet  etc.

  Your   spouses,  kids,   parents  etc  might  be  surprised,   but  tell  them  they're  going  to  love  it !   And  to  read  the  liner  notes.  Your  teenagers  who   are  deeply  into  Hip -  Hop  just  might  be  intrigued.   Introduce  your kids   between  10  and  12   to  classical  music,   or  your  grandkids  or  nieces  and  nephews.  Be  different !    

   You  can  check  my   post  a  while  ago   of   a  basic  list  of    the  most    popular  classical  works,  and   visit  classicstoday.com   for  recommended  recordings  and  DVDs,  and  order  anything  at   arkivmusic.com. 

 

Posted: Oct 17 2008, 08:40 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »