The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Myth That Orchestras Today All Sound Alike

   Many  critics  and  fans   have  been  lamenting  the  alleged loss  of   the  different  sounds  orchestras  of the  past had,  and  the  supposed  homogenization  of  the  way  orchestras  sound  today,  and  the supposedly   "bland" and  "generic"  quality  of   most  orchestra  performances  today.

  But  I  have  always  been  puzzled  by  this ;  I  have  yet  to  hear  any  evidence  that  all  or most  orchestras  today  sound  the  same.  My best  guess  for  the  existence  of this   canard   is  the   widespread  tendency  of  critics  and  fans  to  idealize  the   past  of  classical  music  and  long  for "The  Good  Old  Days". 

   I  have  been  reading  reviews  and  commentary  on   classical  music  for  many  years  since  I   was  a  teenager;  that's  about  forty  years !    I  think  the  idea  that  orchestras  sound  alike  is  a  psychological   illusion  based  on   looking  on  the  past  with   rose-tinted  glasses.   But the  tendency  to  idealize  the  past  is  hardly   limited  to  classical  music;  it's  been  around  for  ages  and   people   think  everything  is  in  decline  in  society,  mores,  films,  television,  Baseball,  and  just  about  everything.

   But   musicians, critics  and  fans  fail  to  realize  is  that  it  is  a  physical  and  acoustical  impossibility  for  orchestras  to  sound  alike.  They  never  have  and  never  will.   Orchestras  consist of  different  musicians  playing  different  makes  of  instruments   playing  in  concert  halls  with  different  acoustics.  For  example,  an  orchestra  playing  in   Lincoln  Center's Avery  Fisher  hall,  which  has   rather  dry,  unflattering  acoustics,  cannot  sound  as  plush  and   resonant  as  in  nearby  Carnegie  hall,  which  has  more   resonant   and   glamorous acoustics.

   Other   halls  with   acoustics  that  make an  orchestra  sound  rich  and  resonant  are   Symphony  hall  in   Boston,  home of  the Boston  Symphony,  the  Concertgebouw  in  Amsterdam, home  of  the   renounded  Concertgebouw  orchestra, and  the  Musikverein  in  Vienna,  where  the  Vienna  Philhmonic  regularly   appears.  Many  other  concert  halls  worldwide   unfortunately   have   vastly  inferior  acoustics.

  Different  woodwind  and  brass  instruments  in   orchestras   have  markedly  different  timbres ;  American  oboists   favor  a   sweetly  melifluous  sound,  while  German  oboiists   have  a  more   pungent,  reedy  sound.  Many  Americans  prefer  the  American  oboe  sound  and dislike  the  German,  which  sounds  downright  unpleasant  to  them.  A  German  oboist   would  have  just  about  zero  chance  of  winning  an  audition  for  an  American  orchestra.  Even  within  American  orchestras,  different  woodwind  and  brass  players  have  different  sounds.

   The  prinipal  horn  of  the  New  York  Philharmonic,  Philip  Myers,   has  a  totally  different  sound  from   Dale  Clevenger  of  the  Chicago  Symphony.

   However,  as  an  orchestra's  personnel  changes  over  the  years,  its  sound  can  change   too.  The   new  players   may  play  different  makes  of  instruments.

   French  bassoons  have  a  very  different  sound  from   the  German  ones  used  in  most  other  orchestras.  

   Different  conductors  may   favor  different  sounds ;  Eugene  Ormandy  (1899 - 1985 ) a  native  of  Hungary,  was  famous  for  the   super  plush  sound  of  the  Philadelphia  orchestra  (especially  the  strings),  which  he  led   for  over  40  years.  The  Italian   Riccardo  Muti  (1941-)   who  succeeded  him   in  1981,  favored  a  leaner,  crisper  sound.  Some   critics  and  fans  were   angered  and  upset   that  Muti  had  allegedly "ruined"   the  orchestra.  But  it  still   sounded  fine to  me.   And  shouldn't  it  be  a  music  director's  prerogative  to  change  the  sound  of  an  orchestra ?   Muti  will   become  music  director  of  the  Chicago  Symphony  in  2010.  He  always  seems to bring  controversy  with  him.

   But  an  orchestra  should  not have  a  one  size  fits  all  sound ;  it  should  ideally  be  like  a  chameleon  and   chage  its sound  for  music  of different  periods   and  nationalities.   Beethoven  should  not  sound like  Debussy ;   AStravinsky  should  not  sound  like  Brahms  etc.   Skillful  actors  can   do  different  accents   based  on  the  nationality  of  a  role,  or   regional  dialects.  Meryl  Streep is  famous  for  her  ability  to  do  accents,  whether   American, British  or  even  Polish.  You  don't  want  an  actor  playing  the  role  of some  German  or Austrian  aristocrat   speaking  with  his  native  Brooklyn  accent.

   Years  ago, there  was  an  orchestra  in Germany,  I  believe  Frankfurt,  which   used  French  woodwind  and  brass  instruments  when  it  played   French  music  to   aim  for  authenticity.

   Even  today,  such  great  orchestras  as  the  Berlin,  Vienna,  London,  New York  and  Los  Angeles  Philharmonics  do  not sound  alike at  all,  nor  the  Dresden  State  orchestra, the Czech  Philharmonic,  Concertgebouw  and  others  sound  alike.  They  never  have  and  never  will. 

Posted: Sep 27 2008, 10:57 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web