The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

The Music Of Shostakovich - Grim But Unforgettable

   September  25   is  the  birthday  of  one  of  the  most  important  and  controversial   composers  of  the  20th  century -   Dimitri  Shostakovich  (1906 - 1975 ).   This  great  Russian  composer's  life  was  far  from   a  happy  one ;   for  most  of  it  he  lived  under  the   yoke  of   the   brutal   Soviet   government   and  was  constantly  in and  out  of  favor  with  it. 

  He  showed   great  promise  as  a  child   and   studied  at  the   conservatory  of  his  native  St. Peterburg (later  Leningrad)  under   eminent   teachers  such  as  the  composer  Alexander  Glazunov  (1865 - 1936 ),  winning  prizes  and  becoming   an  accomplished  pianist,  though  he  never   made   a  career  as  a  performer  because  of   shyness  and   nerves. 

   His   breakthrough  as  a  young  composer  was  the  first  of   his  15  symphonies ,  which  he  wrote  as  a  graduation   piece  from  the  conservatory,  and  which   quickly  became   popular  and  is  still  heard  today.  His  music  was  brash,  energetic,  inventive  and  full  of  sarcastic  humor.   He  recieved  many  honors  and  awards  from  the  Soviet  government   and   the  megalomaniacal   paranoid   dictator  Joseph  Stalin ,  who  enjoyed  attending  concerts  and  opera ,  became  interested  in  his  music. 

   But  unfortunately,  he  could  not  always  please   the   Soviet  dictatorship,  which  wanted  "socialist  realism"  in  music  as  well  as  the  arts  in  general.   He  was  harshly  reprimanded  for  writing  "formalist"   music, ie,  excessively  modernist  stuff  which   the  Soviet  common   man  ,  who  wanted   simple,  uplifting  patriotic  music ,  wanted. 

   In  1936,  the  Bolshoi  opera  in  Moscow  premiered   his   sordid,  violent   but  powerful  opera  "Lady  Macbeth  of  Mtsensk  District,  based  on  a   19th  century  Russian  play  about  a  bored  ,  frustrated   wife  of  a   provincial   businessman   takes  a  lover  who  works  for  her   apathetic  and   ineffectual  husband, murders  her   lecherous  and   controlling  father-in-law  and  than  her  husband  with  her  paramour's  help,  and  is  sent  with  him  to  exile  in  Siberia.  The   caddish  boyfriend   becomes  involved  with  another  female   prisoner,   and   the  anti-heroine   throws  herself  and  the  other  woman  into  a  deep  lake.   Pretty  grim  stuff,  but  the   sensatioanlly  brilliant  music   won  the  opera  great  acclaim,  and  it  was  performed  in  America  and   Europe.

   But  unfortunately,  Stalin  attended  a  performance  in  Moscow  and  was   scandalized.  An  anonymous  review  in  Pravda  called   "Chaos  Instead  Of  Music",  authorized   by  Stalin  condemmned  the  opera   for  its   music and  subject  matter,  and  Shostakovich  actually  feared  for  his  life.   He  went  in  and  out  of  government  favor  over  the  years,  and  wrote   hackwork  such  as  patriotic  potboilers  for  the  government,  and  kept  his   profound  and   brooding  works to  himself,  such  as  his  15  string  quartets. 

   Shostakovich  redeemed  himself   with  the  ever  popular  5th  symphony,  which   he  humilatingly  called "A  Soviet  Artist's   Reply  To  Just  Criticism:. 

   His  output  includes  15  powerful  and  epic  symphonies,  15   string  quartets,  two  operas,  a  number  of  ballet  scores,  film  music,  choral  works  and two  concertos  each  for  violin,  cello  and  piano  etc.  These  works  are  by  turns  grim,  sarcastically  and  ironically  humorous,  brooding   and   savage.  The   monumental  7th  symphony,  for   large  orchestra  and   extra  brass  choir  (The  Leningrad),  portrays  the  brutal   Nazi  invasion  of  Russia  and  the   horrendous  suffering  of  the  Russian  people.  Shostakovich  himself  lived  through  the  terrible  siege  of  Leningrad.  The  10th  premiered  shortly  after   Stalin's  death  in  1953,  contains  a  short  and  brutal  second  movement  that  is  said  to  be  a  portrait  of  the  monster  Stalin. 

   The  brief  and   mockingly   humorous  9th ,  written  shortly  after  the  end  of  WW2,  disappointed  and  angred  Stalin,  who  expected  a   huge   and  bombastic work   celebrating  the  end  of  the  war  and   Soviet  triumph. 

   Number  13   is   for  chorus,  baritone  soloist   and  orchestra,  and   uses  the  poetry  of   Yevgeny  Yevtushenko   commemorating  the  terrible  slaughter   of  Jews in   the  Ukraine   by   the  Soviets.  No  14  is  for   soprano,  bass ,  strings  and  percussion  and   uses  poems   dealing  with   death  and  destruction.  It's  a  horrowing  piece. 

   There  are  many   superb  recordings  of  his  symphonies  and  other  works,  including  ones   by  his  son  Maxim,  a  distinguished  conductor  and  specialist  in  his  father's  music,   and  other  famous  Russian   conductors  who  knew  and  worked  with  him.  These  include  Yevgeny  Mravinsky,  Kirill  Kondrashin,  Mstislav  Rostropovich, Yevgeny  Svetlanov,  and  others.  has   many  of  these  recordings   and  ones  by  important  living   conductors such as  Valery  Gergiev,  bernard  Haitink,  Semyon  Bychkov,  Rudolf  Barshai  and  others. 

   Don't  miss  the  classic   EMI  recording  of   that   troublesome  Lady  Macbeth  of  Mtsensk   opera   conducted  by  the  late,  great  cellist and  conductor  Rostropovich,  a  close  friend  and  lifelong  championb  of  his  music.   There  is   a  DVD   from  the   Netherlands  conducted  by   the  distinguished  Latvian  conductor   Mariss  Jansons, another  leading  conductor  of   Shostakovich.

   The  music  of  Shostakovich  is  definitely  not  pretty  and  relaxing,  although  it  has  its  lighter  moments.  But  you  will  never  forget  it.


Posted: Sep 25 2008, 10:01 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web