The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Cleveland Music Critic Donald Rosenberg And The Muzzling Of Free Speech

   Donald  Rosenberg  has  been  classical  music  critic  of  the  Cleveland  Plain  Dealer  for  16   years   and  has  covered   concerts  and  opera   there  with  distinction.  I  have  read  some of  his  reviews  and  commentary  online.  His  most  im[portant  work  has  been  reviewing  concerts  by  the  world-famous  Cleveland  orchestra,  the  crown  jewel  of   Classical  music  in   that  city.  He  has  written  tough  but  fair  reviews  of  the   conductors  who appear  with  the  orchestra,  whether  music  directors  or  guest  conductors. 

   The   Plain  Dealer's  management  has  just  relieved  him  of   writing  reviews  of  the  orchestra's  concerts  without  actually  firing  him.  He  will  review  other  concerts   and  cover   some  other  matters.   Why ?   He  has  been   generally   unfavorable  in  his  reviews  of  the  Cleveland  orchestra's  current  music  director ,  Austrian  Franz  Welser- Most.  (There  are  two  dots  above  the  o  in  Most,  but  it's  hard  to  represent  German  diacritical  marks  on   a  computer).  Welser-Most  has  been  music  director  since  2002  , succeeding  Christoph  von Dohnanyi,  who   had  had  a  greatly  acclaimed   period  in  Cleveland  since  1984. 

   Welser-Most,  48,  is  also  music  director  of  the  Zurich  opera  in  Switzerland  and  is set  to  become  music  director  of  the  Vienna  State  opera.  His  conducting  has  divided  many  critics   and  fans;  some  find  him  a  lightweight   and  dismiss   him  altogether,  while  others   are  more  favorable.  His   stint  with  the  London  Philharmonic  in  the  90s   was   problematic;  some   London  music  critics   described  him  as  "Frankly  Worse  Than  Most",   but   he  has  had  considerable  success   conducting  opera.  

   Rosenberg  has   given  him  some   harshly  negative  but  never  vicious  reviews,  but  has   been  balanced  and  also   given  him  credit  for   some  good  work  at times,  and  was  generous  in  his  praise  when  the  Cleveland   orchestra   spent  time at  the  prestigious  Salzburg  festival  in  Austria,  birthplace  of  Mozart   this  Summer  and   was  in  the  pit  for  a  performance  of   Anttonin  Dvorak's   beautiful  opera "Rusalka".  

   But  removing  Rosenberg  was  wrong.  He  was  only  expressing  his  considered  opinion,  and  is  an  knowledgable  and  expert  critic.  Many  other  well-known  music  critics  have  given  conductors  a  hard  time  when  they   were  music  directors  with   any  given  orchestra.   The  late  Harold  C.  Schonberg,  who  served  as   chief  music  critic  of  the  New  York  Times  from   1960-  80  , gained  notoriety  for  his   captious  criticism  of  the  late  Leonard   Bernstein  when  he  was  music  director  of  the  New  York  Philharmonic.  He  was  always  accusing  Bernstein  of  egotistical  distortion  of   the  works  he  was  conducting,  and  failing  to  let  the  music  speak  for  itself.  But  that  didn't  prevent  audiences  from   going  to   the  orchestra's  concerts,  and   the  1960s   when  Bernstein  was  music  director,  are  now  the  stuff  of  legend. 

   Schonberg  never  denied  Bernstein's   great  gifts ;   he  just  had   a  lot  of  problems  with   his   interpretive  choices.  Later,   he   became  more  favorable  to   Bernstein   after  he  had  stepped  down  from  the  Philharmonic,   and   acknowledged  that   Bernstein  had  matured  greatly  as  a  conductor.

   But   classical  music  critics  are  NOT  always  fair  and  balanced.  In  fact,  they  can  be   positively   vicious  at  times.   The  late  composer  and  critic  Virgil  Thomson   wrote  for  a  now  defunct   New  York  newspaper  in  the   40s  and  50s.  He  reviewed  a   Carnegie  hall  concert  by  the  New  York  Philharmonic   conducted  by  the   great  English  conductor  Sir  John  Barbirolli  (1899- 1970)  ,  who   was  relatively  young  at  the  time  and   had  not  achieved  the  eminence  he  would  later  enjoy, especially  in  his  native  England.  Barbirolli  was  a  champion  of  the  great  Finnish  composer  Sibelius  (1865 -  1957 )  and   led  a  performance  of  his   symphony  no 2,  now  a   staple  of  the  repertoire.  Thomson   could  not  stand  the  music  of  Sibelius  and  dismissed  the  symphony   as "vulgar   and  provincial"  , a  ludicrous   description  of  this  great  symphony.  And   he  claimed  that  because  of  the  place  of  this   destestable  work   on  a  program,  that  the  Philharmonic  was "Not  part  of   the  intellectual  life  of  New  York  City".  This  was  the  height  of  arrogance,  presumption  and  intellectual  dishonesty  on  the  part  of  Thomson.  It  was  not  only  grossly  unfair, but   irresponsible,  as  it  defamed  the  New  York  Philharmonic  for  many  years.  Some  critics  blindly  accepted  Thomson's  outrageous  statement   and   repeated  the  canard  about   the  orchestra  and  intellectual  life  in  New  York.

   Now  THIS   would  have  been  a  valid  reason  to  fire   Thomson.  He   showed  a  wanton  disregard  for  critical  fairness  and   defamed  a  great  orchestra.  Donald  Rosenberg  did  nothing  of  this   kind.  

   New  York  music  critics  have  also  been  vicious  to  other  conductors.  Indian  born  Zubin  Mehta  (1936- )  was  music  director  in  New  York  from   1978- 1991.   Mehta  has  also  been  controversial ;  some  dismiss  him  as  a shallow  glamor  boy  with  no  musical  substance,   and  have  accused  him  of  having  no  interest  in  conducting   contemporary  music.  Many  critics   were  vicious  to  him in  New  York. 

  And  yet,  he  is  a  serious,  dedicated  and  highly  skillful  conductor  with  a  wide   repertoire   and  has   conducted  the  world's  leading orchestras  and  opera  companies   for  nearly  50  years  with  great  success .  Before  coming  to  New  York,  he  built  the   once  minor  league  Los  Angeles  Philharmonic   into   a  world  class  orchestra  that  was  in  no  way  inferior   to  the   any  of  the  world's  greatest.  And   contrary  to  rumors,  he  has  always  been  a  staunch  champion  of   new  music,  and  has  given  exemplary  performances  of  many  difficult   new  works  by  today's  leading  composers.   Many,  but  not  all  of  the  reviews  in  New  York  were  nothing  short  of  slanderous.

   But  bad   reviews  are   no  excuse  to   fire   music  critics.  What  happened  to  free  speech ?

Posted: Sep 23 2008, 10:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web