The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

Conductors Who Think Outside The Box

   As  the  concert  seson  starts,  many  music  critics  are  and  will  be  making   their   ritual  complaints  about  conductors  and  orchestras  in  America   and  elsewhere   being  so  timid   and  unadeventurous  in  their  programming.  They  whine  endlessly  about  how  our  orchestras  concentrate  on  the  same  old  familiar  pieces  by  Beethoven, Brahms  and  Tchaikovsky,  which  audiences  know  and  love. 

   Supposedly,  those  conservative  concertgoers  don't  want  to  hear  anything  by   living  or  recently  deceased  composers   such  as  Elliott  Carter,  John  Adams,  Thomas  Ades,  Kaaia  Saariaho,  Charles  Wuorinen  and  others. This  may  be  true  of  some  of  them,  but   there  is  plenty of  new  or  recent  music  on  tap  this  season  by  a  wide  variety  of  contemporary  composers.

   Also,  some  conductors  are  champions  of long  neglected  but  interesting  works  from  the  past.  There  is  an  enormous  amount  of  this,  and   you  can  find  it  on  CD .  But  certain  conductors  have  made  our  concert  life  more interesting  by  doing  it  live  too,  as  well  as  recording  it.   Lovers  of  classical  music  are  the  richer  because  of   the  tireless  efforts  of  these   enterprising  conductors.

   Among  them  are :   Neeme  Jarvi  (1937 ),  currently   music  director  of  the  Mew  Jersey   symphony,  and  formerly  in  Detroit,  Gothenburg, Sweden,  the  Scottish  National  Orchestra,  and  many  other  orchestras.  He  is  a  native of  the  small  Baltic  republic  of  Estonia,  formerly  part  of  the  Soviet  Union.  He has  been  a  tireless  champion  of  lesser-known  composers  such  as  Franz  Berwald, Rued  Langaard, Nikolai  Myaskovsky,  Eduard  Tubin,  and  many, many  others. .  He  has  championed  music  by  composers  from  his  native  Estonia,  which  has a  rich  but  little-known  musical  tradition.  Until  his  arrival  on  the  international  scene   some  years  ago,  you  would  never  expect  to  hear  music  by   composers  from   brave  little  Estonia  on  concert  programs.  He  will  conduct  virtually  anything  by  any  composer,  living  or  dead,  if  he thinks  it  deserves  a  hearing.  His  son  Paavo,  (1962-),  has  made  a  successful  career  for   himself   and  is  just  as  adventurous.  He  is  currently  music  director  of  the  Cincinaati   Symphony.

   American  conductor  James  Conlon  (1950- ),  is  currently  music  director  of  the  Los  Angeles  opera,  and  has   served  similar  posts  with  the  Paris  opera,  and  in  Cologne,  Germany,  as  well  as   conducting  concerts  and  opera  everywhere.   His  passion  is  gifted  composers  who  perished  tragically  in  the  Holocaust,  often  in   concentration camps,  such  as  Pavel  Haas  and  Erwin  Schulhoff,  Czech  Jews  who  might  be  much  more  famous if  they  had survived.,  as  well  as  Austrian  Alexander  von  Zemlinsky (  1871- 1942),  who  settled  in   America   but  died   in  obscurity.  These  composers  wrote  fascinating  music  which  can  also  be  heard  on CD.  Conlon  has  made  their  music  available  to  us   after  long  neglect.  He  also  conducts  standard  repertoire  and  much  else.

   Leon  Botstein  is  a  brilliant  man;  long  the  president  of  Bard  College  in   Westchester  county,  New  York,  north  of  New  York  City,  he  is  currently  music director  of  the   American  Symphony  Orchestra  in  New  York,  which  was   originally  founded  by  Leopold  Stokowski  in  1962  as  a  part  time  freelance  orchestra.  The  orchestra  gives  sporadic  concerts   and  Botstein  has done  much   obscure  but  interesting  music  by  composers  such  as  Karol  Szymanowski,  Dame  Ethyl  Smyth,  Ernest  Chausson,  Paul  Dukas,  orchestral  works  and  operas.  The  American  Symphony  is  in  residence  at   Bard  ollege  in  the  Summer,  and   there  are  lectures  on  the  composers  as  well as  performances. 

   The  controversial  conductor  Gerard  Schwarz,  who  started   out  as  formidable  trumpet  virtuoso   and  was  formerly  principal  trumpet  in  the  New  York  Philharmonic,  has  been  music  director  of  the  Seattle  symphony  since  the  mid  80s.  There  have  been  reports  of   hostility  to  him  by  the  orchestra,  and  mass  discontent,  but   it  has  flourished  under  him,  and  he  has  been  a  champion  of  lesser-known  music  by  American  composers  such  as  Howard  Hanson,  David  Diamond,  and  others,  and  has  recorded  it . Schwarz  has  recently  announced  that  he  will  step  down  from  his  Seattle  post,  but  will  continue   to  conduct  elsewhere.  

   James  Levine,  in  charge  of   music  at  the  Metropolitan  opera  for  nearly  40  years,  has  been  music  director  of  the  Boston  Symphony  since  2004,  succeeding   the  controversial  Japanese  Seiji  Ozawa.  He  has   programmed  difficult   contemporary   music  by  such   important  but   less  than  beloved (in  many  quarters )  as  Elliott  Carter,  Charles  Wuorinen,  and  others,  as  well  as  that   old   Bete  Noire  of  many  concertgoers,  Arnold  Schoenberg,  who  has  been  dead  since 1951, but  not  forgotten..  He  also   gives  audiences  there   doses  of  Beethoven,  Brahms,  Tchaikovsky  and  Mozart  etc.  But  his  programming   choices  have  been  courageous  and  risky.

   Other   enterprising  conductors  are   Alan  Gilbert,  formerly  of  the  Stockholm  Philharmonic  and  set  to  takeover  the  New  York  Philharmonic  next  year,  Michael  Tilson  Thomas  of   the  San  Fransico  Symphony,  Finnish   composer  and  conductor  Esa-Pekka  Salonen , currently  in  his  last  year  in  L.A.,  Austrian  Franz  Welser-Most  of  the  Cleveland  Orchestra,  Russian  Vladimir  Jurowski  of  the  London  Philharmonic,  England's  Sir  Simon  Rattle  of  the  great  Berlin  Philharmonic,  Japanese- American  Kent  Nagano  of  the  Montreal  Symphony  and   Bavarian  State  opera  in  Munich,  and  Marin  Alsop  of  the  Baltimore  Symphony.  

   These  and  other   dynamic  and  enterprising  conductors   ensure  that  classical  music  is  anything  but  stagnant  today.

Posted: Sep 20 2008, 09:14 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web