The Horn

Contact Me

Receive Email Updates

September 2008 - Posts

Great Eccentrics Of Classical Music

   Classical  music  has  produced  its  share  of   colorful  eccentrics,  both  composers  and  performing  musicians.  It's  difficult  to   know  why,  but  there  seems  to  be  something  about  musical  talent  which   makes   one   prone  to  eccentricity.

  Perhaps  the  weirdest   was  the   French  composer  Erik  Satie  (1866 -  1925 ).  He  lived  in  Paris  most  of his  life  but  lived   a  rather  reclusive  live  in  a   rather  seedy  Parisian  quarter  which  no  one  was  ever  alloed  to  visit  for  some  reason.  He was  a  friend  and  asscociate  of many   famous   composers  and  intellectuals  of  the  day  such  as   Debussy,  Ravel,  Stravinsky,  Picasso,  Jean  Cocteau,  and Tristan  Tzara.  He  was   a  leading  figure  in  Dadaism,  and   eked  out  a  modest  living  as  a  cabaret  pianist  in   Paris.

   Much  of  his  output  is  for  piano,  and  perhaps  his  best  known  pieces  are the  dreamy  "Gymnopedies".   Many  of  his  piano  pieces  have   looney  names  such  as   "Bureaucratic  Sonatina",  "Dessicated  Embryos",  "Automatic  Descriptions",  "Truly  Flabby  Preludes  For   A  Dog",  "Old  Sequins  And  Breastplates",  "Sports  And  Divertisments",  "Furniture  Music",  etc.

   One  work  is  called  "Vexations".   It  is  a  piano  piece  which  is  supposed  to  be  performed   840  times   consecutively  !    There  have  been  a  few  marathon  performances   in  which   a   series  of  pianists  would  take  turns  with   all  the  repetitions.  A  joke   goes  that  after  the  last   repetition,  somebody  in  the  audience had  the  nerve  to  yell  out   "Encore!".  This  story  may  or  may  not  be  true.  

   Satie's   simple  Parisian  flat   was  found  to  have   100  umbrellas  which  the  composer  collected as  a  hobby,  and   he  had   abpout  a  dozen   identical  velvet  suits  which  he   would  keep wearing  until  each  wore  out , after  his  death.   He  is  said  to  have  eaten   only  white-colored  foods,  and  never  married.  There  are  quite   a  few  recordings  of  his  music  on  CD,  by  pianists  such  as   Aldo  Ciccolini  and  Jean  Yves  Thibaudet.

   The  great   but   weird  Canadian  pianist  Glenn  Gould   (1932 - 1982 )  has  become  something of  a  legend  in  our  time.  He  left  many  recordings  of  a  wide  variety  of  piano  music,  currently  available  on  Sony  Classics.   A   child  prodigy,   he   achieved  international  acclaim   as  a  pianist   during  the  1950s  and  60s,  appearing  with   great  conductors such  as  Bernstein  and  Karajan.  But  around  1964,  he  became   disenchanted  with  the  busy  and  hectic  life  of a  travelling  pianist   and  became  something  of  a   recluse  in  his  native  Toronto   and  gave  up  live  performances  for   making  recordings,  writing  on  music,  and  producing   radio  programs  on  music  until  his  untimely  death  at  50  from  a  stroke. 

   Gould  was  a notorious  hypochondriac  who  was  deathly  afraid  of  cold  and  germs  and   refused  to shake  hands  with  any  one.  He  was   obsessed   with   the  adjustment  of  his  piano  stool   and  constantly  fretted  over  it.  He  had  friends,  including   many  famous  musicians,  but  was  something  of  a  loner,  and  never  married. 

   His  piano  technique  was  prodigious,  but  critics  often  found  his  interpretations  eccentric  and  willful,  with   unorthodox  temops,   and  he  tended  to  hum  along  with  the  music.  You  can  hear  this  on  many  of  his  recordings.   He was  famous  for  playing  the   keyboard  music  of  Bach,  and  also  championed   rarely  performed  music  for  piano,  and   did  music   difficult  modern  composers  such  as  Schoenberg,  Hindemith  and  others  rarely  performed  by  conventional  pianists.   There  is  an   excellent  and  absorbing  biography  of  him   called  "Wondrous  Strange",  by  Kevin  Bazzana,  which   should  be  available  at  amazon.com  etc.

   The  eccentric  Romanian   conductor   Sergiu   Celibidache  (  Chel- i- bi- da- kay),  (1912 - 1996 )   was  just  the  opposite  of  Gould.  He  achieved  fame  as  a  conductor   of   orchestras  in  Berlin,  Munich,  Stuttgart   and  elsewhere ,  but   refused  to  make  recordings,  except for  a  handful   he  made  early  in  his  career.  There  are ,  however,  many  pirated  live   recordings  in   less  than  first  rate  sound,  and  many  recordings  issued  on   major  labels  such  as  Deutsche   Grammophon  and  EMI  after   his  death.  He  felt  that  recordings  were   no  substitute  for  live  performances  and  offered   many   obscure   philosophical   explanations as  to   why   recordings  of  classical  music   were  just  plain  wrong. 

   He  became  notorious  for   demanding   a  great  deal  of  extra  rehearsal  time  before   accepting  any  conducting  engagements,  even  for   standard  works   orchestras  could  practically  play  in  their  sleep.   For  this  reason,  he  never   conducted  American  orchestras,  which   are  less  generous  in  rehearsal  time because  of  Union  regulations.   He  did  appear  in   America   conducting  the   student  orchestra   of  the  prestigious  Curtis  Institute   of  Philadelphia,  which   is   just  about  as  good  as  any   professional  orchestra,   and  appeared  in  Carnegie  hall,   as  well   as  with  his  Munich  Philharmonic  on  tour.

   Some  critics  found   the  performances  in   his  later  years  to  be  impossibly  slow,  with  obsessive  concern  over  bringing  out   inner  details  of  the  music  often  obscured  in  other  performances.  He  was  famous  as  a  conductor  of  Bruckner  symphonies.  I  covered  this  composer  in a  recent post.   His  recordings  are  the  slowest  on  record.   You  can  easily  obtain   his  Cds  at  arkivmusic.com.  Check  alpahbetically  under  conductors. 

   It  would  have  been  fascinating  to  have  Gould  and  Celibidache  co- laborate  on  piano  concertos ,  if  they  could  ever   get  together  over  their   different  ideas !

   Carlos  Kleiber   (  1930 - 2004 ),  was  a  legendary  conductor ,  son  of   an  eminent  conductor  himself , Erich  Kleiber  (1890 -  1956 ).  Born  in  Berlin,  where  his  once  famous  father  was  conductor  of  the  State  Opera,  he  grew  up  in Argentina,  where  his  father,  who  had  escaped  Nazi  Germany,  had  become  music  director  of  the  famous  Teatro  Colon  opera  in  Buenos  Aires. 

   The  younger  Kleiber   worked  his  way  up  in  German   opera  houses  and   started  to  achieve  international  acclaim   in  the  1970s  with  a  recording  of  the  Beethoven  5th  that  many  consider  the  greatest,  although  that  is  debatable. (I  have  it, and  it  is  definitely  great,  but  there  are  other  equally  great  ones).

   He  appeared  regularly  at  the  Bavarian  State  opera  in  Munich,  the  Bayreuth  festival   conducting  Tristan  and  Isolde,  La  Scala  Milan,   and  the  Metropolitan  opera,  as  well  as  conducting  the  Vienna  Philharmonic ,  the  Chicago  Symphony  etc.  He  was  very  selective  in  his  appearances,  even  though  all  the world's  top  orchestras   and   opera  companies   were  dying  to  have  him .  He  would  cancel  performances   often  if  not  satisfied  with  the  amount  of  rehearsal  time  he  could  get  or  for  other  reasons. 

   His  repertoire  was   probably  the  smallest  of  any  major  conductor;  a  handful  of  standard  symphonies  by  Beethoven,  Schubert,  Brahms,  and   operas  such  as  Puccini's  La  Boheme,  Wagner's  Tristan,   Der  Rosenkavalier  by  Richard  Strauss  etc.  He  seemed to  be  reluctant  to  conduct  at  all   in  his  later  years  because  of   emotional  problems  and   pickiness  over   performance  conditions  etc,  and  died  in  2004.  He  left  only  a  handful  of   official  recordings,  still  available,  and  there  are   pirated  live  recordings,  as  well  as  DVDs.  But  aidiences  and  critics  found  his   rare  appearances   to  be   musical  events  of  the  highest  quality.

Posted: Sep 30 2008, 09:40 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Do I Have A Favorite Composer ?

    The   answer  to  this  question  is   absolutely  not !    I  find  it  impossible  to   say  which  composer  is  my  favorite,  or   which  work  of  a  particular  composer   is  my  favorite   among   his  works.   I  don't  have  a  favorite  symphony,  concerto,  opera,  oratorio,  string  quartet   etc.  

   I  have  heard  so  much  music  by  so  many  composers   from  so  many  eras  , styles  and  nationalities   I  find  it  impossible   to   choose  a  favorite  of  anything.   Of  course,  I  like  some  composers   and    different  works  more  than  others.

   The  same  is  true  of   performers,  whether  conductors,  violinists,  pianists,  cellists,  singers,  orchestras  etc.   You  might  as  well  ask  a mother  with  twelve  children  which  is  her  favorite.

   But  then  again,  I  don't  have  a  favorite  book,  movie,   food,   TV  show,  etc.  I  just  can't  choose.  And  I  could  never  understand   how  people  can  have  a  favorite  color.  All  colors  are  equally   pleasing  to   me.

   The  great  composer   Igor  Stravinsky  (1882 -  1971 )   once  said  that  trying  to  determine  which  composer  is  the  greatest   makes  about  as  much sense  as   wondering  which  breed  of  dog  is  "The  Best".   We   tend  to  equate  the  most  famous   in  any  field  with  the  best.  Jascha  Heifetz  (1901 -  1987 )   was  probably  the  most  famous  violinist  of   the  20th  century,  and  Vladimir  Horowitz   (1903 - 1989 )  was  probably  the  most  famous  pianist.  But  were  they  the   "greatest"?   Hard  to  say.  Different   music  lovers  have  their  favorites  among  performers.  But  violinists  such  as  Yehudi  Menuhin,  Isaac  Stern,  Nathan  Milstein,  Fritz  Kreisler   and  Joseph   Szigeti  were  also  very   great  violinists,  and  there  are  many  great  violinists  today  such  as  Itzhak  Perlman,  Gidon  Kremer,  Anne- Sophie  Mutter   and  others.  And  there  have  been  other  great  pianists   past  and  present  as  Arthur  Rubinstein,  Rudolf  Serkin,  Claudio  Arrau,   Wilhelm  Backhaus,  Wilhelm  Kempff,  Sviatoslav  Richter,  Peter  Serkin  (son of  Rudolf),  Murray  Perahia,  Martha  Argerich,  Vladimir  Ashkenazy  (now  a  conductor  too  ),  Andras  Schiff  and  many  others.

   Not  to  mention  great  cellists  as  Pablo  Casals,  Mstislav  Rostropovich ,  Yo  Yo  Ma,  and  others.  And   great   flutists,  clarinettists,  horn  players  etc.

   There  is  a  galaxy  of  great  conductors  such  as  Toscanini,  Bernstein,  Stokowski,  Solti,  Monteux,  Boulez,  Brunow  Walter,  Carlos  Kleiber  and  many, many  others,   and  so  many  great  singers.  I  have  heard  so  many  great  usicians  live  and  recorded,  on   television,  radio,  DVD,  etc.   It's  comparing  apples  and  oranges.  As  far  as  I  am  concerned,  no  one  is  the  best  or  greatest.

Posted: Sep 29 2008, 10:34 AM by the horn | with 3 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
A Few More Cl;assical Music Jokes

   Here  are  a  few  more  classical  music  jokes  I  think  you'll  like.

   A  customer  in a  pet  store  is  looking  at  parrots,  and  the  owner  tells  him  that  he  has  three   special  ones  with  amazing  musical  abilities,  but  that  they're  very  expensive.  Intrigued,  the  custormer   inquires.  "This  parrot  costs  $10,000 .  It  can  sing  every  aria  Mozart  ever  wrote,  and  much  more.".  "Amazing",  says  the  customer.  "And  the  second?"   "This  one  can  sing  all  of  Wagner's   operas,  and  much  more".  "Incredible!",  says  the  customer.  "And   how  much   does  it   cost?"   "$15,000".   "And  the  third?"   "It's  $30,000. "  And  what  can  it  do?"   "We're  not  sure  yet,  but  the  other  two  call  him  maestro."

   A  famous  pianist  comes to  a  city  to  perform.  He  calls  for  the  services  of  a  piano  tuner,  and  is  told  that  Mr.  Oppernockity  is  one  of  the  best  in  the  business.  The  tuner  checks  the  piano ,  pronounces  it  fit,  and  leaves.  A  while  later,  the  pianist   tries  the  instrument  and  feels  that  it   needs  more  work.  He  calls for  the  tuner,  but  he  says,"Sorry,  I  can't  do  more  work  on  it".  The  puzzled  pianist  asks  why.  "Haven't  you  heard  about  me?, says  the  tuner.  Oppernockity  tunes  but  once".

   A  distraught  woman  calls  her  psychiatrist.  "Doc,  you've  got  to  help  me  and  my  husband.  He's  gone out  of  his  mind.  He  think's  he's  a  great  opera  singer   and  sings  opera  all  day  long  and  into  the  night,  but  he  can't  really  sing,  and  hollers  at  the top  of  his  lungs  incessantly.  All  the  time,  it's  Aida,  La  Boheme,  Carmen,  Rigoletto. He's  driving  me out  of  my  mind.  You've  got  to  help  me !"    "Well,  bring  him  to  me,  and  I'll  see  what  I  can  do."   After  several  hours  with  the  shrink,  the  husband  goes  home.  Later,  the  woman  calls  the  shrink  in relief."Doc,  I  don't  know  how  you  cured  him.  He   doesn't  so  much  any  more.   I  can  get  some  rest  at  last.  How  did  you  do  it?"  "Oh,  I  wasn't  actua;lly  able  to   cure   him.  I  just  gave  him  some  much  smaller  roles  to  sing."

Posted: Sep 28 2008, 12:36 PM by the horn | with 4 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Myth That Orchestras Today All Sound Alike

   Many  critics  and  fans   have  been  lamenting  the  alleged loss  of   the  different  sounds  orchestras  of the  past had,  and  the  supposed  homogenization  of  the  way  orchestras  sound  today,  and  the supposedly   "bland" and  "generic"  quality  of   most  orchestra  performances  today.

  But  I  have  always  been  puzzled  by  this ;  I  have  yet  to  hear  any  evidence  that  all  or most  orchestras  today  sound  the  same.  My best  guess  for  the  existence  of this   canard   is  the   widespread  tendency  of  critics  and  fans  to  idealize  the   past  of  classical  music  and  long  for "The  Good  Old  Days". 

   I  have  been  reading  reviews  and  commentary  on   classical  music  for  many  years  since  I   was  a  teenager;  that's  about  forty  years !    I  think  the  idea  that  orchestras  sound  alike  is  a  psychological   illusion  based  on   looking  on  the  past  with   rose-tinted  glasses.   But the  tendency  to  idealize  the  past  is  hardly   limited  to  classical  music;  it's  been  around  for  ages  and   people   think  everything  is  in  decline  in  society,  mores,  films,  television,  Baseball,  and  just  about  everything.

   But   musicians, critics  and  fans  fail  to  realize  is  that  it  is  a  physical  and  acoustical  impossibility  for  orchestras  to  sound  alike.  They  never  have  and  never  will.   Orchestras  consist of  different  musicians  playing  different  makes  of  instruments   playing  in  concert  halls  with  different  acoustics.  For  example,  an  orchestra  playing  in   Lincoln  Center's Avery  Fisher  hall,  which  has   rather  dry,  unflattering  acoustics,  cannot  sound  as  plush  and   resonant  as  in  nearby  Carnegie  hall,  which  has  more   resonant   and   glamorous acoustics.

   Other   halls  with   acoustics  that  make an  orchestra  sound  rich  and  resonant  are   Symphony  hall  in   Boston,  home of  the Boston  Symphony,  the  Concertgebouw  in  Amsterdam, home  of  the   renounded  Concertgebouw  orchestra, and  the  Musikverein  in  Vienna,  where  the  Vienna  Philhmonic  regularly   appears.  Many  other  concert  halls  worldwide   unfortunately   have   vastly  inferior  acoustics.

  Different  woodwind  and  brass  instruments  in   orchestras   have  markedly  different  timbres ;  American  oboists   favor  a   sweetly  melifluous  sound,  while  German  oboiists   have  a  more   pungent,  reedy  sound.  Many  Americans  prefer  the  American  oboe  sound  and dislike  the  German,  which  sounds  downright  unpleasant  to  them.  A  German  oboist   would  have  just  about  zero  chance  of  winning  an  audition  for  an  American  orchestra.  Even  within  American  orchestras,  different  woodwind  and  brass  players  have  different  sounds.

   The  prinipal  horn  of  the  New  York  Philharmonic,  Philip  Myers,   has  a  totally  different  sound  from   Dale  Clevenger  of  the  Chicago  Symphony.

   However,  as  an  orchestra's  personnel  changes  over  the  years,  its  sound  can  change   too.  The   new  players   may  play  different  makes  of  instruments.

   French  bassoons  have  a  very  different  sound  from   the  German  ones  used  in  most  other  orchestras.  

   Different  conductors  may   favor  different  sounds ;  Eugene  Ormandy  (1899 - 1985 ) a  native  of  Hungary,  was  famous  for  the   super  plush  sound  of  the  Philadelphia  orchestra  (especially  the  strings),  which  he  led   for  over  40  years.  The  Italian   Riccardo  Muti  (1941-)   who  succeeded  him   in  1981,  favored  a  leaner,  crisper  sound.  Some   critics  and  fans  were   angered  and  upset   that  Muti  had  allegedly "ruined"   the  orchestra.  But  it  still   sounded  fine to  me.   And  shouldn't  it  be  a  music  director's  prerogative  to  change  the  sound  of  an  orchestra ?   Muti  will   become  music  director  of  the  Chicago  Symphony  in  2010.  He  always  seems to bring  controversy  with  him.

   But  an  orchestra  should  not have  a  one  size  fits  all  sound ;  it  should  ideally  be  like  a  chameleon  and   chage  its sound  for  music  of different  periods   and  nationalities.   Beethoven  should  not  sound like  Debussy ;   AStravinsky  should  not  sound  like  Brahms  etc.   Skillful  actors  can   do  different  accents   based  on  the  nationality  of  a  role,  or   regional  dialects.  Meryl  Streep is  famous  for  her  ability  to  do  accents,  whether   American, British  or  even  Polish.  You  don't  want  an  actor  playing  the  role  of some  German  or Austrian  aristocrat   speaking  with  his  native  Brooklyn  accent.

   Years  ago, there  was  an  orchestra  in Germany,  I  believe  Frankfurt,  which   used  French  woodwind  and  brass  instruments  when  it  played   French  music  to   aim  for  authenticity.

   Even  today,  such  great  orchestras  as  the  Berlin,  Vienna,  London,  New York  and  Los  Angeles  Philharmonics  do  not sound  alike at  all,  nor  the  Dresden  State  orchestra, the Czech  Philharmonic,  Concertgebouw  and  others  sound  alike.  They  never  have  and  never  will. 

Posted: Sep 27 2008, 10:57 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Choosing Music Directors Is A Lot Like Dating Before Marriage

   The  distinguished  German  conductor  and  painist  Christoph  Eschenbach  has  just  been  named   music  director   of  the  National  Symphony  Orchestra   of  Washington,  succeeding   American  conductor  Leonard  Slatkin ,   who  is  set  to  take  over  the  Detroit  Symphony. 

  All  over  the  classical  music world,  conductors  come  and  go,  being  appointed  to   music  directorships   here  and   there,  causing  speculation  and  controversy.  The  relationship  between  conductors  and  orchestras  is  a  lot  like  marriage  and  dating.  When  an  orchestra  is  looking  for  a  music  director,  it  will  try  out   different  guest  conductors   to  see  if   there  is  real  chemistry  between   the  two.  Sometimes  the  job  goes  to   a  conductor  who  has   been  a  regular  guest,  and  sometimes  to  a  dark  horse  who   makes  a  debut  in  that  city  and   hits  it  off  with  the  orchestra. 

   Eschenbach ,  68,  began  as  a  piano  virtuoso  but  gradually   took  up   conducting  and now   no  longer   appears  as  a  soo  pianist,  but   still  accompanies  singers  at  song  recitals.  He  recently  stepped  down  from  the  prestigious  Philadelphia  orchestra  after  a  somewhat  rocky  seven  years  there.  There  were  rumors  that  the  orchestra  was  unhappy  with  him,  and   some  critics  had   reservations  about  his  interpretations. 

  Previously,  he  had  a   very  successful   stint  with  the  Houston  Symphony,  which  flourished  under  him  and   made  several  recordings  under  him. 

Sometimes, after  a  successful  honeymoon  with  an  orchestra,  the  relation between  an  orchestra  sours,  just as  in  marriages.  In  the  past,  orchestra  administrations  sometimes  engaged   conductors  as  music  director  without  even   trying  him  out   ,  as  happened  in  1924,  when  the  legendary  Russian   Serge  Koussevitzky,  mentor  of  Leonard  bernstein,  came  to  the  Boston  Symphony ,  chosen  purely  by   his  European  reputation.  Koussevitzky (1874 - 1951 ),  started  out  in  Russia  as  one  of  the  few   solo  double  bass  virtuosos   to  make  a  solo  career  (there  have  been  a  few  orthers).  He  studied  with  the   legendary  Hungarian  conductor   Artur  Nickisch (1855 - 1922 ),  one of  the  forst  conductors  to  make  primitive   recordings. 

   Koussevitzky   got  help   starting  a  conducting  career   with  the  help  of  his  independently  wealthy  wife,  a  business  heiress,  and   also  a became  an  impresario   supporting  and  publishing  music  by  living  composers  such  as  Prokofiev.   Unfortunately,  his  technical  skills  as  a  conductor  were   somewhat  limited   and  he could  be  downright  inept  at  times.   The  Boston  Symphony  musicians  found  his  baton technique  wanting  and  had  a  lot  of  difficulty  following   his  beat.  In  addition  he  was  imperitive  and  egostistical.  But  he  was  a  colorful,  glamorous  personality,  and   audiences  found  his  performances  thrilling.  In  Boston,  he  championed  music  by   important  American  composers such  as  Aaron  Copland,  and  he  founded the  world  famous  Tanglewood  festival ,  held  in  western  Massachussetts   every  Summer  from  the  1940s on,  attracting   prominent  composers  to  teach  there. 

   Eventually,  his   conducting  skills  improved,  and  he  achieved  international   renown,  and  some  of  his  recordings  with  the  Boston  Symphony   are  considered  classics  and   available  on CD. 

   Some  conductors  may  have  glamorous   public  images  and   personas,  but  orchestras  don't   always  like  them.

   Incidentally,  the  Philadelphia  orchestra  is  still  searching for  a  music  director,  and has  recently  engaged  the  distinguished  Swiss  conductor  Charles  Dutoit,  a  regular  guest  there   and  formerly  of  the  Montreal  Symphony,  as   a   temporary   caretaker  into  a   successor to  Eschenbach  is  found.

Posted: Sep 26 2008, 09:37 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Music Of Shostakovich - Grim But Unforgettable

   September  25   is  the  birthday  of  one  of  the  most  important  and  controversial   composers  of  the  20th  century -   Dimitri  Shostakovich  (1906 - 1975 ).   This  great  Russian  composer's  life  was  far  from   a  happy  one ;   for  most  of  it  he  lived  under  the   yoke  of   the   brutal   Soviet   government   and  was  constantly  in and  out  of  favor  with  it. 

  He  showed   great  promise  as  a  child   and   studied  at  the   conservatory  of  his  native  St. Peterburg (later  Leningrad)  under   eminent   teachers  such  as  the  composer  Alexander  Glazunov  (1865 - 1936 ),  winning  prizes  and  becoming   an  accomplished  pianist,  though  he  never   made   a  career  as  a  performer  because  of   shyness  and   nerves. 

   His   breakthrough  as  a  young  composer  was  the  first  of   his  15  symphonies ,  which  he  wrote  as  a  graduation   piece  from  the  conservatory,  and  which   quickly  became   popular  and  is  still  heard  today.  His  music  was  brash,  energetic,  inventive  and  full  of  sarcastic  humor.   He  recieved  many  honors  and  awards  from  the  Soviet  government   and   the  megalomaniacal   paranoid   dictator  Joseph  Stalin ,  who  enjoyed  attending  concerts  and  opera ,  became  interested  in  his  music. 

   But  unfortunately,  he  could  not  always  please   the   Soviet  dictatorship,  which  wanted  "socialist  realism"  in  music  as  well  as  the  arts  in  general.   He  was  harshly  reprimanded  for  writing  "formalist"   music, ie,  excessively  modernist  stuff  which   the  Soviet  common   man  ,  who  wanted   simple,  uplifting  patriotic  music ,  wanted. 

   In  1936,  the  Bolshoi  opera  in  Moscow  premiered   his   sordid,  violent   but  powerful  opera  "Lady  Macbeth  of  Mtsensk  District,  based  on  a   19th  century  Russian  play  about  a  bored  ,  frustrated   wife  of  a   provincial   businessman   takes  a  lover  who  works  for  her   apathetic  and   ineffectual  husband, murders  her   lecherous  and   controlling  father-in-law  and  than  her  husband  with  her  paramour's  help,  and  is  sent  with  him  to  exile  in  Siberia.  The   caddish  boyfriend   becomes  involved  with  another  female   prisoner,   and   the  anti-heroine   throws  herself  and  the  other  woman  into  a  deep  lake.   Pretty  grim  stuff,  but  the   sensatioanlly  brilliant  music   won  the  opera  great  acclaim,  and  it  was  performed  in  America  and   Europe.

   But  unfortunately,  Stalin  attended  a  performance  in  Moscow  and  was   scandalized.  An  anonymous  review  in  Pravda  called   "Chaos  Instead  Of  Music",  authorized   by  Stalin  condemmned  the  opera   for  its   music and  subject  matter,  and  Shostakovich  actually  feared  for  his  life.   He  went  in  and  out  of  government  favor  over  the  years,  and  wrote   hackwork  such  as  patriotic  potboilers  for  the  government,  and  kept  his   profound  and   brooding  works to  himself,  such  as  his  15  string  quartets. 

   Shostakovich  redeemed  himself   with  the  ever  popular  5th  symphony,  which   he  humilatingly  called "A  Soviet  Artist's   Reply  To  Just  Criticism:. 

   His  output  includes  15  powerful  and  epic  symphonies,  15   string  quartets,  two  operas,  a  number  of  ballet  scores,  film  music,  choral  works  and two  concertos  each  for  violin,  cello  and  piano  etc.  These  works  are  by  turns  grim,  sarcastically  and  ironically  humorous,  brooding   and   savage.  The   monumental  7th  symphony,  for   large  orchestra  and   extra  brass  choir  (The  Leningrad),  portrays  the  brutal   Nazi  invasion  of  Russia  and  the   horrendous  suffering  of  the  Russian  people.  Shostakovich  himself  lived  through  the  terrible  siege  of  Leningrad.  The  10th  premiered  shortly  after   Stalin's  death  in  1953,  contains  a  short  and  brutal  second  movement  that  is  said  to  be  a  portrait  of  the  monster  Stalin. 

   The  brief  and   mockingly   humorous  9th ,  written  shortly  after  the  end  of  WW2,  disappointed  and  angred  Stalin,  who  expected  a   huge   and  bombastic work   celebrating  the  end  of  the  war  and   Soviet  triumph. 

   Number  13   is   for  chorus,  baritone  soloist   and  orchestra,  and   uses  the  poetry  of   Yevgeny  Yevtushenko   commemorating  the  terrible  slaughter   of  Jews in   the  Ukraine   by   the  Soviets.  No  14  is  for   soprano,  bass ,  strings  and  percussion  and   uses  poems   dealing  with   death  and  destruction.  It's  a  horrowing  piece. 

   There  are  many   superb  recordings  of  his  symphonies  and  other  works,  including  ones   by  his  son  Maxim,  a  distinguished  conductor  and  specialist  in  his  father's  music,   and  other  famous  Russian   conductors  who  knew  and  worked  with  him.  These  include  Yevgeny  Mravinsky,  Kirill  Kondrashin,  Mstislav  Rostropovich, Yevgeny  Svetlanov,  and  others.   Arkivmusic.com  has   many  of  these  recordings   and  ones  by  important  living   conductors such as  Valery  Gergiev,  bernard  Haitink,  Semyon  Bychkov,  Rudolf  Barshai  and  others. 

   Don't  miss  the  classic   EMI  recording  of   that   troublesome  Lady  Macbeth  of  Mtsensk   opera   conducted  by  the  late,  great  cellist and  conductor  Rostropovich,  a  close  friend  and  lifelong  championb  of  his  music.   There  is   a  DVD   from  the   Netherlands  conducted  by   the  distinguished  Latvian  conductor   Mariss  Jansons, another  leading  conductor  of   Shostakovich.

   The  music  of  Shostakovich  is  definitely  not  pretty  and  relaxing,  although  it  has  its  lighter  moments.  But  you  will  never  forget  it.

     

Posted: Sep 25 2008, 10:01 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Being A Classical Musician Can Be Risky To Your Health

   If  you  follow   events  in the  world  of  classical  music,  you  will  often  hear  of   famous  musicians  being  forced  to  cancel  performances  due  to  various  health  problems,  often  not   ordinary   physical  problems  such  as  colds,  etc,  but  because  of  occupational   hazards.  Yes,  it's  a  stressful ,  risky  life  for  many  classical  musicians.

   James  Levine  has  just  recovered  from  the  removal of  a  kidney   with  a  cyst   which  forced  him   to  cancel  his   Summer  performances  at  the  prestigious  Tanglewood  festival   in  western  Massachussetts.  But  he  also  has  other  ailments  such  as  sciatica,  back  trouble  and  arm  temors.  Conducting  is  a  strenuous  occupation,  and   baton  wilders  are  often   subject  to  tendonitis  and  other  ailments.  But  conducting  is also  great  aerobic  excercize,  and  many  famous  maestros  have   lived  into  their  80s  and even  90s  without  retiring  until  the   end  of  their  lives.  But  the  late  Italian  conductor   and  composer   Giuseppe  Sinopoli  (1946 -  2001 )  collapsed   and  died  of  a  heart  attack   in  Berlin  while  conducting  a  performance  at   the  Berlin  German  opera  house.

   Opera  singers  must  constantly  worry  about  their  vocal  cords   and   might  be  forced  to  cancel  any   time  because  of  colds  and  other  bronchial  ailments. Orchestral  musicians  are  also  subject  to  physical  problems,  tendonitis   for  string  players,  Carpal  Tunnel  syndrome  and  other  ailments  for  string  players,  and   brass  playing  is  also  very  stressful  physically  and  even  mentally. 

   As  a  horn  player,  I  was  sometimes  subject  to  cold  sores,  which  are  trouble  enough   for  non  brass  players,  but  which  used  to  put  me  out  of   condition   for  a  week  or  so.  The  pressure  of  the  mouthpiece  on  the  lips   was  painful  with   cold  sores;  playing  high  notes,  which   require  more  lip  pressure  to  play,  was  downright  painful.  And  after  I  recovered,  it  took  days  to   regain   lip  flexibility  and  endurance.

   A  study  ranking  different  professions  on  their  stress  levels   showed  that  being  principal  horn  in  a  major  orchestra  is   one  of  the  highest  stress  jobs   there  is !   

   Some  famous  musicians  and  opera  singers  have  become  notorious  for  their  tendency  to  cancel   performances  often  for  various  reasons.   An  old  joke   quotes  a   press  release  announcing  that  madam  so-and  so  "will  only  be  available  for  a  limited  number  of  cancellations  this  season".

   But  being  a  classical  performer  is  no  joke.  It's  hard  work  indeed !

Posted: Sep 24 2008, 10:33 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Cleveland Music Critic Donald Rosenberg And The Muzzling Of Free Speech

   Donald  Rosenberg  has  been  classical  music  critic  of  the  Cleveland  Plain  Dealer  for  16   years   and  has  covered   concerts  and  opera   there  with  distinction.  I  have  read  some of  his  reviews  and  commentary  online.  His  most  im[portant  work  has  been  reviewing  concerts  by  the  world-famous  Cleveland  orchestra,  the  crown  jewel  of   Classical  music  in   that  city.  He  has  written  tough  but  fair  reviews  of  the   conductors  who appear  with  the  orchestra,  whether  music  directors  or  guest  conductors. 

   The   Plain  Dealer's  management  has  just  relieved  him  of   writing  reviews  of  the  orchestra's  concerts  without  actually  firing  him.  He  will  review  other  concerts   and  cover   some  other  matters.   Why ?   He  has  been   generally   unfavorable  in  his  reviews  of  the  Cleveland  orchestra's  current  music  director ,  Austrian  Franz  Welser- Most.  (There  are  two  dots  above  the  o  in  Most,  but  it's  hard  to  represent  German  diacritical  marks  on   a  computer).  Welser-Most  has  been  music  director  since  2002  , succeeding  Christoph  von Dohnanyi,  who   had  had  a  greatly  acclaimed   period  in  Cleveland  since  1984. 

   Welser-Most,  48,  is  also  music  director  of  the  Zurich  opera  in  Switzerland  and  is set  to  become  music  director  of  the  Vienna  State  opera.  His  conducting  has  divided  many  critics   and  fans;  some  find  him  a  lightweight   and  dismiss   him  altogether,  while  others   are  more  favorable.  His   stint  with  the  London  Philharmonic  in  the  90s   was   problematic;  some   London  music  critics   described  him  as  "Frankly  Worse  Than  Most",   but   he  has  had  considerable  success   conducting  opera.  

   Rosenberg  has   given  him  some   harshly  negative  but  never  vicious  reviews,  but  has   been  balanced  and  also   given  him  credit  for   some  good  work  at times,  and  was  generous  in  his  praise  when  the  Cleveland   orchestra   spent  time at  the  prestigious  Salzburg  festival  in  Austria,  birthplace  of  Mozart   this  Summer  and   was  in  the  pit  for  a  performance  of   Anttonin  Dvorak's   beautiful  opera "Rusalka".  

   But  removing  Rosenberg  was  wrong.  He  was  only  expressing  his  considered  opinion,  and  is  an  knowledgable  and  expert  critic.  Many  other  well-known  music  critics  have  given  conductors  a  hard  time  when  they   were  music  directors  with   any  given  orchestra.   The  late  Harold  C.  Schonberg,  who  served  as   chief  music  critic  of  the  New  York  Times  from   1960-  80  , gained  notoriety  for  his   captious  criticism  of  the  late  Leonard   Bernstein  when  he  was  music  director  of  the  New  York  Philharmonic.  He  was  always  accusing  Bernstein  of  egotistical  distortion  of   the  works  he  was  conducting,  and  failing  to  let  the  music  speak  for  itself.  But  that  didn't  prevent  audiences  from   going  to   the  orchestra's  concerts,  and   the  1960s   when  Bernstein  was  music  director,  are  now  the  stuff  of  legend. 

   Schonberg  never  denied  Bernstein's   great  gifts ;   he  just  had   a  lot  of  problems  with   his   interpretive  choices.  Later,   he   became  more  favorable  to   Bernstein   after  he  had  stepped  down  from  the  Philharmonic,   and   acknowledged  that   Bernstein  had  matured  greatly  as  a  conductor.

   But   classical  music  critics  are  NOT  always  fair  and  balanced.  In  fact,  they  can  be   positively   vicious  at  times.   The  late  composer  and  critic  Virgil  Thomson   wrote  for  a  now  defunct   New  York  newspaper  in  the   40s  and  50s.  He  reviewed  a   Carnegie  hall  concert  by  the  New  York  Philharmonic   conducted  by  the   great  English  conductor  Sir  John  Barbirolli  (1899- 1970)  ,  who   was  relatively  young  at  the  time  and   had  not  achieved  the  eminence  he  would  later  enjoy, especially  in  his  native  England.  Barbirolli  was  a  champion  of  the  great  Finnish  composer  Sibelius  (1865 -  1957 )  and   led  a  performance  of  his   symphony  no 2,  now  a   staple  of  the  repertoire.  Thomson   could  not  stand  the  music  of  Sibelius  and  dismissed  the  symphony   as "vulgar   and  provincial"  , a  ludicrous   description  of  this  great  symphony.  And   he  claimed  that  because  of  the  place  of  this   destestable  work   on  a  program,  that  the  Philharmonic  was "Not  part  of   the  intellectual  life  of  New  York  City".  This  was  the  height  of  arrogance,  presumption  and  intellectual  dishonesty  on  the  part  of  Thomson.  It  was  not  only  grossly  unfair, but   irresponsible,  as  it  defamed  the  New  York  Philharmonic  for  many  years.  Some  critics  blindly  accepted  Thomson's  outrageous  statement   and   repeated  the  canard  about   the  orchestra  and  intellectual  life  in  New  York.

   Now  THIS   would  have  been  a  valid  reason  to  fire   Thomson.  He   showed  a  wanton  disregard  for  critical  fairness  and   defamed  a  great  orchestra.  Donald  Rosenberg  did  nothing  of  this   kind.  

   New  York  music  critics  have  also  been  vicious  to  other  conductors.  Indian  born  Zubin  Mehta  (1936- )  was  music  director  in  New  York  from   1978- 1991.   Mehta  has  also  been  controversial ;  some  dismiss  him  as  a shallow  glamor  boy  with  no  musical  substance,   and  have  accused  him  of  having  no  interest  in  conducting   contemporary  music.  Many  critics   were  vicious  to  him in  New  York. 

  And  yet,  he  is  a  serious,  dedicated  and  highly  skillful  conductor  with  a  wide   repertoire   and  has   conducted  the  world's  leading orchestras  and  opera  companies   for  nearly  50  years  with  great  success .  Before  coming  to  New  York,  he  built  the   once  minor  league  Los  Angeles  Philharmonic   into   a  world  class  orchestra  that  was  in  no  way  inferior   to  the   any  of  the  world's  greatest.  And   contrary  to  rumors,  he  has  always  been  a  staunch  champion  of   new  music,  and  has  given  exemplary  performances  of  many  difficult   new  works  by  today's  leading  composers.   Many,  but  not  all  of  the  reviews  in  New  York  were  nothing  short  of  slanderous.

   But  bad   reviews  are   no  excuse  to   fire   music  critics.  What  happened  to  free  speech ?

Posted: Sep 23 2008, 10:26 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Classical Music Forums Can Be Great Fun - And Educational

   There  are   quite  a  few  classical  music  forums  on the  internet  where   classical   fans  can  discuss   anything  related  to  this  field.  Among  the  things  they  discuss  are  their  favorite  composers   and  particular  works  by  them,  works  they  have  recently  heard  for  the  first  time  and   are  enthusiastic  about,  recommended  recordings  of  this  or  that  classical work,  opinions  about  different  conductors,  intrumentalists  and  singers,  past  and  present,  requests  for  information  about  different  composers,  famous  and  obscure,  discussion  of  famous  composers  and  musicians  who  have  just  passed  away,  inquiries  as  to  the  availability   of  certain  recordings,  the  latest  news  in  classical  music,  and  much  else.

   If  you  are  new  to  classical  music,  you  should  find  these   extremely  interesting  and  filled  with   information.  Don't  hesitate  to  register for  them.  If  you  don't  know  a  lot   about  classical  music,   feel  free  to  ask  any  questions.  There  are  plenty  of  knowledgable  fans  who  will  be  glad   to  answer  your  questions  and  make  recommendations  for   different  classical  works  to  try  and   recordings   to  obtain.  

    Here  are  some   forums  you  may  find  interesting :  I  am  currently  registered  on   two :  classicalmusicguide.com,   and   good-music- guide.com.

   Some  others  are :  classicalmusic.about.com ,   haydnesque.createforum.net,   talkclassical.com,  musicianspage.com,  geocities.com/classicalmusicgalaxy,   classicalplus.gmn.com/forums,   and  the  amazon.com  classical  music  forum.

   Discussing  classical  music  is  great  fun ! 

Posted: Sep 22 2008, 10:54 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Does Formal Wear By Musicians At Concerts Make Them Stuffy?

   Recently,  there  has  been  a  discussion  at  the  wonderful  website  artsjournal.com   over  whether   orchestras,  conductors   and  soloists   should  dress  formally,  in  tuxes  etc.  This  is  at  the  blog  of  composer/critic  Greg  Sandow,  who  often  faults  the  way  classical  music  is  presented  at concerts, among  other  things. 

   Sandow,  like  some  others,  thinks  that  tuxes  make  concerts  seem  stuffy  and  pretentious,  and  that  if  musicians  would  dress less formally,  audiences  might   enjoy  concerts  more,  and  young  people  and  others  who  are  not  concertgoers  might   be  more  favorably  inclined  to  go  to  them. 

   But  I'm  not  so  sure  about  this.  Musicians  have  been  dressing  formally  for  a  long  time,  but  this  hasn't  stopped  people  from   attending  concerts.  And  if  orchestral  musicians  disliked   dressing   this  way,  why  haven't  there been  more  complaints  by  them  over  the  years ?   It  has  never  bothered  me,  and  I   have  not  only  attended  concerts and   seen  them  on  television  broadcasts,   but  played  countless  concerts  myself.   Of  course,  I   have  never  played  in  major   world class  orchestras  which  use  tuxedos ;  I  usually  wore  dark   suits  with  a  black  bow  tie,  or  sometimes  just   a  regular  tie.

   Concert  dress  has  never  been   that  important  to  me,  as  long  as the  musicians  are  comfortable.  Some  conductors  and  soloists  have  been   dressing  differently ,  and  have  made  their  own  fashion  statements.   That's  fine  with  me.  Some  no  longer  wear  ties,  regular  or  bow. 

   Many  years  ago,  during  the  heyday  of  such  great  Jazz  musicians  as  Duke  Ellington  and  Cab  Calloway,   tuxes  were  the  norm   for  the  musicians,  and  sometimes  snazzy   custom  wear.   No  one   ever   objected   and   complained  that  Jazz  concerts  were  "stuffy".   Why  should  the  onus  be  on  classical  music  alone?

   Ultimately,  the  only  thing  that  really  matters  is  the  music,  and  that  the  audience  enjoys  the  concert.   The  whole  issue  of  concert  dress  is  a  red  herring.   Audiences  should  stop  worrying  about  what   the  musicians  are  wearing  and   concentrate  on  the  music.    

Posted: Sep 21 2008, 09:54 AM by the horn | with 2 comment(s) |
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Conductors Who Think Outside The Box

   As  the  concert  seson  starts,  many  music  critics  are  and  will  be  making   their   ritual  complaints  about  conductors  and  orchestras  in  America   and  elsewhere   being  so  timid   and  unadeventurous  in  their  programming.  They  whine  endlessly  about  how  our  orchestras  concentrate  on  the  same  old  familiar  pieces  by  Beethoven, Brahms  and  Tchaikovsky,  which  audiences  know  and  love. 

   Supposedly,  those  conservative  concertgoers  don't  want  to  hear  anything  by   living  or  recently  deceased  composers   such  as  Elliott  Carter,  John  Adams,  Thomas  Ades,  Kaaia  Saariaho,  Charles  Wuorinen  and  others. This  may  be  true  of  some  of  them,  but   there  is  plenty of  new  or  recent  music  on  tap  this  season  by  a  wide  variety  of  contemporary  composers.

   Also,  some  conductors  are  champions  of long  neglected  but  interesting  works  from  the  past.  There  is  an  enormous  amount  of  this,  and   you  can  find  it  on  CD .  But  certain  conductors  have  made  our  concert  life  more interesting  by  doing  it  live  too,  as  well  as  recording  it.   Lovers  of  classical  music  are  the  richer  because  of   the  tireless  efforts  of  these   enterprising  conductors.

   Among  them  are :   Neeme  Jarvi  (1937 ),  currently   music  director  of  the  Mew  Jersey   symphony,  and  formerly  in  Detroit,  Gothenburg, Sweden,  the  Scottish  National  Orchestra,  and  many  other  orchestras.  He  is  a  native of  the  small  Baltic  republic  of  Estonia,  formerly  part  of  the  Soviet  Union.  He has  been  a  tireless  champion  of  lesser-known  composers  such  as  Franz  Berwald, Rued  Langaard, Nikolai  Myaskovsky,  Eduard  Tubin,  and  many, many  others. .  He  has  championed  music  by  composers  from  his  native  Estonia,  which  has a  rich  but  little-known  musical  tradition.  Until  his  arrival  on  the  international  scene   some  years  ago,  you  would  never  expect  to  hear  music  by   composers  from   brave  little  Estonia  on  concert  programs.  He  will  conduct  virtually  anything  by  any  composer,  living  or  dead,  if  he thinks  it  deserves  a  hearing.  His  son  Paavo,  (1962-),  has  made  a  successful  career  for   himself   and  is  just  as  adventurous.  He  is  currently  music  director  of  the  Cincinaati   Symphony.

   American  conductor  James  Conlon  (1950- ),  is  currently  music  director  of  the  Los  Angeles  opera,  and  has   served  similar  posts  with  the  Paris  opera,  and  in  Cologne,  Germany,  as  well  as   conducting  concerts  and  opera  everywhere.   His  passion  is  gifted  composers  who  perished  tragically  in  the  Holocaust,  often  in   concentration camps,  such  as  Pavel  Haas  and  Erwin  Schulhoff,  Czech  Jews  who  might  be  much  more  famous if  they  had survived.,  as  well  as  Austrian  Alexander  von  Zemlinsky (  1871- 1942),  who  settled  in   America   but  died   in  obscurity.  These  composers  wrote  fascinating  music  which  can  also  be  heard  on CD.  Conlon  has  made  their  music  available  to  us   after  long  neglect.  He  also  conducts  standard  repertoire  and  much  else.

   Leon  Botstein  is  a  brilliant  man;  long  the  president  of  Bard  College  in   Westchester  county,  New  York,  north  of  New  York  City,  he  is  currently  music director  of  the   American  Symphony  Orchestra  in  New  York,  which  was   originally  founded  by  Leopold  Stokowski  in  1962  as  a  part  time  freelance  orchestra.  The  orchestra  gives  sporadic  concerts   and  Botstein  has done  much   obscure  but  interesting  music  by  composers  such  as  Karol  Szymanowski,  Dame  Ethyl  Smyth,  Ernest  Chausson,  Paul  Dukas,  orchestral  works  and  operas.  The  American  Symphony  is  in  residence  at   Bard  ollege  in  the  Summer,  and   there  are  lectures  on  the  composers  as  well as  performances. 

   The  controversial  conductor  Gerard  Schwarz,  who  started   out  as  formidable  trumpet  virtuoso   and  was  formerly  principal  trumpet  in  the  New  York  Philharmonic,  has  been  music  director  of  the  Seattle  symphony  since  the  mid  80s.  There  have  been  reports  of   hostility  to  him  by  the  orchestra,  and  mass  discontent,  but   it  has  flourished  under  him,  and  he  has  been  a  champion  of  lesser-known  music  by  American  composers  such  as  Howard  Hanson,  David  Diamond,  and  others,  and  has  recorded  it . Schwarz  has  recently  announced  that  he  will  step  down  from  his  Seattle  post,  but  will  continue   to  conduct  elsewhere.  

   James  Levine,  in  charge  of   music  at  the  Metropolitan  opera  for  nearly  40  years,  has  been  music  director  of  the  Boston  Symphony  since  2004,  succeeding   the  controversial  Japanese  Seiji  Ozawa.  He  has   programmed  difficult   contemporary   music  by  such   important  but   less  than  beloved (in  many  quarters )  as  Elliott  Carter,  Charles  Wuorinen,  and  others,  as  well  as  that   old   Bete  Noire  of  many  concertgoers,  Arnold  Schoenberg,  who  has  been  dead  since 1951, but  not  forgotten..  He  also   gives  audiences  there   doses  of  Beethoven,  Brahms,  Tchaikovsky  and  Mozart  etc.  But  his  programming   choices  have  been  courageous  and  risky.

   Other   enterprising  conductors  are   Alan  Gilbert,  formerly  of  the  Stockholm  Philharmonic  and  set  to  takeover  the  New  York  Philharmonic  next  year,  Michael  Tilson  Thomas  of   the  San  Fransico  Symphony,  Finnish   composer  and  conductor  Esa-Pekka  Salonen , currently  in  his  last  year  in  L.A.,  Austrian  Franz  Welser-Most  of  the  Cleveland  Orchestra,  Russian  Vladimir  Jurowski  of  the  London  Philharmonic,  England's  Sir  Simon  Rattle  of  the  great  Berlin  Philharmonic,  Japanese- American  Kent  Nagano  of  the  Montreal  Symphony  and   Bavarian  State  opera  in  Munich,  and  Marin  Alsop  of  the  Baltimore  Symphony.  

   These  and  other   dynamic  and  enterprising  conductors   ensure  that  classical  music  is  anything  but  stagnant  today.

Posted: Sep 20 2008, 09:14 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
The Metropolitan Opera At Your Local Movie Theater

   Starting  next  month,  the   Metropolitan  opera  will  begin  its  next  season  of  High  Definition   broadcasts  of  live  Saturday  matinee   performances   to  movie   theaters  around  America  and  other   countres.  If  you   love  opera,  or  are  new  to  it,  you  should  not  miss  these.  Check  your   local  movie  theater   for  information. 

  Tickets  are  slightly   higher than  for  regular   movies  but  nowhere   near   the  high  prices  for  the   Met,  which  can   cost  up  to  250$   or  so,  because  opera  is   by  its  very  nature  so expensive  to  produce.  Of  course,  the   Met  has  much  less  expensive  tickets, too.  As  far  as  I  know, these   performances  will   later  be  telecast  on  PBS  as  they  were  last  season.   You  can  now   obtain   last  season's   HD   performances  on  DVD  from  the  Met. 

   The  broadcasts  will  open   on  October  11   with  a  new  production  of  Salome,  by  Richard  Strauss,  with  the  glamorous   Finnish  soprano  Karita  Mattila  as   the  infamous  daughter  of  Herodias.   You'll   be  mesmerized  by  the  steamy  and  gorgeous  music  of  this   one  act   opera.

On  November   8   there  is  a  recent  and  important  contemporary  opera,  Doctor  Atomic,  by   John  Adams,  one  of   America's  most  distinguished  living  composers.  This  is  the  New  York  premiere   of  this  opera   about  J  Robert  Oppenheimer  and  the  creation  of  the  Atomic  bomb  after  the  world  premiere  a  few  years ago  in  San  Francisco.   The  conductor   is  Alan  Gilbert,   who   will  succeed Lorin  Maazel  next  year  at  the  New  York  Philharmonic.

On  November  22   there  is  a  new  production   of  what  is  not  really  an  opera,  but   a  work  intended  for  the  concert  hall,  where  it  is  usually  heard,  although  it  has  at  times  been  staged in  opera  houses.   This  is  The  Damnation  of  Faust,  by   the  great  French  composer  Hector  Berlioz.  Based  on  Goethe's  epic  play  Faust,  but  departing  from  the  play  in  that  Faust,  who  has  sold  his  soul   to  the  devil (Mephistofeles)   for   widon  and  power   actually  goes  to  hell  in  a   hair-raising  finale.  In  the  play, Faust  is  redeemed  and  enters  heaven.   It's  strange  but  fascinating. 

Thais  (pronounced  Tie-eece)  on  December  20   is  the   story  of  a   courtesan  in  Greek  Alexandria,  Egypt  in  the  early  Christian  era   who   meets  an   austere   monk  from  the  desert  who   goes to  the  decadent  city   in  the  hope   of   converting  the  beautiful  but  sinful  young  woman   to  Christ.  Of  course,  he  is  really  in  love  with  her, and  things  don't  work  out.   The  music  is  very  pretty,  and  the  glamorous  American   soprano  Renee  Fleming  will  no  doubt  sizzle  in  the  role  of  the  courtesan.

On  January   10,  there  is  a  new  production  of    La Rondine (The  Swalow),  by  Puccini,  which  has  somehow  never  been  as  popular  as  some  of   his  other  operas.  It's  the  bittersweet  story  of   a  young  man  from   Provence  in  the  south of  France   who  falls in  love with  a  beautiful  but  somewhat  cynical   Parisian  woman  of  the  world.  Again,  it's  a  romance  that  doesn't  work  out.  The  music  is  gorgeous,  though.

On  January  24   it  will  be  the  classic  opera  Orfeo  E  Euridice  (Orpheus  and  Euridice)   by  Christoph  Willibald  Gluck  (  1714- 1787).   This  is  one  of  the  oldest   operas   still  performed  today   and   is   the  ancient  Greek  myth  of   Orpheus ,  who  travels  to  Hades  to  rescue  his   beautiful  wife  Euridice   who  has  recently  died.  Despite  travails,  the  ending  is  happy. 

On  February  7   the  broadcast  is  Donizetti's  tragic  romance   Lucia  di  Lammermoor,  set  in  Scotland  and  based  on  Sir  Walter  Scott's  novel.

Puccini's  tragic  tale  of  doomed  love  between  a  young  Japanese girl  and  an  American  sailor   Madama  Butterfly   is  on   March  7.

On  March  21   there  is  a  new  production  of  La  Sonnambula (The  Sleepwalker)  by  Vincenzo   Bellini,  with  charismatic  French  soprano  Natalie  Dessay.   Here  a  young  girl  about  to  be  married  gets  into  difficulties  because  of  her  sleepwalking,  but  everything  fortunately  works  out  in   the  end.

The  final  one  on  May  9   is  Rossini's  sparkling  comic  opera   La  Cenerentola  (Cinderella)  It's  the  cinderella  story,  but  the   magical  elements   with  the  coach, fairy   godmother  and  the  slippers  are  gone.  No  matter;  it's  great  fun.

   For  more  information,  see  the  Met's  website,  metopera.org.

 

Posted: Sep 19 2008, 10:24 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Conductors, Politicians , and Experience And Qualifications

   There  are  some  interesting  parallels  here.  Politicians  and  conductors   have  all  the  power  in   politics  and  classical  music.  They  both  make enemies  easily  and  have  their   supporters  and  detractors.  Just  read  rviews  of  concerts   and  recordings,  and   see  fans  debate  over  the  merits   and   weaknesses  of   their  podium   idols  on   forums  devoted to  classical  music. 

   One  person  on   forum  idolizes  conductor  X,  while  another  can't  stand   his  conducting,  and  admires  conductor  Y.  It's  just  like   political  debate  on  the  internet  today.  Some  think  that Obama   is  the  greatest  thing  since  George  Washington   and  will  be  the  savior  of   this  nation,   while  others  call  him  the antichrist,  or  deride  his   alleged  lack  of  experience.

   There  are  differences  too.  Conductors  are  not  elected   to  be  music  directors  of  orchestras;  they  are  chosen  by  the  orchestra's  management  and   the  members  of  the  orchestra.  It's  very  easy  for  an  incompetent  politician  to  be  elected,  but  impossible  for  an  incompetent  conductor  to   become  music  director  of an  orchestra,  or  even  make  a  successful  career  as  conductor  at  all.  

   Orchestral  musicians  are  very  critical  of  conductors ;  if  one  comes  to  guest  conduct   and   impresses  the orchestra  as  inept  technically  and  musically,  and shows  that  he  or  she  does  not  know  the  score,   has  a  lousy  baton  technique,  and  lacks  a  good  ear,  that  person  just  won't  be  invited  back.  In  US orchestras,  when  a  conductor  appears  for  the  first  time  with  an  orchestra,   the  musicians  fill  out  an  evaluation  sheet  where  they   judge  the  new   person  based  on   musicianship,  knowledge  of  instruments,  conducting  technique, ear,  efficiency  rehearsing ( musicians  can't  stand   conductors  who  talk  too  much  and  waste  rehearsal  time ),  etc.   And  also  on  personality  and   manners.  The  musicians  want to  be  treated  with  respect,  and  not  to  be  talked  down  to  or  badmouthed.  

   Some  conductors  have  great  chemistry  with  one  orchestra,  yet  are  detested  by   another.  It's  all  very  mysterious.

   Then  there's  the  question  of  experience ;  the  phenomenally  giifted  and  dynamic  young   Venuzuelan  conductor   Gustavo  Dudamel  has  taken  the  classical  music  world  by  storm  recently,  and  will   soon  become  music director  of  the  prestigious  Los  Angeles  Philharmonic ,  succeeding  the  distinguished  Finnish   conductor  and  composer   Esa-Pekka  Salonen,  who   will   take  over  the  Philharmonia  orchestra  in  London.   Dudamel  is  only  27,  but  has  been  conducting  the   famous   Simon  Bolicar  youth  orchestra  of Venuzuela  ,  which  has  achieved  world  renown.  He  is  a  product  of  the  remarkable  "El  Sistema "  of  Venuzuela,  which  has   produced so  many  talented  young  musicians  from   poor  families  by  giving  them  a  chance  to  learn  instruments  and  play  in  youth  orchestras.  He  is  also  music  director  of  the  excellent   Gothenburg  symphony in  Sweden. 

   The  kid  has  enormous  talent  and  enthusiam,  and  he  definitely  seems  ready  to  take  on  a  world  class  orchestra  such  as  L.A.   Then  there  is  the  veteran  Lorin  Maazel,  who  has  just  started  his  seventh  and  last  season  with  the  New  York  Philharmonic.  He  is  almost  80,  and has  vast  experience  ,  having been  music  director  of  the  Cleveland,  Pittsburgh,  and  the  Bavarian  radio  orchestra,  and  the  Vienna  State  and   Berlin  operas  etc.   The  legendary  Leopold  Stokowski  (1882- 1977 ),  led his  last  public  concert  at  90 !

   Many  famous  conductors   have  lived  to  ripe  old  ages   and   never  really  retired,  or  not  until  the  very  end of  their  lives.  Perhaps   Maazel  is  the  John McCain  of conducting.  He's  just  several  years older  than  McCain,  and  is  still  going  strong.  After  New  York,  he  will  continue  a  busy  podium career  and   compose,  as  he  has  for  many  years. 

   The  great French  conductor  Pierre  Monteux   (1875 - 1964 )  became  music  director  of  the  prestigious  London  symphony  orchestra  when  he  was  about  80,  and  signed  a  contract   to  renew   his  position  until   around  100 !  

   Conductors,  like  politicians,  are  always  surrounded  by  controversy  and  intrigue.

   

Posted: Sep 18 2008, 09:09 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
Where To Hear Bruckner And Other Composers Online

   The  other  day,  Wilburns1   asked  where  he  might  be  able  to  hear  clips  of  music  by   Anton  Bruckner  on  the  internet.  Any  one  can  do  this   and  hear   recordings  by  many  other  composers   at  websites  such  as   arkivmusic.com,  and   the  Naxos  label   at  naxos.com   is  an  excellent  place  to  hear  a  wide  variety  of   that  label's  CDs  online.  Naxos  has  the  complete   symphonies  of  Bruckner   conducted  by  the  late   Austrian  maesttro  Georg Tintner ,   available  as  a  boxed  set  or  singly.

   Also  check  the  websites  of  other  major  classical  labels  such  as  Decca,  EMI  classics,  Deutsche  Grammophon,  Chandos   and  others.

Posted: Sep 17 2008, 10:11 AM by the horn | with 1 comment(s)
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
For Women Conductors, The Glass Ceiling Has Shattered

   When  most  people  think  of  a  conductor,  the  image  in  their  minds are  of  a   dignified   older  man,  possibly  with  long  gray  hair ,  dressed  in  a  tuxedo  standing  in  front   of  an  orchestra  ( consisting of  men )  .  Yes,  for  most  of   its  history,  the  profession  of  conducting  has  been  the  almost  exclusive   domain  of   white  males.  But  things  have  changed   a  great  deal  in  recent  years.  Asian  conductors   such   as  India's  Zubin  Mehta,  Seiji  Ozawa  of  Japan  and   Myung  Whun  Chung   of  Korea ,  among  others   are  internationally  acclaimed ,  and   African  Americans  such  as   James  de  Preist  (nephew  of  the  late  great  singer  Marian  Anderson),  William  Eddins,  John  McLaughlin  Williams  and  others   have   achieved  prominence. 

   What  about  women  conductors ?   There  were  a  handful  in  the   past,  but  only  within  the  past  30  years  or  so   have   their  numbers  grown  significantly.  Sarah  Caldwell,  who  passed  away  recently  in  her  early  80s,   was  a  pioneer.  She  founded  the  enterprising   Opera  Company  of  Boston,  now  defunct,  and  conducted  and  even  directed   US  premieres  of  a  number  of  important  but  rarely  heard  operas,  such  as  Schoenberg's  Moses  and  Aron,   and   Benvenuto  Cellini  by  Berlioz.  She  was  the   first  woman to  conduct  at  the  Metropolitan  opera,  where  she  she  made  her  debut  about   30  years  ago   with  Verdi's  La  Traviata. 

    Eve  Queler  (1936 -),   founded  the  Opera  Orchestra  of  New  York,  which  gives  several  concert  performances  of  operas,  often  rarely  heard  ones,  at Carnegie  hall.  She  has  been  a  tireless  champion  of   neglected  by  worthwhile  operas,  and  has  made  several  recordings  of  them.

   Joann  Falletta  (1954-),  is  currently  music  director  of  the  Buffalo  Philharmonic  in  upstate  New  York.  She  has  conducted  leading  orchestras  all  over  the  US  and Europe,  and  has  been  a  champion   of   off-beat  but  interesting  orchestral  works,  and  is  a  staunch  advocate  of  music  by  women  composers.  In  my  days  as  a  freelance  horn  player,  I   performed  under  her a  number  of  times.

   Marin  Alsop  (1956-)  is  currently  music  director  of  the  Baltimore  symphony  orchestra,  and  is  the  first  to  hold  such  a  post  with  one  of  America's  largest  orchestras.  She  was  a  protege  of  Leonard  Bernstein   at  the  Tanglewood  festival,  and   is  a   committed  advocate  of  contemporary  music.  Her  previous  posts  include  the  Colorado  symphony  in  Denver,  and  the  Bournemouth  symphony  in  England.  She   has  a  recording  contract  with   the  prestigious  Naxos  record   label,   and  has  made  recordings  of  music  by   Brahms,  Dvorak,  Bartok  and  other  composers   for  it.

   Australian   born  Simone  Young (1960-)  is  currently  music  director  of  the   Hamburg  State  opera  in  Germany,  one  of  the  world's  top  opera  companies,  and  was  formerly  with  the  Sydney  opera  company  in  Australia.  She  was  the  second  woman  to  conduct  at  the  Met.  The  Met  has  not   had  any  other  women  conductors  yet,  but  that   could  change  soon.  

Chinese  born  Xian  Zhang,  in  her  early  30s,  is  associate  conductor  of  the  New  York  Philharmonic,  and   is  an  up  and  coming  podium  star. American  Anne  Manson,  who  recently  made  her  New  York  City  debut  conducting   Vanessa  by  American  composer  Samuel   Barber,  was  the  first  woman  to  conduct  the  august  Vienna  Philharmonic ,  an  organization  that  is  notoriously  conservative. 

   There  are  other  women  conductors   too,  and  their  numbers  are  growing  steadily.  It's  about  time.

Posted: Sep 17 2008, 09:36 AM by the horn | with no comments
Add to Bloglines Add to Del.icio.us Add to digg Add to Facebook Add to Google Bookmarks Add to Newsvine Add to reddit Add to Stumble Upon Add to Shoutwire Add to Squidoo Add to Technorati Add to Yahoo My Web
More Posts Next page »